Dinsdag 21/01/2020

Vijftig jaar Larry, King of talkshow

Van de beroemdsten over de rijksten tot de machtigsten van deze aarde: iedereen die iemand is, heeft Larry King al tegenover zich gehad. De 73-jarige King is al vijftig jaar talkshowhost en dat wordt volgende week uitgebreid gevierd door nieuwszender CNN.

Door Ayfer Erkul

Zelfs iemand met bijna veertigduizend interviews op zijn naam wordt in zijn dromen achtervolgd door die ene persoon die hij nooit kon strikken. Voor Larry King was dat paus Johannes Paulus II. Vaak geprobeerd, nooit gelukt. Een keer kreeg zijn redactie een mailtje van het Vaticaan met een vaag 'misschien' als antwoord. Spannend, maar even later stierf de paus. "Ik had hem heel graag gesproken", zei King onlangs in een interview met CNN-anchorman Anderson Cooper. "Hij werd opgevoed tussen joden, leefde onder Hitler en Stalin, was een dichter en een auteur en tegelijk een heel erg conservatieve paus wat betreft abortus en vrouwen in het priesterambt. Op dat gebied was hij iemand van de middeleeuwen. Ik zou hem gevraagd hebben of hij ooit twijfelde aan zijn geloof. Want hoe zit dat dan, als je als paus twijfelt aan je geloof?"

Maar behalve de vorige paus - en Fidel Castro, zo liet hij zich vorige week tegenover Der Spiegel ontvallen - heeft Larry King ze allemaal gehad. De dalai lama, Margaret Thatcher en Tom Cruise. Madonna, Michael Gorbatsjov en Yasser Arafat. Al Pacino, Nelson Mandela en Vladimir Poetin. De brandweerman die levens redde na de aanslagen van 11 september, iedere president die in de VS aan de macht kwam na Richard Nixon. Karla Faye Tucker vlak voordat ze werd geëxecuteerd en bijna iedere Amerikaanse presidentskandidaat die in de afgelopen dertig jaar het hoogste ambt ambieerde. Allen stonden ze te popelen om plaats te nemen tegenover Larry King.

Er zijn al pagina's volgeschreven over de vraag waarom King zo'n succesvolle talkshowhost is. Omdat hij nooit scherpe vragen stelt, zeggen critici. Omdat hij mensen op hun gemak stelt, zegt hij zelf. Omdat hij de confrontatie niet wil aangaan. "Ik wil het mijn gasten comfortabel maken. Ik weet dat sommige mensen net het omgekeerde doen. Ik niet. Ik voel me zelf niet op mijn gemak als zij niet op hun gemak zijn. Ik vind dat je niet veel informatie krijgt als je de confrontatie uitlokt. Lang geleden leerde ik dat nieuwsgierigheid de beste reactie is. Mensen reageren graag op iemand die nieuwsgierig is, die oprecht geïnteresseerd is in hun antwoord. Of het nu om Anna Nicole Smith gaat, om Frank Sinatra of om een president. Ik vind hun antwoord belangrijk en hoop dat mijn publiek dat via mij ook vindt. Ik ben een geleider."

Zeven miljoen dollar jaarsalaris. Ziedaar zijn laatste deal met CNN. En daarin zijn Kings aandelen in de nieuwszender, die op een ongeveer even hoog bedrag geschat worden, niet inbegrepen. Niet slecht voor iemand die zijn carrière in de media ooit begon als klusjesman en schoonmaker voor een lokaal radiostation in Miami.

Het levensverhaal van Larry King is een van die vele voorbeelden van de American Dream. King groeide op in een Oostenrijks immigrantengezin in Brooklyn, New York. Zijn vader stierf toen hij elf was en zijn moeder moest rondkomen met overheidssteun om haar twee zoontjes te onderhouden. Op school was King, die toen nog Larry Zeiger heette, niet echt een groot licht en na zijn middelbaar sloeg hij de schoolpoort voorgoed achter zich dicht. Hij trok naar Florida, waar hij als manusje-van-alles aan de slag kon bij de radiozender WIOD.

Toen hij er in 1957 aan de slag mocht als deejay veranderde hij zijn naam. Larry King bekte beter voor de luisteraar, zei de baas van het station. King: "Ik had niet het gevoel dat ik nerveus was, maar toen ik iets probeerde te zeggen, kwam er niets uit. Ten slotte siste mijn baas: 'Zeg iets'. En toen deed ik iets wat ik nog altijd doe: ik vertelde mijn publiek wat er aan de hand was. Ik zei: 'Dit is mijn eerste dag in de ether. En mijn baas heeft me tien minuten geleden een nieuwe naam gegeven.'"

Later zou King in Florida ook een eigen talkshow op een regionale tv-zender krijgen. Begin de jaren zeventig geraakte zijn carrière in het slop. In 1971 werd hij zelfs gearresteerd voor diefstal. De aanklacht was het gevolg van een deal die hij had gemaakt met Louis Wolfson, een vriend en een dubieuze financier die was veroordeeld voor zwendel met aandelen. King had 48.000 dollar gekregen van Wolfson om de zaak te bepleiten bij de openbare aanklager. Dat zou King uiteindelijk nagelaten hebben om het geld op te souperen. Toen Wolfson vrijkwam, diende hij klacht in tegen King. De zaak zou nooit tot een proces leiden, maar radiozender WIOD schorste King als talkshowhost. Drie jaar later mocht hij opnieuw beginnen.

