Dinsdag 28/01/2020

Van clubhuis voor nerds tot internationale keten

In 1992 startte Peter Bergmans een obscuur winkeltje in het Antwerpse, waar hij Nintendo- en Segaspelcassettes verkocht aan een handjevol nerds en oudere jongeren. Na drie jaar kinkloppen kwam de PlayStation op de markt, werden computerspelletjes stilaan mainstream en groeide Game Mania uit tot een keten van 27 winkels. Nu, met een overname door de Nederlandse Free Record Shopgroep, wacht hem een uitbreiding naar Wallonië en Nederland.

Brussel

Eigen berichtgeving

Ronald Meeus

Het was nog in de dagen van Sonic the Hedgehog en Street Fighter II dat Antwerpenaar Peter Bergmans zijn allereerste computerspellenwinkel opende, op de Bredabaan in Merksem. Dat de voornoemde titels niet bij iedereen een belletje doen rinkelen, is niet ongewoon, want videogames waren toen enkel bekend bij een erg klein, verguisd en een beetje uitgelachen publiek: degenen die al een Sega- of (Super)Nintendoconsole in huis hadden of al eens een spelletje speelden op de allereerste multimediapc's.

De eerste jaren van Bergmans' gamewinkel waren dan ook niet bepaald een succes. "De eerste games werden enkel gekocht door kinderen, of door volwassenen die zich als kinderen gedroegen", zegt Bergmans. "De eerste drie jaar was het moeilijk om uit de kosten te komen. Ik had bij mijn weten de allereerste gamewinkel in België en de markt was nog erg pril."

Dat veranderde in 1995, toen Sony de eerste PlayStation op de markt bracht en de Britse spellenmaker Eidos het spelletje Tomb Raider lanceerde. Ineens werden games ook gesmaakt door oudere tieners en begon de markt zoetjesaan op te schuiven naar het huidige referentiepubliek: oudere twintigers en jonge dertigers. Vanaf dat punt loopt het verhaal van Game Mania ongeveer gelijk met dat van de internationale spellenindustrie: games werden populairder maar ook groter, duurder en prestigieuzer en Bergmans begon zijn winkeltje (dat ondertussen wél volk begon aan te trekken) uit te breiden tot een franchiseketen.

Op dit moment telt Game Mania, uigesmeerd over Vlaamse groot-, centrum- en provinciesteden, 27 door zelfstandige uitbaters bestierde vestigingen en draait het bedrijf een jaarlijkse omzet van bijna 30 miljoen euro. "Over het franchisemodel wist ik wel een paar dingen", zegt Bergmans. "Ik was zelf jarenlang uitbater geweest van een Christiaensenfiliaal, net als een aantal familieleden overigens. En we zagen de spellenmarkt na 1995 ineens een grote sprong nemen, dus het moment was aangebroken om erin te investeren."

Gisteren verkondigde de Nederlandse retailgroep Free Record Shop, bekend van de gelijknamige muziek-, dvd- en ook gamewinkels, dat ze Bergmans' bedrijf heeft overgenomen. Game Mania ressorteert nu, naast de Free Record Shopwinkels, onder de Nederlandse holding en zoekt nu uitbreiding naar Wallonië en Nederland (hoewel ook in Vlaanderen nog een aantal nieuwe vestigingen in de pijplijn zitten). Die synergie komt net op tijd, zegt Bergmans. "Als je op een drie- à viertal nieuwe vestigingen per jaar rekent, zijn we in Vlaanderen binnen een jaar of twee wel klaar. We moesten dus verder beginnen te kijken."

Het betekent ook dat Game Mania voor een tweede keer in de slipstream van de internationale spelletjesmarkt probeert mee te gaan. Het moment waarop computergames écht mainstream worden, moet immers nog komen: de penetratiegraad van spelconsoles bedraagt op dit moment nog maar 40 procent in België. Met de komst van de nieuwe generatie spelconsoles (de Xbox 360 van Microsoft werd eind vorig jaar al gelanceerd, de PlayStation 3 van Sony komt eind dit jaar en de Revolutionspelconsole van Nintendo wordt ergens daartussenin verwacht) moet dat een stuk hoger komen te liggen. Ook al omdat er steeds meer titels op de markt komen die een breder, niet-spelletjesminnend publiek aanspreken: het quizspelletje Buzz! op de PlayStation 2 bijvoorbeeld of het karaokegame SingStar op dezelfde spelconsole. "Consumenten beginnen dat soort games te beschouwen als een gezelschapsspel", zegt Bergmans. "De markt zit heel anders in elkaar dan vijftien jaar geleden: ze is voorspelbaarder geworden. Want in alle eerlijkheid: tijdens die allereerste jaren had ik niet verwacht dat er een revolutie van dit kaliber op til was."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234