Dinsdag 20/04/2021

Virtuoze tennisnomade

Met Pancho Segura is het tennis een kleurrijke artiest verloren. Niet alleen maakte de Ecuadoriaan indruk met zijn atypische slagen, ook trachtte hij zijn sport van het elitaire keurslijf te bevrijden.

Francisco Olegario Segura, kortweg Pancho Segura, behoorde tot de eerste generatie proftennissers. Het betrof tennisnomaden die in de jaren 40 en 50 van de vorige eeuw de wereld rondtrokken om tegen bescheiden vergoedingen, vaak in lange witte broek en witte spencers, hun virtuositeit met bal en racket te vertonen voor een publiek waartoe filmsterren, sjeiks en andere welgestelde liefhebbers behoorden.

Segura werd in 1921 geboren in Ecuador, op een rivieraak, terwijl zijn hoogzwangere moeder onderweg was naar het ziekenhuis om van hem te bevallen. Zijn benen stonden krom door een gebrek aan vitamine D en calcium tijdens zijn armoedige jeugd. Tennissen leerde hij zichzelf als ballenjongen in de kuststad Guayaquil, bij een exclusieve club. "En ik trainde, dag na dag, urenlang, door de bal tegen een muur te slaan en voorbijgangers te smeken een beetje tegen mij te spelen."

Segura, de oudste van zeven kinderen, werd in 1940 vanwege zijn tennistalent gerekruteerd door de universiteit van Miami. Ondanks zijn geringe lengte (1,68 meter) en curieuze slagenrepertoire (dubbelhandige forehand) groeide hij uit tot studentenkampioen. In 1947 sloot hij zich aan bij de professionele tour van de Amerikaanse pionier Jack Kramer. Hij won het prestigieuze Amerikaanse kampioenschap van 1950 tot 1952 - de voorloper van de huidige US Open. Ook was hij de eerste Latijns-Amerikaan die het tot nummer één van het circuit schopte.

"Ik was een vechter, een killer", zei Segura in 1987. "Goede ogen, goede handen, goed onder druk. Ik kon alles met een bal." Op de proftour verdiende hij 300 dollar per week. Het hoogste bedrag dat hij in zijn loopbaan verdiende met een partij was 5.000 dollar, voor een vijfsetter in Sydney. Ter vergelijking: Grigor Dimitrov verdiende zondag 2,5 miljoen dollar (2,13 miljoen euro) met zijn zege bij de ATP Finals.

Strateeg van Connors

Segura werd na zijn loopbaan tenniscoach in Beverly Hills, Californië. Aan het eind van de jaren 60 nam hij de 16-jarige Jimmy Connors, op verzoek van diens moeder en coach Gloria, onder zijn hoede. Segura leerde hem de bal kort na de stuit tegen de grond terug te slaan, om zo het spel te versnellen. Segura stond bekend als Connors' strateeg. "Jimmy is de speler die ik altijd heb willen zijn", zei Segura in 1977 tegen The New York Times. Connors won acht grandslamtitels in de Open Era, het profcircuit dat in 1968 werd opgezet. Hij betuigde zijn medeleven in een tweet: "Ik verloor mijn vriend, coach en mentor."

Segura verzette zich zijn leven lang tegen het idee dat tennis een elitaire sport was. Hij noemde het liever 'democratie in actie'. Hij had zich immers weten te ontworstelen aan de Zuid-Amerikaanse armoe door zijn werklust en aanleg voor het spel. "Het maakt niet uit wat je hebt, wie je vader is, of dat je naar Harvard of Yale bent geweest. Het gaat alleen tussen jou en mij", zei Segura. Hij overleed aan de gevolgen van parkinson.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234