In 1978 kon hij aan de slag voor The Larry King Show, op Mutual Radio Network, een nationaal radioprogramma waarmee hij in de hele VS bekend werd. Daarna strikte Ted Turner hem voor zijn nieuwszender CNN. Larry King Live werd de eerste talkshow waarbij kijkers mochten bellen om vragen te stellen aan de gast. "We hopen dat u zult genieten van ons alternatief voor primetime televisie, in plaats van de gewoonlijke moorden, seks en geweld", kondigde Larry King op 3 juni 1985 zijn eerste show aan met een lachje. "Wij brengen u eigenlijk hetzelfde, maar dan vermomd als vraag en antwoord. We hopen een klein deel van uw leven interessanter te maken."

King schreef in de jaren negentig geschiedenis, niet alleen met zijn gasten maar ook met de manier waarop de interviews werden afgenomen. Legendarisch is de aflevering waarin King op bezoek is bij Marlon Brando en het tweetal samen het lied 'Got a Date with an Angel' aanheft. Het duet eindigt met een spontane mondkus. Of de aflevering waarin Zsa Zsa Gabor uitvoerig haar liefdesleven uit de doeken doet.

Of die keer dat King de terdoodveroordeelde Karla Faye Tucker kon interviewen op death row. Dat was in 1998 en de toenmalige gouverneur van Texas, de huidige president George W. Bush, had net geweigerd de vrouw gratie te verlenen. Tucker werd de eerste vrouw die in meer dan een eeuw tijd werd geëxecuteerd in Texas. Ze was veroordeeld voor de moord op twee personen tijdens een inbraak met haar vriendje, veertien jaar eerder. Haar zaak bracht voor- en tegenstanders van de doodstraf lijnrecht tegenover elkaar, soms tot voor de poorten van de gevangenis. Tucker komt uit het interview als een kwetsbare vrouw die haar verleden van drugs en criminaliteit achter zich heeft gelaten en als 'born again christian' haar lot aanvaardt. Voor het interview dat King had met Tucker zou hij later een Emmy winnen.

Talkshowpresentatoren hoeven niet per se de aantrekkelijkste personen te zijn om succes te hebben. Dr. Phil kent iedereen als een gezapige, kalende, mollige man. Jay Leno's kinnebak is wereldberoemd. En dan zijn er natuurlijk de 'bokaalglazen' en bretellen van Larry King, attributen zonder welke hij wellicht onherkenbaar zou zijn. Die bretellen hebben trouwens een eigen verhaal. King was vroeger een zware kettingroker en jaagde er drie pakjes per dag door. Tijdens de uitzending van zijn show moest achter de schermen altijd een sigaret voor hem aangestoken klaarliggen, zodat hij tijdens de reclame snel een trek kon nemen.

Dat veranderde op 27 februari 1987, toen King met een zware hartaanval in het ziekenhuis belandde. Hij had een vijfvoudige bypass nodig om te overleven. King stopte met roken en begon op zijn eten te letten. De kilo's vlogen eraf en zijn gebruikelijke sweaters en debardeurs slobberden plotseling om zijn bovenlijf. "Mijn toenmalige vrouw Sharon stelde voor bretellen te dragen. Na de eerste keer kreeg ik meteen telefoontjes van kijkers die dat fantastisch vonden. En dus ben ik ze blijven dragen."

King mag er als een sprinkhaan uitzien, dixit de beroemde radiopresentator Howard Stern, zijn succes bij de vrouwen is haast even legendarisch als zijn bretellen. Larry King trouwde in totaal zes keer met vijf vrouwen; met Playboy-model Alene Akins trouwde hij twee keer. Daarnaast had hij verscheidene vriendinnen. Maar ook dat leventje is voorbij, King is nu al enkele jaren getrouwd met Shawn Southwick, ex-model en ex-zangeres.

Vijftig jaar een eigen talkshow: vanaf maandag fêteert CNN de hele week zijn belangrijkste presentator, met de hele week 'special guests' als Oprah Winfrey, Katie Couric en zelfs Bill Clinton. Op vrijdag volgt een surprisehappening waar de crème van sterren en politici aanwezig zal zijn. En op de site van CNN loopt een wedstrijd om een paar echte Larry Kingbretellen te winnen.

Hijzelf heeft nooit gedacht dat hij de job vijftig jaar lang zou kunnen uitoefenen, zei hij in het CNN-interview met Anderson Cooper. "Ik herinner mij mijn eerste dag als gisteren. Ik heb nooit gedacht dat ik op een dag over de hele wereld te zien zou zijn. Het enige wat ik wilde, was in de ether zijn."

Ik hoop dat u zult genieten van ons alternatief voor primetime televisie, in plaats van de gewoonlijke moorden, seks en geweld

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234