Dinsdag 24/11/2020

Uitgeverij Alfred A Knopf wees literaire reuzen af

AUSTIN l Alfred A Knopf, een van de grootste uitgevers van de twintigste eeuw, weigerde verschillende literaire toppers uit te geven. Zo werd Animal Farm van George Orwell afgewezen omdat het 'onmogelijk is om dierenverhalen te verkopen'. Dat bleek uit het Knopfarchief in de Universiteit van Texas in Austin.

Het archief van Alfred A Knopf bevat afwijzingsbrieven die tussen de jaren 40 en 70 van vorige eeuw verstuurd werden. De collectie komt uit Knopfs eigen archief. Onlangs wekten de brieven de interesse van literaire historici. Zij kwamen te weten dat de prestigieuze Amerikaanse uitgeverij romans afwees van onder meer George Orwell, Jack Kerouac, Jean-Paul Sartre, Anaïs Nin en Vladimir Nabokov.

Toch gebeurde het selectieproces bij Knopf uiterst zorgvuldig. In de voorbije eeuw heeft het huis niet minder dan zeventien werken uitgegeven waarvan de auteurs later de Nobelprijs kregen en 47 waarvan de schrijvers de Pulitzer mochten ontvangen.

Bij Knopf onderzocht een team van zorgvuldig uitgezochte lezers de ingezonden werken zeer grondig. Zij bezorgden Alfred Knopf, die de uitgeverij in 1915 gesticht had, een verslag. Daarin schreven ze wat ze van het werk vonden. Knopf en zijn vrouw Blanche waren de uiteindelijke scheidsrechters. Een van hen schreef altijd een brief naar de auteur met hun oordeel.

Professor geschiedenis aan de Universiteit van Texas David Oshinsky bestudeerde de verslagen van Knopfs lezers, de aantekeningen van de uitgever en de kopies van de afwijzingsbrieven. In de krant The New York Times zei hij dat Knopf in 1950 de kans had om de rechten te kopen op de Engelse vertaling van een Nederlands manuscript. Knopfs lezers waren echter niet onder de indruk. "Erg saai", was het verdict. Een lezer noemde het werk "een somber verslag van typische kleingeestige irritaties en puberale emoties." Het boek zou volgens hem zeker floppen omdat het Amerikaanse publiek de hoofdpersonages niet herkenbaar en niet sympathiek zou vinden. Het ging om het Dagboek van Anne Frank. Het boek werd nog door vijftien andere uitgevers geweigerd voordat het een van de best verkopende boeken in de geschiedenis werd met 30 miljoen verkochte exemplaren.

George Orwells Animal Farm werd afgewezen omdat het "onmogelijk was om dierenverhalen te verkopen in de Verenigde Staten". Nabokovs Lolita was dan weer "te suggestief". Ook Sylvia Plath kon de lezers van Knopf niet echt bekoren. "Er zit absoluut niet genoeg talent in het werk", stond in het verslag.

Ook Jack Kerouacs cultroman On the Road, die vijftig jaar geleden verscheen, werd afgewezen. In het verslag stond het volgende: "Zijn haastige proza geeft de koortsachtige reizen van de beatgeneratie perfect weer. Maar is dat genoeg? Ik denk het niet." (JVB)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234