Zondag 19/09/2021

GetuigenisSport

Vier jaar geleden ten dode opgeschreven na aanslag, nu Mont Ventoux op: ‘De enige weg is omhoog’

Marion Van Reeth en Aristide Melissas trainen voor hun Ventoux-avontuur.  Beeld Tim Dirven
Marion Van Reeth en Aristide Melissas trainen voor hun Ventoux-avontuur.Beeld Tim Dirven

Vier jaar geleden raakten Aristide Melissas (50) en zijn vrouw Marion Van Reeth (57) zwaargewond bij een aanslag in New York. Volgende week fietsen ze samen met andere terreurslachtoffers de legendarische Mont Ventoux op, mét steun van de Tour en het peloton. ‘Ik hoop dat ik niet moet stoppen halfweg.’

“Ik weet niet wat er op ons afkomt, maar het is een col, en we gaan hem beklimmen.” Dat zijn de woorden van Aristide Melissas (50) tegen de dokter, wanneer hij wakker wordt na een operatie. Een dag eerder nog maar, op 31 oktober 2017, fietst hij met vrouw en kinderen langs de Hudson River in New York, op vakantie, als een terrorist hen met zijn voertuig omver maait.

Er vallen daarbij acht doden, onder wie een Vlaamse vrouw, en twaalf gewonden. Aristide maakt alles min of meer bij bewustzijn mee, hoewel zijn schedel open ligt en hij baadt in een plas bloed. Het leven van zijn vrouw Marion Van Reeth (57) hangt wekenlang aan een zijden draadje. Tot drie keer toe verklaren dokters dat ze het wellicht niet haalt. Maar ze vecht terug en ontwaakt.

“Mijn eerste herinnering is mijn zus, mijn schoonbroer, Aristide en de kinderen die rond het bed staan. Waar lig ik? Het bleef stil. Niemand durfde iets te zeggen. Ze waren blij dat ik wakker werd, maar ik denk dat ze zich afvroegen hoe ze het nieuws moesten brengen.”

Marions beide benen waren voor een groot deel geamputeerd. Haar wervelkolom was ontwricht, waardoor zenuwen geraakt waren en ze dus ook gevoel miste in haar benen. “Zodra ik me realiseerde wat er aan de hand was, heb ik gezegd: ik kijk enkel vooruit.”

Het verklaart waarom ze nu pas, voor het eerst, haar verhaal doet. “Ik wil al van in het begin niets weten over wat er gebeurd is. Allicht is dat gemakkelijker als je er geen herinneringen aan hebt. Ik wil vooruit.”

En zo gaat ze nu, vooruit, in haar elektrische handbike, gezwind de Bosstraat in Boom omhoog. De enige heuvel in de omgeving stijgt op het steilste stuk met 5 procent. Dat is zowat de helft van wat renners voor de kiezen krijgen op de flanken van de Mont Ventoux. “Ik hoop vooral dat ik op de Ventoux niet moet stoppen halfweg”, lacht Marion. “Dat ik het in één keer kan doen.”

Zonder doping, en zonder platte banden. “Maar wél met een motortje!”

'We willen dat mensen hun helse leven even stilzetten en denken aan de slachtoffers en overlevers van terreur, maar ook aan al die hulpverleners', zegt Aristide.  Beeld Tim Dirven
'We willen dat mensen hun helse leven even stilzetten en denken aan de slachtoffers en overlevers van terreur, maar ook aan al die hulpverleners', zegt Aristide.Beeld Tim Dirven

Merckx

De Tour kent zo dit jaar een nieuwe ploeg: V-Europe/AfVT. De Belgische en Franse organisaties van terreurslachtoffers beklimmen dinsdag namelijk de legendarische Ventoux.

Het team zal bestaan uit elf coureurs, elf overlevers van verschillende terreuraanslagen. Karen Northshield, die onlangs een boek uitbracht over de aanslag op Zaventem, doet net als Marion mee in een handbike. Er gaan ook enkele overlevers mee als soigneurs. Met deze beklimming, onder de noemer Together Stronger, willen ze niet alleen hun veerkracht tonen, maar ook geld ophalen voor de Belgische en Franse slachtofferorganisaties en internationale projecten ondersteunen.

Het idee komt van Aristide, uit de gedrevenheid die hij voelde na de vijfde herdenking van 22 maart. De slachtoffers maakten toen duidelijk dat ze ook naast de herdenkingsdag niet vergeten willen worden. “We willen dat mensen hun helse leven even stilzetten en denken aan de slachtoffers en overlevers van terreur, maar ook aan al die hulpverleners”, zegt Aristide.

Hij geraakte tot bij de familie Merckx, “die een ongelofelijk hart heeft getoond”, en zo tot bij de Tour-directie. “De Tour faciliteert hun beklimming van de Mont Ventoux en een dag later volgen de eliterenners in hun spoor”, zegt Pierre-Yves Thouault, adjunct-koersdirecteur. Het Tour-peloton zal die dag een sticker op de mouw dragen van #togetherstronger. Alles werd in drie weken tijd geregeld.

“Aristide heeft me gebeld, en ik was gepakt door zijn verhaal”, zegt Rik Verbrugghe, nu teammanager bij Israel Start-Up Nation, en exact twintig jaar geleden winnaar van een Tour-etappe. “Als je hoort welke ellende er in de wereld gebeurt, dan wil ik iets doen. Ik heb meteen Patrick Lefèvere gebeld. Logistiek zal het niet gemakkelijk zijn om bij de start die stickers uit te delen, maar Start-Up Nation en Deceuninck Quick-Step doen al mee en ik denk dat er voldoende solidariteit zal zijn in het peloton.”

Leven van een topsporter

Marion was voor de aanslag een sportieve, levendige vrouw. Dokters zeggen dat het sportieve haar geluk is geweest. “Anders had ik het niet overleefd.” Het is haar geluk, maar ook haar karakter. De discipline van een topsporter, die elke dag traint. “Ik wandel met protheses, maar in het begin is dat amper één minuut, dan vijf minuten, nu kan ik die protheses enkele uren aanhouden. Dat is enkel door dat dag na dag te doen.”

Natuurlijk was het de afgelopen vier jaren niet altijd eenvoudig. Aristide, die zich alle geluiden van de noodlottige dag nog herinnert alsof het gisteren was, kende erg donkere periodes. Bij hem is de handicap onzichtbaar, maar de klap op zijn hoofd was enorm. Hij heeft evenwichtsstoornissen en drie tot vier keer per dag voelt hij een druk op zijn hoofd alsof er een zak aardappelen op ligt.

“Natuurlijk heb ook ik weleens slechte dagen, maar over het algemeen gaat het”, zegt Marion. “Ik wil vooruitgang boeken. Dat is het leven: uitdagingen vinden, hoe klein ook. Een klein beetje meer beweging in mijn rechterbeen. Een klein beetje meer links. We geraken er wel. Het is zoals nu met de col: de enige weg is omhoog.”

Wie team V-Europe/AfVT wil steunen, surft naar www.togetherstronger.eu

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234