Vrijdag 18/06/2021

Verenigde Staten

"Trump-getrouwe besprak op Seychellen geheime lijn met Rusland"

Erik Prince in 2007. Beeld REUTERS
Erik Prince in 2007.Beeld REUTERS

Erik Prince, de oprichter van het controversiële huurlingenbedrijf Blackwater, had in januari een ultrageheime ontmoeting met een afgevaardigde van Russisch president Vladimir Poetin. Bedoeling was mogelijk een onofficiële communicatielijn te openen tussen Poetin en Donald Trump. Dat berichten The Washington Post en NBC News.

De ontmoeting tussen de twee zou plaatsgevonden hebben met behulp van een aantal mensen uit de hoogste echelons van het regime van de Verenigde Arabische Emiraten, waar Prince sinds 2010 woont. De FBI licht volgens The Washington Post de ontmoeting door in het kader van het onderzoek naar eventuele Russische inmenging in de Amerikaanse verkiezingscampagne. De krant laat verschillende anonieme Amerikaanse, Europese en Arabische bronnen uit de inlichtingendiensten aan het woord.

Banden Rusland-Iran verzwakken

Met welke Rus Prince precies sprak en wie het initiatief nam, is onduidelijk, maar de ontmoeting zou op of rond 11 januari hebben plaatsgevonden in een luxeresort op de Seychellen, de eilandengroep in de Indische Oceaan langs de oostkust van Afrika. "Hoewel de volledige agenda onduidelijk is, gingen de Verenigde Arabische Emiraten akkoord om de ontmoeting te regelen om zo te bekijken of Rusland overtuigd kon worden zijn relatie met Iran op een lager pitje te zetten", aldus The Washington Post. Rusland en Iran zijn gezworen bondgenoten, ook in Syrië, terwijl de Emiraten net een vijand van de Iraanse belangen in het Midden-Oosten zijn. Ook de Amerikaanse regering ziet de goede banden tussen Rusland en Iran met lede ogen aan.

Afgevaardigde van Trump

Negen dagen na de ontmoeting op de Seychellen werd Donald Trump ingezworen als de volgende Amerikaanse president. En hoewel Prince geen formele rol speelde in Trumps campagne of transitieteam, zou hij zich toch als een afgevaardigde van de president hebben voorgedaan tegenover de Emirati's die de ontmoeting organiseerden.

Erik Prince is de oprichter van Blackwater, het private paramilitaire beveiligingsbedrijf dat tijdens de Irak-oorlog in opspraak kwam wegens machtsmisbruik en ongeoorloofd geweld. In 2007 schoten Blackwater-bewakers 14 ongewapende Irakezen dood op een markt. Vier bewakers werden uiteindelijk in de VS veroordeeld. Prince verkocht zijn bedrijf, maar zit nog steeds in de bewakingssector. Hij woont sinds 2010 in de Verenigde Arabische Emiraten, waar hij volgens The Washington Post ook miljoenencontracten heeft lopen met het regime.

Blackwater-bewakers in 2005 in Baghdad. Beeld AFP
Blackwater-bewakers in 2005 in Baghdad.Beeld AFP

In elk geval is hij voor de nieuwe president en zijn team geen onbekende. Na Trumps nominatie schonk hij 250.000 dollar aan diens campagne en de Republikeinse partij en hij is de broer van huidig minister van Onderwijs Betsy DeVos. Prince werd in december eveneens opgemerkt in de Trump Tower in New York, waar hij een ontmoeting had met toplui uit Trumps overgangsteam. Rond dezelfde tijd spraken ook Michael Flynn, Trumps ex-veiligheidsadviseur, en Trumps schoonzoon Jared Kushner met de Rusissche ambassadeur in New York. Flynn nam in februari ontslag uit Trumps administratie omdat hij over die gesprekken had gelogen.

Kroonprins

Flynn en Kushner, vergezeld door Trumps andere adviseur Steve Bannon, spraken in december naar verluidt ook met sjeik Mohamed bin Zayed al-Nahyan, de kroonprins van Abu Dhabi, een van de Emiraten. Volgens de bronnen die The Washington Post consulteerde, waren het Zayed en zijn broer, nationaal veiligheidsadviseur van de Emiraten, die de ontmoeting tussen Prince en de Russische afgevaardigde regelden. Doel was om een communicatiekanaal achter de schermen, ver weg van de tv-camera's, tussen Trump en Poetin op touw te zetten.

Sjeik Mohamed bin Zayed al-Nahyan. Beeld Photo News
Sjeik Mohamed bin Zayed al-Nahyan.Beeld Photo News

Aan NBC News zegt een andere bron uit de inlichtendiensten dat er tijdens de ontmoeting niet over Rusland werd gesproken, maar wel over het Midden-Oostenbeleid.

Het Witte Huis ontkent in alle toonaarden iets met de ontmoeting te maken te hebben. "Wij zijn niet op de hoogte van een meeting, en Erik Prince speelde geen rol in de transitie", aldus woordvoerder Sean Spicer. Een woordvoerder voor Erik Prince zelf ontkende de ontmoeting niet, maar zegt dat de ex-Blackwater-topman niet in Trumps naam sprak. "Dit is volledig verzonnen. De ontmoeting had niets te maken met president Trump. Waarom blijven de zogezegd onderbetaalde inlichtingendiensten Amerikaanse burgers bespioneren terwijl ze eigenlijk op terroristen zou moeten jagen?" De ambassadeur van de Verenigde Arabische Emiraten in Washington weigerde elk commentaar.

Donald Trump zelf blijft ondertussen op Twitter uithalen naar de lekken uit de Amerikaanse inlichtingendiensten. "Het echte verhaal is de surveillance en de lekken. Vind de lekkers", zo schreef hij zondag nog.

Ook ex-adviseur onder vuur

Tegelijkertijd met de nieuwe link tussen Trumps getrouwen en Rusland doken gisteren in de VS ook gerechtsdocumenten op die aantonen dat voormalig Trump-adviseur Carter Page in 2013 verschillende ontmoetingen had met een Russische topambtenaar die door het Amerikaanse gerecht verdacht wordt van spionage. Volgens de documenten zou die Rus, Victor Podobnyy, geprobeerd hebben informatie van Page te ontfutselen en hem te rekruteren als spion, toen die als energieconsultant in New York werkte.

De FBI ondervroeg Page al in 2013 over de gesprekken. Hij zou Podobnyy "regelmatig" ontmoet hebben en emails uitgewisseld hebben over de "energie-industrie". In de documenten is ook een gesprek tussen Podobnyy en een andere Rus opgenomen dat over Page gaat. "Goed dat hij alles gelooft", zegt Podobnyy. "Zijn enthousiasme komt me goed uit, ik heb hem veel beloofd." De twee zouden tegen elkaar gezegd hebben dat "Page geen idee heeft dat we voor de overheid werken".

Carter Page. Beeld AP
Carter Page.Beeld AP

Tijdens de presidentscampagne werkte Page als een van Trumps adviseurs buitenlands beleid, maar sinds Page in opspraak kwam, probeert het Witte Huis zich van hem te distantiëren. Hij bevestigde in een verklaring afgelopen nacht dat hij "standaardinformatie en publiek beschikbare onderzoeksdocumenten" met Podobnyy heeft uitgewisseld. Het zou om niet meer dan "een paar uittreksels uit de veel gedetailleerdere lezingen" gaan die hij rond die tijd aan de New York University gaf.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234