Vrijdag 28/01/2022

Twee landgenotes, drie Russinnen en een Chinees muurtje: Henins ‘road to the final’ ‘Een echte kampioene’

Maandag 18 januariJustine Henin66Kirsten Flipkens43

In januari 2008 verloor Justine Henin in de halve finale van de Australian Open in Melbourne van de Russische Maria Sjarapova. Enkele maanden later maakte ze bekend dat ze een punt zette achter haar tenniscarrière.Vandaag is de cirkel rond. Twee jaar na datum stapt Henin opnieuw op de courts van Melbourne Park. Het is een emotionele terugkeer in een grandslamtoernooi. Henin speelt in de eerste ronde tegen haar landgenote Kirsten Flipkens, een goede vriendin. Henin zal winnen maar de wedstrijd wordt afgewerkt in een sfeerloze omgeving, voor het oog van enkele tientallen Belgische fans. Het spel van Henin is niet van hoog niveau, maar dat zal weldra veranderen.

Woensdag 20 januariJustine Henin77Jelena Dementieva56

Jelena Dementieva heeft net op overtuigende wijze het toernooi van Sydney gewonnen tegen Serena Williams. De Russin heet voor de start van de Australian Open de grootste uitdager te zijn voor topfavoriete Kim Clijsters. “De ochtend van de wedstrijd ben ik wakker geworden met een ongelooflijk verlangen om mijn terugkeer naar België uit te stellen”, vertelt Henin later. Ze wankelt in de partij, Dementieva krijgt setpoints, maar op de cruciale punten brengt Henin ronduit geniaal tennis. Het is met recht wat de Amerikanen zo mooi ‘a gutsy effort’ noemen. Meer dan eens slaat Justine zichzelf op de borst.Ze wint uiteindelijk de partij met een kamikaze-aanval naar het net: “Mijn zusje verklaarde me voor gek.” Eind goed, al goed.

Vrijdag 22 januariJustine Henin366Alisa Klejbanova642

, o, o, wat scheelt dit weinig. “Ik zag ons al in het vliegtuig”, getuigt Carlos Rodriguez na afloop van de wedstrijd. Eén uur lang wordt Henin van het kastje naar de muur gestuurd onder de bombardementen van de Russische Klejbanova. Zij lijkt wel een Japanse sumoworstelaarster. Klejbanova beukt, het gezicht van Henin vertrekt meermaals in een pijnlijke grimas. Henin staat één set en een break achter als haar variatie de Russin in de war brengt. Wie niet sterk is, moet slim zijn. “Justine is fysiek en emotioneel uitgeput”, vertelt Rodriguez na de partij. De wedstrijd tegen Yanina Wickmayer in de achtste finale kondigt zich aan als loodzwaar. Wickmayer is op dat moment immers bezig aan een indrukwekkende Australian Open.

Zondag 24 januariJustine Henin716Yanina Wickmayer663

Propaganda voor het Belgische tennis. Twee uur lang zit de Rod Laver Arena op het puntje van zijn stoel. Wickmayer is bijwijlen fenomenaal, Henin moet twee setballen redden vooraleer zij de eerste set kan uitmaken via de tiebreak. Als Henin bij een dropshot van Yanina struikelt en haar enkel verstuikt, dreigt de ondergang. Op de tribunes zien we een nooit eerder zó emotionele Carlos Rodriguez. Hij vecht een partij in de partij met vader Wickmayer, die daags voor de wedstrijd felle kritiek uitte op Rodriguez. Henin doet in de beslissende set een beroep op haar killersinstinct. Dankzij enkele weergaloze servicegames plaatst ze zich voor de kwartfinale. België is de grote winnaar van deze avond. “Justine is een echte kampioene”, looft Yanina.

Dinsdag 26 januariJustine Henin77Nadia Petrova65

De finale wenkt. Nog één grote hindernis, zo wordt algemeen aangenomen.Nadia Petrova versloeg in de derde ronde een onherkenbare Kim Clijsters en speelt in Melbourne bijzonder solide tennis vanuit een snoeiharde service. Het is de eerste wedstrijd van Henin onder een loden zon - haar vorige partijen waren ofwel in avondsessie of werden gespeeld bij een bewolkte hemel, zoals tegen Klejbanova. Henin moet andermaal diep gaan en naar elke bal reiken om het Russische geweld af te houden.Haar branie brengt Justine in de halve finale. “De droom blijft duren”, glimlacht Henin op de persconferentie.Om de hoek loert het Chinese gevaar: Jie Zheng.

Donderdag 28 januariJustine Henin66Zheng Jie10

Een stralende dag in Melbourne Park en even stralend tennis in de Rod Laver Arena. Henin speelt tegen miss Zheng haar beste wedstrijd sinds haar terugkeer in het circuit. Meer dan eens gaat een 'Oooohhh' door de tribunes bij alweer een vlijmscherpe backhand waar fan nummer één John McEnroe niet over uitgesproken raakt.Rodriguez neemt na afloop zowaar de woorden 'perfectie' en 'complete prestatie' in de mond. Een diep gelukkige Justine Henin staat achteraf de pers te woord. We zien pretoogjes. Ze kijkt vol ongeduld uit naar de clash met Serena Williams. Diezelfde avond is er een bescheiden feestje in een restaurant. Henin is klaar voor een achtste grandslamtitel in haar imposante carrière.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234