Vrijdag 23/04/2021

profiel

Trump wil dat deze klimaatscepticus de baas van Nasa wordt

Jim Bridenstine. Beeld rv
Jim Bridenstine.Beeld rv

President Donald Trump heeft een 42-jarige politicus voorgedragen als topman van de Nasa. Dat hij zelf nooit astronaut was, tot daaraan toe. Maar zijn twijfel over de opwarming van de aarde bezorgt politici hoofdbrekens.

Peggy Whitson keerde zaterdag terug vanuit het ruimtestation ISS om veilig te landen in Kazachstan. Geen enkele Amerikaanse astronaut is zo lang in de ruimte geweest als zij: 665 dagen in totaal. De 57-jarige Whitson landde in een wereld die mogelijk op het punt staat ingrijpend te veranderen. Nasa, de organisatie waarvoor Whitson haar recordvlucht maakte, wordt binnenkort mogelijk geleid door iemand zonder noemenswaardige ervaring in de ruimtevaart.

Een dag eerder had president Trump namelijk Jim Bridenstine voorgedragen als nieuwe Nasachef. Hiermee is de Republikeinse afgevaardigde uit Oklahoma grote kanshebber geworden opvolger te worden van Charles Bolden, de in januari afgezwaaide Nasabaas, die vier spaceshuttlemissies vloog. Bridenstines ervaring met ruimtevaart tot nu toe: hij was twee jaar directeur van het Tulsa Air and Space Museum.

Een ruimtevaartprofessional

Trumps kandidaat is hiermee overigens niet uniek: Nasa stond eerder onder leiding van mensen die gewichtloosheid nooit aan den lijve hadden ervaren. Maar Bridenstine is wel de eerste gekozen politicus aan het hoofd van de organisatie. Zijn voordracht leidde daarom direct tot kritiek: "Het hoofd van de Nasa moet een ruimtevaartprofessional zijn, geen politicus", stelde de Democratische senator Bill Nelson, en zette daarmee de toon.

Ook uit eigen politieke hoek klonk gemor: de republikein Marco Rubio vreest dat de komst van Bridenstine "een verwoestend effect" kan hebben op het Amerikaanse ruimtevaartprogramma, berichtte de website van het invloedrijke weekblad Politico. Politiek en Nasa gaan niet samen, vinden zijn critici. Zijn benoeming zou de onafhankelijkheid van de ruimtevaartorganisatie in gevaar kunnen brengen en daarmee het draagvlak onder de bevolking.

Bridenstine mag dan geen directe ruimtevaartervaring hebben en afkomstig zijn uit Oklahoma, een staat waar ruimtevaart zo goed als van geen betekenis is, de 42-jarige politicus heeft wel degelijk interesse in het onderwerp. Naast het feit dat hij leiding gaf aan het ruimtevaartmuseum in Tulsa, schreef Bridenstine vorig jaar de American Space Renaissance Act, een wetsvoorstel met ambitieuze ruimtevaartdoelen (een 'ruimtevaartrenaissance') voor de Nasa, inclusief een plan voor de komende twintig jaar. Tot wetgeving kwam het niet, maar de ASRA mag als een schot voor de boeg worden beschouwd van waar het met de Nasa naartoe gaat de komende jaren, mocht Bridenstine worden benoemd.

Commerciële spacerace

Met wetenschap lijkt de afgevaardigde minder op te hebben. In 2013 oogstte hij kritiek met zijn verklaring niet te geloven dat klimaatverandering het gevolg is van menselijk handelen. Dergelijke uitlatingen doen andere politici vrezen voor zijn komst. Commerciële partijen staan juist te juichen. Bridenstine is het liefje van de commerciële spaceracejongens, schreef Ars Technica kort na Trumps verkiezing, omdat hij een voor nauwe samenwerking is tussen Nasa en bedrijven als SpaceX, United Launch Alliance, Blue Origin en Boeing. Hij ziet ruimtevaart bovendien als belangrijke component van het nationale veiligheidsbeleid, en dat klinkt de militaire industrie weer als muziek in de oren.

Opmerkelijk is dat Bridenstine een permanente terugkeer naar de maan voorstaat, terwijl Nasa zich de afgelopen jaren vooral op Mars richtte. De VS is volgens hem de enige mogendheid die de ruimte kan veiligstellen voor de vrije wereld, zei hij vorig jaar tijdens een speech voor de Lunar Exploration Group in Washington.

Onder zijn leiding zal Nasa vermoedelijk minder geld en energie steken in aardobservatie en klimaatonderzoek, een tak van wetenschap waarmee ook Trump weinig op heeft. Of Bridenstine de veranderingsmanager wordt die Nasa volgens sommigen nodig heeft, is nog niet zeker: zijn voordracht moet nog worden goedgekeurd door de Senaat.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234