Dinsdag 07/12/2021

Tour loopt op zijn einde, favorieten houden zich koest

Merckx boos op Vasseur: 'Wie koerst, rijdt om te winnen, niet om tweede te worden'

Axel Merckx alweer 'net niet'

De Tour loopt op zijn einde en dat is te merken. De groten hielden zich de voorbije twee dagen koest en de durvers deden hun ding. Lance Armstrong en de hele Discovery Channel-ploeg waren woensdag in hun nopjes: Paolo Savoldelli bezorgde het team een derde ritwinst, na een lange ontsnapping. Hetzelfde scenario gisteren: opnieuw een lange vlucht met Axel Merckx in de hoofdrol. Alleen was het weer 'net niet' voor de zoon van de grootste. Op Causse Mende moest hij passen op de ultieme uitval van Marcos Serrano en snoepte Cédric Vasseur hem de tweede plaats af.

Mende

Van onze verslaggever ter plaatse

Tony Landuyt

Het laatste grijntje macht had hij uit zijn lange lijf gehaald. Diep over de stuurstang gebogen probeerde hij op de aérodrome van Mende weer op adem te komen. Axel Merckx was diep gegaan op Causse Mende, de steile klim die vanuit het stadje naar het vier kilometer hoger gelegen vliegveldje leidde. Da Cruz had daar de debatten geopend, maar daar maakte Merckx zich weinig zorgen over. Dat was niet meer dan een wanhoopspoging, vond de Belgische Monegask. Merckx voerde de forcing aan de leiding en dat werd iedereen van de tienkoppige leidersgroep fataal, uitgezonderd Serrano en Vasseur. De Spanjaard en de Fransman klampten aan bij Merckx. Maar op twee kilometer van de top schudde Serrano nog een tempoversnelling uit de benen en daarop had Merckx geen antwoord. Meter voor meter moesten hij en Vasseur toegeven aan die kleine Spanjaard, die bijna een halve minuut voor zijn twee achtervolgers aan de finish kwam.

Merckx is niet explosief en heeft geen sprint in de benen. Dat kostte hem bijgevolg de tweede plaats. Zijn ontgoocheling was niet klein. Niet zozeer omdat hij Serrano in de slotkilometers niet kon volgen, maar omdat Vasseur hem in de laatste meters nog was voorbijgefietst. "Ik kan de houding van Vasseur niet erg appreciëren", wond Merckx zich op. "Wie koerst, rijdt om te winnen en niet om tweede te worden. Vasseur interesseerde enkel de tweede plaats. Daarvoor bleef hij mooi in mijn wiel en weigerde ook maar één keer aan de leiding te komen. Ik beweer niet dat we Serrano nog zouden teruggehaald hebben. Hij was de sterkste en betere klimmer op Causse Mende. Ik heb geen moeite om dat toe te geven. Ik was er vandaag (lees: gisteren, TL) weer heel dichtbij, maar daar koop je niets mee. Alleen winnen telt."

Axel Merckx trad gisteren opnieuw op het voorplan. Vorige week in de rit naar Digne stak hij ook al de neus aan het venster door mee te glippen in een lange ontsnapping. Gisteren was het niet anders. Merckx koos opnieuw de lastige etappe met meerdere hellingen uit, om uit de anonimiteit te treden. Binnen het peloton werd erg op Merckx getipt. 's Morgens bij de start in Albi werd Armstrong naar een favoriet voor de etappe gevraagd. "Axel Merckx", antwoordde The Boss spontaan.

De bijna zevenvoudige Tour-winnaar kreeg bijna gelijk. Merckx was bijna de hele dag mee de animator van een vlucht van tien - de eerste tien in de rituitslag - die al vroeg op gang kwam en die van de favorieten een vrijgeleide kreeg. "Animator? Ik voelde me niet slecht, maar ik ben onderweg nooit voluit gegaan. De sterkste in de kopgroep was naar mijn gevoel Kessler. Die deed velen pijn op de hellingen." Maar de Duitser had zichzelf ook pijn gedaan. Op Causse Mende was hij een van de eersten die moest afhaken.

Merckx berustte in het feit dat Serrano net dat tikkeltje meer had om naar de overwinning te fietsen. "Ik kon hem niet volgen", bekende hij eerlijk. "Vandaag was nog een dag om mijn spel te spelen." Op de nationale feestdag nog wel. Om de Belgische eer in de Tour hoog te houden. "Beter de 21ste juli, dan de 22ste", lachte hij. "Ach nee, in de derde week van de Tour is nog veel mogelijk wanneer je nog fris bent en je voor het klassement niet meespeelt. Alleen was er weer eentje beter. Vorige week Moncoutié, nu Serrano. Of er een verschil was? Ik denk dat ik vandaag sterker reed."

De Tour zit er nu op voor Axel Merckx. Nog drie dagen, maar daarin moet je van de Belgische Monegask niet veel meer verwachten. Vandaag wordt het een rit om zo weinig mogelijk inspanningen voor te leveren. De tijdrit in Saint-Etienne is helemaal geen spek voor de bek van Merckx en zondag zal hij zich nog eens mogen inzetten om Robbie McEwen aan een vierde etappeoverwinning te helpen. "Mijn Tour is over", zuchtte Merckx. "Ik heb me niets te verwijten. Ik was twee keer vertegenwoordigd in de juiste ontsnapping, op zich is dat niet slecht. Alleen de afwerking bleef uit. Maar ja, wat doe je eraan wanneer je niet snel bent? Ach, ik ben niet ontvreden. Ik heb al veel zwakkere Tours gereden."

Ook al werd er niet gewonnen, aan de bus van Davitamon-Lotto werd toch champagne gedronken. Op de mooie prestatie van Axel Merckx, maar ook van Cadel Evans. De Australische kopman binnen de Belgische ploeg reageerde op Causse Mende gevat op de demarrage van Ivan Basso, Lance Armstrong en Jan Ullrich en eindigde elfde. "Belangrijkste is dat hij 37 seconden verder uitloopt op Vinokourov en bijna een minuut op Landis", zegt ploegleider Hendrik Redant. "We hebben vandaag een mooie dag gekend."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234