Donderdag 28/10/2021

Vijftienjarige Bulgaarse doet van zich spreken met kwartfinale in Roland Garros

Tenniscoach Nick Bollettieri: 'Na vijftien seconden wist ik: dat meisje wordt een grote'

Sesil Karatantcheva à la Jennifer Capriati

Parijs

Van onze verslaggever ter plaatse

Bart Fieremans

Het gezicht van Sesil Karatantcheva staat nog vol jeugdpuistjes. Niet verbazend, ze is met haar vijftien jaar nog in volle puberteit. Toch zorgde zij voor de grote verrassing op Roland Garros door niemand minder dan Venus Williams te vernederen en zich gisteren tegen Emmanuelle Gagliardi te plaatsen voor de kwartfinale. Dat meisje moet iets in haar mars hebben.

Sesil Karatantcheva is niet de jongste speelster ooit die in het moderne tennis zo ver raakte in Roland Garros. Ze heeft een illustere voorgangster met Jennifer Capriati. In 1990 was ze veertien jaar en twee maanden oud toen ze de halve finale in Parijs bereikte en iedereen haar 'Jenny Baby' noemde. De ook nog jonge Monica Seles schakelde Capriati toen uit, maar u kunt zich best de hype van toen voorstellen in de tenniswereld.

Zo'n vaart hoeft het nog niet te lopen met Sesil Karatantcheva. Zij kan slechts aan een beperkt aantal toernooien deelnemen op haar leeftijd door een beschermende maatregel van de WTA Tour. Dat om te vermijden dat jonge speelsters te snel opgebrand zouden raken in de mallemolen van het proftennis. Die restrictie is mede geïnspireerd op Capriati. Zij betaalde de tol van de vroege roem cash. Enkele jaren na haar vroege profdebuut kraakte ze onder de druk van het proftennis. Ze rebelleerde tegenover de familie, raakte in opspraak door drugs en winkeldiefstal en belandde in een zware depressie. Capriati zou het zwarte gat wel overwinnen. Haar geslaagde comeback smukte ze nog op met drie grandslamtitels.

Hoe goed kan Karatantcheva worden, is nu de vraag? In het tenniscircuit doven kindsterretjes soms even snel uit als ze opblinken. Een voorbeeld is de Amerikaanse Ashley Harkleroad, gehypet door Nike, maar de 'tennisbarbie' kon de verwachtingen nooit inlossen. Met de zege tegen Venus Williams haalde Karatantcheva nu ook de wereldpers. Een grote stunt, maar met deze kleine nuance: de Venus van nu is niet meer de Venus van vroeger, en zeker niet op gravel. In de laatste vijf grandslamtoernooien vloog ze er ook steeds voor de kwartfinale uit.

Zelfs Karatantcheva relativeerde haar prestatie. "Venus speelde niet op honderd procent. Dit was niet de Venus die ik als kind zo vaak op televisie zag winnen." Of haar zege een droom is? "Ja en neen. Omdat ik zoveel grote doelen heb in mijn tenniscarrière dat ik ontgoocheld zou zijn als ik van Venus verloren zou hebben." Straffe taal voor een vijftienjarige, die weet wat ze wil. Al kon ze het gisteren na haar zege tegen Emmanuelle Gagliardi (7-5, 6-3) moeilijk geloven dat ze in de kwartfinale van Roland Garros staat. "Dat is een vrij beangstigende gedachte."

Het valt op: Karatantcheva is voor haar leeftijd een erg vlot meisje, ze babbelt aan een stuk door. Zoals over haar verrassende keuze van de speelster die ze vroeger het meest bewonderde. Niet Steffi Graf of Venus Williams, maar Gabriela Sabatini. "Zij is de reden waarom ik met tennissen begon. Ik bewonderde haar persoonlijkheid. Ze had altijd zo'n smile, en speelde met veel finesse. Weet je dat ik mijn zus Gabriel noem gewoon omdat ik van Gabriela hield? (lacht)"

Voor een Bulgaarse spreekt Karatantcheva vrijwel foutloos Engels. Niet zonder reden. "Ik luisterde vroeger op elk uur van de dag en elke dag van de week naar de Spice Girls", lacht ze. "Zo heb ik de taal geleerd. Maar in het tennis heb ik ook veel gereisd. Ik heb nooit een probleem gehad om mensen aan te spreken, vragen te stellen en te leren."

Haar radde tong gebruikte ze ook om mensen te overtuigen van haar kwaliteiten. Getuige volgende anekdote van Nick Bollettieri, de beroemdste tenniscoach ter wereld, over zijn eerste ontmoeting met Karatantcheva. "Het was op een juniorentoernooi. Ze stapte op mij af en zei: 'Ik ben heel goed, kun je eens naar mij komen kijken?' Ik zei dat ik geen tijd had. En zij kwam terug: 'Ik ben écht goed. Je maakt een fout als je niet komt kijken.'"

Bollettieri liet zich overhalen en had daar geen spijt van. "Na dertig seconden dacht ik: 'Dat meisje wordt een grote.'" Enkele maanden later won ze de juniorentitel in Roland Garros. Nu doet ze op dezelfde plek van zich spreken, maar bij de profs. Niet dat ze voor de wereldpers een onbekende was. De Bulgaarse was al eens gretig geciteerd in Indian Wells 2004 toen ze tegen Sjarapova moest spelen. Ze was niet vergeten dat de Russische vroeger eens bij een afspraak voor een training in de Bollettieri-academie haar kat gestuurd had. "Ik geef haar een trap onder de kont", zo pepte Karatantcheva zich op. Meteen had ze haar bijnaam 'The Mouth' verdiend. Nadien besefte ze wel dat ze wat te ver gegaan was. "Ik moet nog wat opgroeien, en soms wat meer mijn mond leren houden. (lacht)"

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234