Zaterdag 19/06/2021

Van overgewicht tot overwicht

Serena Williams wint zonder setverlies de US Open en wordt opnieuw nummer één van de wereld

Vaak was ze tennismoe en zelden echt in conditie, maar Serena Williams is tot nader order wel de beste tennisspeelster van de planeet. Het bewijs daarvan: de titel op de US Open en de nummereenpositie op de WTA-ranking.

Door Jan-Pieter de Vlieger

NEW YORK l Serena Williams begint nu naar eigen zeggen aan haar tweede carrière. Zes jaar nadat ze voor het oog van papa's camera voor het eerst de beste van de wereld werd.

Flashback naar de Wimbledonfinale van 2002. De camera van vader Richard loopt. Terecht want zopas heeft zijn jongste dochter Serena gewonnen van zijn iets oudere telg Venus. Het is de vierde grandslamfinale op rij als familiaal onderonsje van de Williamsen. Venus won de eerste twee, daarna was het Serena die papa trots maakte. Daarmee liggen de verhoudingen vast. Serena is voorgoed beter dan Venus. Ook op de WTA-ranglijst wordt de hiërarchie omgegooid. Serena neemt de nummereenpositie over van haar zus. Ze is amper twintig en officieel de beste tennisspeelster in de wereld. Serena's lichaamsbouw wordt nog algemeen omschreven als atletisch, vader gedraagt zich nog gewoon in de tribunes, ook moeder Oracene is van de partij en zelfs halfzus Yetunde applaudiseert trots in de box. Al kent niemand op dat moment haar naam.

Serena stoomt door. Na Wimbledon volgen ook de US Open en de Australian Open. Ze wint zo de vier de grandslamtoernooien op rij, de 'Serena Slam' is een feit. Daarmee bombardeert ze zichzelf tot tennisicoon want alleen Billie Jean King, Martina Navratilova, Chris Evert en Steffi Graf deden haar dat voor. In Parijs haalt Serena slechts de halve finale, Henin is te sterk. Wimbledon wint ze opnieuw na Sister Act 2 met Venus.

Tot zover the rise van Serena Williams. tijd voor the fall. De knie weigert als eerste dienst, nagenoeg alle andere lichaamsgewrichten zullen dat voorbeeld volgen. Serena verliest haar nummereenpositie op de WTA-ranglijst. Een jong Belgisch meisje genaamd Kim Clijsters neemt die stek in.

In september volgt een veel zwaardere klap voor Serena. In de auto van haar vriend wordt halfzus Yetunde Price neergeschoten. Een drive-by shooting in hartje Compton, Serena's geboortestad in California. De plaats ook waar zij haar eerste balletjes over het net sloeg en daarbij minstens een keer dekking moest zoeken voor rondvliegende kogels. Ook afkomstig uit Compton is rapper The Game, hij schrijft het nummer 'Dreams', opgedragen aan Yetunde. `

Serena zelfs legt zich ook steeds nadrukkelijk toe op showbizz, ze wordt steeds minder tennisspeelster en steeds meer societyfiguur. Het lijstje is indrukwekkend: The Simpsons, My Wife and Kids, ER, Conan O'Brien. Serena zie je overal behalve op tenniscourts. Vindt ze tussen twee talkshows door toch de tijd om te tennissen dan wordt haar lichaamsbouw nu licht obees genoemd.

Acht maanden lang is Serena weg geweest uit het circuit. Maar tekenend voor haar talent en de schaarste aan de top van het vrouwentennis: ze wint bij haar comeback meteen in Miami. Ook zonder noemenswaardige training is Serena wereldtop, maar ze is geen klasse beter dan de tegenstander. In Wimbledon haalt ze de finale maar die verliest ze van een slanke Russin van 17. De tegenpool heet Maria Sjarapova. In eigen land volgen de US Open. Serena verliest van Jennifer Capriati, een dubieuze call van de scheidsrechter is cruciaal in het duel. Serena haalt haar gram in wat ondertussen haar natuurlijke biotoop is geworden. Te gast in talkshow Ellen verschijnt Serena in een feloranje T-shirt. 'The bal was in!' zo luidt de boodschap. Haar boezem zorgt ervoor dat iedereen die leest.

Begin 2005 lijkt Serena helemaal terug. Ze wint de Australian Open, nog steeds niet gehinderd door een blakende fysieke paraatheid. Serena staat op de tweede plaats op de wereldranglijst en is vast overtuigd om het daar niet bij te laten. "Ik wil opnieuw de nummer één worden. Ik heb mezelf altijd als de beste beschouwd." Maar een oud zeer gooit roet in het eten: de vermaledijde knie. Voor Serena is het meer een zegen dan een last. Want de jongste Williams is een beetje tennismoe. Het leven is tenslotte meer dan serveren alleen en dus last Serena opnieuw een paar nevenprojecten in. Ze legt zich toe op haar eigen persoonlijke kledinglijn 'Aneres'. Als u die merknaam even van achter naar voor leest, verduidelijkt dat veel. Serena ziet zichzelf ook niet louter als sportvrouw. Dat wordt duidelijk als een enthousiaste speaker haar aankondigt als "tennissuperstar Serena Williams". Williams gaat niet akkoord: "ik ben geen tennissuperstar, ik ben gewoon een superstar. Met tennis alleen zou ik gek worden." Zes maanden lang onthoudt Serena zich van tennis. Ze zakt naar een dramatische 139ste plaats op de wereldranglijst.

In 2007 is Serena nog maar eens terug van weggeweest. Niemand die kan geloven dat haar lijf en leden ooit atletisch zijn genoemd. Serena maakt duidelijk dat ze maar één doel heeft: opnieuw de beste worden. Hoongelach is het resultaat. Ervaringsdeskundige en voormalig Wimbledonwinnaar Pat Cash wijdt er zelfs zijn blog in The Times aan: "Williams is een verloren zaak. Je kan nooit ongestraft tennis van het prioriteitenlijstje schrappen." Maar Cash is mis. Serena Williams kan dat wel. Andermaal dankzij de bloedarmoede van het vrouwentennis wint ze meteen de Australian Open. Als het nummer 95 van de wereld.

Maar Williams heeft na haar falende kniegewricht af te rekenen met een nieuwe aartsvijand, een nieuw obstakel dat meer grandslamtriomfen in de weg staat. Justine Henin maakt er een gewoonte van om Williams in de kwartfinale uit de grote toernooien te knikkeren.

Maar in 2008 is Williams ook van die last verlost. Henin gaat op pensioen, het vrouwentennis is wanhopig op zoek naar een nieuw uithangbord. Ana Ivanovic en Maria Sjarapova zijn dat even, maar nooit echt helemaal. En dus ligt de weg voor Serena open. In Wimbledon speelt ze de finale, zusje Venus wint. Jammer, maar niet echt. Zuslief mag ook nog eens wat.

Zondagnacht won Serena voor de derde keer de US Open. Haar eerste zege dateerde al van 1999. Zo is Serena weer officieel de beste tennister van de wereld. Ze begint naar eigen zeggen aan haar tweede carrière. Benieuwd hoelang die om tennis draait.

Verlost van Henin ligt de weg open voor Serena om het nieuwe uithangbord van het vrouwentennis te worden

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234