Vrijdag 14/05/2021

Ruimtevaart

Vicepresident Pence: "Binnen afzienbare tijd lopen Amerikaanse astronauten op de maan"

De Amerikaanse astronaut Edwin Aldrin in 1969 op de maan, gefotografeerd door Neil Armstrong.  Beeld AP
De Amerikaanse astronaut Edwin Aldrin in 1969 op de maan, gefotografeerd door Neil Armstrong.Beeld AP

Kun je de weg kwijtraken in de ruimte? Kijkend naar de Verenigde Staten moet de conclusie zijn: ja. Onder president George W. Bush wilden de Amerikanen weer naar de maan, plannen waar opvolger Obama een streep door haalde. Die vond dat NASA zich moest richten op Mars. Nu, onder president Trump, zijn NASA's pijlen weer gericht op de maan.

Er zullen binnen afzienbare tijd weer Amerikaanse astronauten op de maan lopen, verklaarde vicepresident Mike Pence gisteren tijdens zijn openingsspeech van de National Space Council, een orgaan dat door Trump uit de mottenballen is getrokken en als oliemannetje moet fungeren tussen NASA en het Witte Huis.

"We brengen Amerikaanse astronauten naar de maan, niet alleen om er voetstappen en vlaggen achter te laten, maar om er een permanente basis te bouwen", zei Pence. Zo'n basis wordt nu als een noodzakelijke springplank naar Mars gezien.

Mike Pence tijdens de bijeenkomst van de National Space Council. Beeld REUTERS
Mike Pence tijdens de bijeenkomst van de National Space Council.Beeld REUTERS

De nieuwe koers betekent voor NASA dat de plannen opnieuw omgegooid moeten worden. De ruimtevaartorganisatie had in 2010 juist alle energie gericht op Mars, nadat voormalig president Obama de rode planeet als volgend reisdoel voor de mensheid had vastgesteld.

NASA begon de ontwikkeling van een extreem grote raket om bij Mars te komen en zette commerciële organisaties als SpaceX en Boeing aan het werk om capsules te bouwen die Amerikaanse astronauten diep de ruimte in kunnen schieten - iets wat sinds 1972 jaar niet meer is gebeurd. Sterker: Amerikanen kunnen sinds 2011 zelf geen mensen meer in de ruimte brengen en zijn daarvoor afhankelijk van de Russen, een fikse doorn in het oog van de huidige president.

De nieuwe Marsraket SLS nadert inmiddels zijn voltooiing, en ook de bemande capsules zullen vermoedelijk eind volgend jaar de eerste bemanningen naar het ruimtestation ISS vervoeren. Maar het volgende station wordt dus niet Mars, maar vermoedelijk de maan, waar NASA (vermoedelijk samen met de Russen) een ruimtestation wil bouwen, plus nu dus ook een permanente basis. Of de SLS gebruikt wordt is trouwens niet eens zeker, want Pence noemde de raket tijdens zijn speech geen enkele keer en leek vooral gecharmeerd van de innovatiekracht van de commerciële ruimtevaartsector. Mogelijk zal NASA's rol in het geheel dus beperkt zijn.

Dat de maan het volgende doel is, is vermoedelijk een van de redenen dat ruimtevaartvisionair Elon Musk zijn Marsplannen vorige week bijstelde: nu wil hij met zijn bedrijf SpaceX eerst een basis op de maan bouwen. Musk ziet de vele miljarden in de lucht hangen waarmee hij zijn ruimtevaartplannen kan realiseren, en uiteindelijk zijn droom van een menselijke kolonie op Mars. Ook Blue Origin van Amazon-baas Jeff Bezos heeft maanplannen onthuld.

Voor president Trump is de maan interessant omdat het zijn land weer in de voorste linies brengt van de ruimtevaart: mannen en vrouwen (bijna de helft van de nieuwe NASA-astronauten is vrouw) op de maan is een stuk haalbaarder dan ze naar Mars sturen, wat NASA op zijn vroegst ergens in de jaren dertig van plan is te doen. Als het lukt snel Amerikanen op de maan te krijgen - het trucje is immers al eens gedaan - levert dat Trump politieke winst en kan hij laten zien dat Amerika ook in de ruimte 'great again' is; in elk geval weer greater dan de Russen.

Of de plannen doorgaan is overigens niet zeker. Het Congres bepaalt het budget van NASA, en die liggen voor de komende twee jaar goeddeels vast. Even snel naar de maan gaan is dus niet realistisch. Wellicht kunnen we binnenkort een Kennedy-achtige speech van de president verwachten waarin hij de nieuwe koers verordonneert.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234