Maandag 21/06/2021

Google

Vier vragen over Google vs. Europese Commissie

null Beeld EPA
Beeld EPA

Google misbruikt zijn dominantie door eigen diensten en producten oneerlijk te bevoordelen. Na een jarenlang onderzoek beschuldigt de Europese Commissie de onlinegigant formeel van oneerlijke concurrentie. Wat zijn daar de gevolgen van?

1. Hoe sterk is de zaak tegen Google?

Dat zal de komende weken en maanden blijken. Na vijf jaar onderzoek en afgesprongen onderhandelingen over toegevingen lijkt Europa wel vrij zeker van zijn stuk. Bovendien spitst de formele klacht - een statement of objections - zich voorlopig enkel toe op shoppingresultaten die je ziet na een zoekopdracht.

Als we bijvoorbeeld naar een koelkast zoeken op Google, zien we automatisch eerst advertenties op Google Shopping en niet bij alternatieve aanbieders. Dat brengt volgens de Deense eurocommissaris voor Concurrentie Margrethe Vestager de grootste schade toe aan consumenten en onlinehandel.

Ze voegde er fijntjes aan toe dat de klacht uitgebreid kan worden als lopende onderzoeken op gelijkaardig machtsmisbruik van Google wijzen bij andere diensten, zoals Google Flights en Google Hotel Finder. Het huis van Google telt nu eenmaal veel kamers en Europa is vastberaden om er overal in te snuisteren. Alleen zal het niet evident zijn om aan te tonen dat Google zijn befaamde algoritmes bewust manipuleert.

Amerikaanse regulatoren besloten na een gelijkaardig onderzoek twee jaar geleden niet in te grijpen.

2. Moet ik daar als gewone surfer wakker van liggen?

De beschuldiging van de Commissie volgt nadat verschillende concurrenten van Google klacht hebben ingediend bij Europa: kleine en grote spelers zoals Microsoft, Yelp en TripAdvisor. Hun belang is duidelijk, zij voelen marktdominantie en oneerlijke concurrentie immers direct in hun portemonnee.

Voor het blote oog van de gemiddelde consument echter is de kwestie minder tastbaar, zolang hij of zij maar terechtkomt op betrouwbare sites met betaalbare producten. Maar er is wel degelijk een gevaar. Als Google ons via haar algoritmes dwingt om op hun steeds groter platform te blijven, dan opent zich de deur naar misbruik.

Surfers onder lichte dwang leiden naar Google Shopping is niet dramatisch. "Maar kan het wel gevaarlijk worden op termijn", zegt Olivier Braet, interneteconoom bij iMinds-SMI aan de VUB. "Kijk naar wat Google doet met bedrijven op hun platform. Het heeft zich massaal ingekocht in de reclame-industrie. Waardoor je als adverteerder niet alleen moet betalen voor je reclame, maar ook voor het recht om het op Google te plaatsen."

Is de dominantie van Google bedreigd?

Europa voerde eerder al een titanenstrijd tegen een te dominante IT-speler uit de VS. Die heette toen Microsoft en na een jarenlange procedureslag moest het bedrijf uiteindelijk 2,2 miljard euro betalen na een verloren beroep in 2007. Alleen was Microsoft allang niet meer de oppermachtige gigant uit de jaren 90. En wie herinnert zich nog de onheilsberichten over IBM - de blauwe reus - in de jaren 70 en 80?

"De IT-markt is zo jong en continu in beweging dat je nooit kunt zeggen dat er een permanente dominante speler is", zegt Braet. "Toen Apple een paar jaar geleden tablets voor het eerst op de markt bracht, vreesde men ook voor al te grote dominantie. Alleen bleken er met Samsung en Google Nexus voldoende kapers op de kust. Maar wat betreft zoekmachines is Google nu toch al meer dan tien jaar oppermachtig."

Als Google zijn algoritmes zou moeten aangeven of - erger - openbaar maken, dreigt de techgroep wel serieus averij op te lopen.

Wie wint deze strijd?

In een blog kaatst Google de bal terug. Ja, het klopt dat we de grootste zoekmachine zijn. Maar met de opkomst van sociale media, apps zoals Yelp en rivaliserende zoekmachines zoals Bing en DuckDuckGo, is er "more choice than ever before".

"We beschikken over een sterk dossier, met uitstekende argumenten die aantonen dat consumenten betere diensten krijgen en er meer concurrentie is", zo stond te lezen in een interne mail. Het bedrijf krijgt nu tien weken de tijd om een officieel antwoord te bieden op de beschuldigingen. Theoretisch riskeert het een boete van 5,5 miljard euro en een verregaande inperking van hun activiteiten. Braet: "Ik denk dat ze toch een deal gaan vinden de komende jaren, Google kan zich niet permitteren zijn algoritmes vrij te geven."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234