Dinsdag 17/05/2022

Vice-voorzitter Leslie McCormack: 'Justine Henin is een topprioriteit voor IMG'

De vroege uitschakeling van Justine Henin in het nieuwe WTA-toernooi van Knokke woensdag was niet echt ingecalculeerd. Niet voor Henin zelf, die hoopte in eigen land haar opmars op de ranking voort te zetten. Maar ook niet voor IMG (International Management Group), het managementbureau dat Justine Henin onder contract heeft en het toernooi in Knokke zelf uit de grond stampte. Maar een mindere dag maakt de zomer nog niet slecht, zeker niet voor een megaonderneming als IMG.

KNOKKE.

EIGEN BERICHTGEVING

Dat IMG in Knokke het toernooi zelf organiseert, is geen unicum. De invloed van managementbureaus in het tennis bestaat al langer, hij neemt alleen nog toe. Logisch, in tennis valt grof geld te verdienen, en dat is te zien aan de entourage. Iedere topper heeft zijn eigen agents en managementteam, die de beste contractuele commerciële deals in de wacht moeten slepen. Dat is in het voetbal niet anders. In ruil voor de belangenbehartiging strijken die managers en de bureaus een deel van het prijzengeld en de commerciële deals op, een bedrag dat schommelt tussen 10 en 20 procent.

In de sportwereld is IMG veruit het grootste managementbureau - al zijn zij ook present in de film- en modellenbusiness. IMG heeft meer dan 100 vestigingen in 40 landen in de wereld, en heeft in het tennis toppers als Pete Sampras, Marcelo Rios en Lindsay Davenport onder contract. Daarnaast speuren zij constant naar jong tennistalent. IMG beschikt over heel de wereld over een team van scouts en relaties om ongeslepen diamanten te ontdekken en aan zich te binden. Vroeg erbij zijn, is de boodschap, maar ook volgend principe geldt: hoe meer talenten onder contract, hoe groter de kans dat er eentje doorbreekt en uitgroeit tot een absolute topper.

Soms loopt het wel goed fout. Zoals bijvoorbeeld met Tommy Ho, die op jonge leeftijd zo veelbelovend was dat IMG, en het concurrerende Advantage en ProServe, in 1988 met immense bedragen schermden. Maar Ho verteerde de overstap van junior naar prof niet, en dan kennen ook de bureaus weinig genade: Tommy Ho werd Tommy Who? Niet zo met Anna Kournikova. Op negen jaar al verhuisde ze van Moskou naar de Nick Bollettieri Academy in Florida. Die tennisschool is eigendom van IMG, toppers als Monica Seles en Andre Agassi leerden er de stiel. Kournikova was een schot in de roos: zij is ontegensprekelijk een van de best gemarketeerde tennissters in de wereld.

Ook de Belgische Justine Henin steeg op jonge leeftijd boven de grijze massa uit. IMG contracteerde Henin op dertienjarige leeftijd, en heeft daar vier jaar later geen greintje spijt van. Henin verbaasde dit jaar door bij haar WTA-debuut in Antwerpen het toernooi meteen te winnen, stuntte al in de Fed Cup, en liet haar potentieel bewonderen tegen Lindsay Davenport in Roland Garros. Haar verlies tegen Courtois in Knokke was misschien de eerste valse noot in haar prille carrière.

Henin heeft de samenwerking met IMG steeds als positief ervaren, en niet als een extra druk, zoals men zou kunnen denken. Opgegroeid in een niet al te bemiddeld milieu, was elke frank welkom voor Henin om haar carrière in het begin te sturen. Via IMG raakte Henin aan sponsors, en beschikte ze over de relaties om via wildcards in grotere toernooien te raken. Xavier Malisse bijvoorbeeld zou nooit zo snel op de ranking gestegen zijn als IMG voor hem geen wildcards had versierd. Het blijft natuurlijk wel aan de speler zelf om die kans te verzilveren, want in de business is het niet anders dan in de sport: het moet renderen, en veel kansen krijg je niet.

Henin stelt voorlopig niet teleur. In de hiërarchie van IMG staat ze zelfs heel hoog aangeschreven, zo zegt Leslie McCormack, de vice-voorzitter van IMG (dochter van grote baas Mark McCormack) en toernooidirecteur in Knokke: "Henin wordt een van onze topprioriteiten. Na de wedstrijd tegen Davenport in Parijs is het duidelijk dat IMG zich niet misrekend heeft in haar potentieel. IMG was toen echt onder de indruk." McCormack laat weten dat Justine Henin binnenkort een trainingsstage volgt in de Nick Bollettieri-academie: "Dat is voor haar de ideale voorbereiding op de US Open. Ze zal er tegen topspeelsters (onder meer Alexandra Stevenson en Monica Seles) oefenen, kan zich aanpassen aan hardcourt en het warme weer, en de fitnessmogelijkheden zijn er perfect."

Een groot talent dat geen managementbureau heeft, is veeleer uitzonderlijk. Kim Clijsters geldt hier wel als voorbeeld: zij heeft zonder veel externe hulp in sneltreinvaart de stap naar de tophonderd gezet. Vader Lei Clijsters heeft bewust de boot van de managementbureaus afgehouden, hij wilde haar kind-zijn niet te veel afremmen door sponsorverplichtingen. Vanuit zijn ervaring als voetballer handelde hij commerciële deals zelf af, samen met de Vlaamse Tennisvereniging (Kim Clijsters traint nog in het VTV-centrum in Wilrijk), die ter zake voldoende knowhow heeft en met twee vaste, weliswaar exclusieve hoofdsponsors werkt.

Vader Clijsters geeft wel toe dat IMG vist achter zijn dochter, en dat hij ook niet langer principieel weigerachtig staat tegenover een deal. "Ik onderhoud een goede relatie met IMG, we hebben al enkele keren aan tafel gezeten, en ik heb de indruk dat ze correct werken. Als ik voor een bureau kies, zal het voor IMG zijn." Een beslissing staat op stapel, geeft Clijsters toe. "De onkosten qua reizen en trainer worden stilaan te groot om alleen door mij en de federatie gedragen te worden." De ontvoogding van de VTV, en de komst van grotere sponsors (onder meer via IMG) dringen zich op, maar Clijsters wil ook nog afwachten hoe zijn persoonlijke carrière evolueert. "Nu heb ik nog tijd voor mijn dochters, maar ik wil opnieuw in het voetbal stappen. Als ik een aanbieding heb die me zint, zeg ik waarschijnlijk aan IMG: 'Doen jullie het vanaf nu maar'."

Bart Fieremans

Vader Lei Clijsters: 'Als ik voor Kim een bureau kies, zal het IMG zijn'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234