Zaterdag 24/07/2021

AchtergrondZaak-El Kaouakibi

Vande Lanotte verdedigt El Kaouakibi, maar ziet ook tekortkomingen

Sihame El Kaouakibi liet zich bijstaan door Johan Vande Lanotte. Beeld Joris Casaer
Sihame El Kaouakibi liet zich bijstaan door Johan Vande Lanotte.Beeld Joris Casaer

Oud-sp.a-minister Johan Vande Lanotte voegde zich bij het rijtje topadvocaten achter Vlaams Parlementslid Sihame El Kaouakibi. Hij maakte gisteren brandhout van de audit die mistoestanden bij Let’s Go Urban aan het licht bracht, maar herhaalde tegelijk ook enkele van de tekortkomingen.

“Ik heb op geen enkel moment onrechtmatig gebruikgemaakt van belastinggeld of mezelf persoonlijk verrijkt”, zei Sihame El Kaouakibi op een persconferentie gisterenmiddag. “Ik kan recht in de spiegel kijken. Mijn integriteit is enorm belangrijk.”

Om dat aan te tonen, deed El Kaouakibi geen beroep op haar drie topadvocaten die ze al heeft voor haar strafzaak en de zaak bij de ondernemingsrechtbank. Plots verscheen emeritus-professor en minister van Staat Johan Vande Lanotte, die twee jaar geleden uit de politiek en in de advocatuur stapte.

Vande Lanotte, die systematisch over de naam El Kaouakibi struikelde, is tien dagen geleden aan zijn taak begonnen. Toen verscheen voor de Antwerpse ondernemingsrechtbank het verzet van El Kaouakibi tegen een bewindvoerder bij Let’s Go Urban.

Die bewindvoerder was aangesteld op verzoek van drie uittredende bestuursleden bij Let’s Go Urban. Zij waren opgestapt nadat een audit door i-Force verdachte transacties aan het licht bracht tussen LGU, de vzw van El Kaouakibi, en enkele vennootschappen van El Kaouakibi.

De Antwerpse had toen al een eigen ‘tegenaudit’ besteld, die zo goed als klaar was, maar het droge cijferverslag had “een vlottere pen” nodig. Enter Vande Lanotte, die daarvoor zelf een team mocht aanstellen en een beroep deed op twee bedrijfsrevisoren.

I-Force had het over 342.000 euro aan betalingen van vzw Let’s Go Urban aan vennootschappen van El Kaouakibi, waarbij het onduidelijk zou zijn welke prestaties ertegenover staan. Volgens het team van Vande Lanotte heeft i-Force slecht gerekend, want gaat het in werkelijkheid om minder dan de helft, namelijk 150.000 euro.

Die 150.000 euro zouden bovendien verantwoorde uitgaven geweest zijn, verspreid over drie jaar. Het verschil tussen de twee bedragen is ten eerste te verklaren door vier betalingen die per abuis zijn gemaakt, maar vrij snel zijn teruggestort. Hoogstens “slordige financiële opvolging en boekhouding”, aldus Vande Lanotte.

Zo zijn er ook facturen die Wannawork verstuurde, met verkeerdelijk het rekeningnummer van Let’s Go Urban op vermeld. “Wie maakt er niet eens een verkeerde copy-paste?”

Ten tweede waren er enkele opdrachten van LGU, waarbij i-Force geen rekening hield met de inkomsten die deze opdrachten genereerden. “Uiteraard vertekent een dergelijke vergissing drastisch de conclusies en het roept toch vragen op over het rapport van i-Force.”

null Beeld Joris Casaer
Beeld Joris Casaer

Hoeveel objectieve cijfers Vande Lanotte ook aanbracht, hij schuwde evenmin de subjectieve bewoordingen. Volgens hem heeft i-Force doelbewust “de boel opgeblazen door de btw mee te tellen” in de bedragen en El Kaouakibi nooit geconfronteerd met die 115.000 euro (exclusief btw), die nu per ongeluk verkeerd betaald zou blijken. “Je zet zo’n bedrag toch niet in een eindrapport zonder eerst te vragen waar het vandaan komt? Waarom vraag je dat niet even?”

Vande Lanotte heeft tijdens zijn opdracht wel enkele problemen vastgesteld, en dus ook adviezen geformuleerd, maar het is niets in vergelijking met de aantijgingen die naar boven kwamen na de i-Force-audit en het vertrek van de drie bestuursleden. Nee, er is geen sprake van persoonlijke verrijking of onrechtmatig gebruik van subsidies, klinkt het.

“Waarom duurde het dan drie weken om dat uit te vlooien?”, vroeg een journalist aan El Kaouakibi. Vande Lanotte sprong haar snel ter hulp: “Mag ik even tussenkomen: we hebben tien dagen met drie mensen eraan gewerkt. Als je het gevonden hebt, lijkt het evident, maar zo simpel was het niet.”

Politieke carrière

Intussen is de politieke carrière van El Kaouakibi niet meer dan een waakvlammetje. Open Vld zette haar tien dagen geleden tijdelijk uit de partij, in afwachting van opheldering. Het gerecht voert namelijk nog een onderzoek.

Voorzitter Egbert Lachaert moest deze persconferentie op Twitter vernemen, vlak voor premier De Croo een eigen persconferentie gaf over de coronapandemie. “Ze is tijdelijk geschorst zodat ze in alle zelfstandigheid haar verdediging kan voeren en is vrij om te kiezen door wie ze zich laat bijstaan”, zegt Lachaert.

Bijna dag op dag twee jaar geleden kondigde El Kaouakibi op een persconferentie haar komst naar Open Vld aan, nu duikt naast haar een sp.a-coryfee op.

De liberalen horen geruchten over een overstap naar sp.a of Vooruit, het project van Conner Rousseau. Ook de nieuwe persmedewerker van El Kaouakibi werkte tot voor kort voor Antwerpse sp.a-kopstukken. Daartegenover staat dat die laatste niet op goede voet vertrokken is bij de sp.a en dat Vande Lanotte geen mandaat meer heeft bij sp.a. Net als Lachaert wist ook Conner Rousseau niks van deze persconferentie.

Op zich kan het ook goed zijn voor Lachaert, gezien hij zijn partij zo veel mogelijk wil distantiëren van de problemen van El Kaouakibi. Niemand kan Vande Lanotte ervan verdenken dat hij partijdig is voor een Open Vld’er. “Ik denk dat je er niet veel achter moet zoeken”, zegt politiek wetenschapper Carl De Vos (UGent). “Vande Lanotte is niet alleen jurist, emeritus professor, maar hij weet ook als geen ander hoe je in dit soort zaak de verdediging voert. Hij slaat de ideale brug tussen advocatuur en politiek.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234