Zondag 24/10/2021

Verdachte opgepakt in onderzoek Ipswich Ripper

Is de 37-jarige supermarktbediende Tom Stephens uit Felixstowe de Ipswich Ripper? De Britse politie pakte hem gisterochtend op als verdachte van de moord op vijf heroïnehoertjes in Ipswich. De hele dag lang werd hij ondervraagd.

door sue somers

IPSWICH l Stephens kende alle slachtoffers persoonlijk en beschouwde zichzelf als hun 'beschermer'. In een interview met de krant Sunday Mirror gaf hij vlak voor zijn arrestatie toe dat hij de meisjes gemakkelijk had kunnen vermoorden omdat ze hem zo vertrouwden.

Tom Stephens is een van de tientallen namen op de lijst die Paula Clennell overhandigde aan de politie. Vlak voor ze werd vermoord en voor Anneli Alderton en Annette Nicholls verdwenen, werd de 24-jarige Clennell ondervraagd over de verdwijning van Gemma Adams en Tania Nicol. Ze beloofde de politie een lijst te geven met de namen van hun vaste klanten.

Daarop stonden onder anderen een politieagent van een naburig korps en een 44-jarige projectontwikkelaar die toegaf dat hij de vijf vermoorde prostituees kende. Hij wilde hen van hun drugsverslaving afhelpen zodat ze niet meer de straat op hoefden.

Bovenaan op de lijst stond Stephens, een gescheiden man die alleen woont in Trimley bij Felixstowe, op een tiental kilometer van Ipswich. Achttien maanden geleden, nadat zijn huwelijk van acht jaar op de klippen was gelopen, begon hij de straten rond het voetbalstadion van Ipswich af te schuimen op zoek naar seks.

Hij werd goed bevriend met alle meisjes, maar had duidelijk een boontje voor Tania Nicols (19), die al eerste werd vermoord. "Ik was voor haar waarschijnlijk iemand die het dichtst in de buurt komt van een vriendje", zei de welbespraakte Stephens in de Sunday Mirror. "Maar we hadden geen relatie. Ze was zo mooi, net een meisje dat op weg was naar een fuif. Ze had eerder in een salon gewerkt en ik probeerde haar over te halen terug te gaan."

Stephens was naar eigen zeggen ook close met Gemma Adams, die ongeveer in dezelfde periode verdween als Tania. Anneli Alderton kende hij slechts vaag, maar hij waarschuwde haar voor de moordenaar, zoals hij dat ook voor de andere meisjes deed. "Eigenlijk moet ik nu daar zijn om ze te beschermen", zuchtte Stephens tijdens het interview, dat plaatsvond in een auto bij een pub. "Als Tania niet het eerste slachtoffer was geweest, dan was ik nu zeker op straat om op haar te letten."

Soms gaf Tom Stephens de meisjes kleren of reed hij ze naar hun afspraakjes. "Ik nam wel wat geld van ze aan voor de benzine, maar een pooier ben ik niet. Er zijn geen pooiers in Ipswich. Het dichtste wat hier in de buurt van een pooier komt, zijn dominante liefjes die de meisjes de straat opsturen en die hun verslaving ondersteunen."

Volgens Stephens had de moordenaar er de mooiste meisjes eerst uitgezocht. "Gemma en Tania zijn in dit soort werk de meisjes die er het best uitzien. Ze waren zeker top vijf. Ik ben de laatste tijd met veel meisjes geweest. Het afgelopen jaar waren het er zeker vijftig."

Vanwege Stephens' prominente plaats op de lijst van verdachten ondervroeg de politie hem vier keer. Zijn auto en zijn huis werden doorzocht, zijn gsm en laptop in beslag genomen. Op basis van die gegevens werd hij gisterochtend opgepakt in zijn woning. Na de arrestatie stelde de politie van Suffolk een persstop in.

In de Sunday Mirror erkende Stephens dat hij perfect paste in het profiel dat de politie van de moordenaar opstelde. "Een blanke man tussen de 25 en de 40, bekend met de omgeving, werkt op onregelmatige uren, lichamen dicht bij huis gevonden. Dat lijkt op mij." De woning van Stephens ligt dicht bij de A14 tussen Felixstowe en Ipswich. Het is langs die route dat de eerste drie lichamen werden ontdekt. Door zijn werk in de Tesco in Martlesham, die 24 uur per dag open is, had hij een onregelmatig dienstrooster.

Het is nog afwachten of de zaak van de vijf vermoorde prostituees zal worden gelinkt aan die van 17-jarige Vicky Hall. Het meisje verdween in 1999 in Trimley bij Felixstowe, toen ze van een nachtclub op weg was naar huis. Haar lichaam werd teruggevonden in een sloot. Ook de lichamen van Gemma Adams en Tania Nicol, die het eerst verdwenen, werden teruggevonden in water.

Tom Stephens: 'Als Tania niet het eerste slachtoffer was geweest, dan was ik nu zeker op straat om op haar te letten'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234