Woensdag 12/08/2020

Class of 2000

Toen Tomorrowland nog een clubavond was

►Manu en Michiel Beers, in hun begindagen als partyorganisators, toen piekjeshaar nog hip was.Beeld Dirk Kerstens

Antwerp Is Burning komt recht uit het gedeelde broederbrein van Michiel (42) en Manu (37) Beers. Tijdens hun ultieme partyconcept wordt de kiem gelegd van Tomorrowland.

In de agenda van deze krant werd het in 2000 als volgt aangekondigd: 'Vrijdag 8 september: Antwerp Is Burning: 1 Stad, 1 Ticket, 5 Clubs (vvk 500 frank).' Het simpele maar briljante idee kwam van Manu en Michiel Beers uit Ranst. De jaren ervoor organiseerden de broers scoutsfuiven. Het concept van één ticket voor meerdere clubs bedachten ze al in 1999, met de Nacht van de Student.

"We wilden iets doen in vijf clubs in Antwerpen, met één toegangsticket, en daar de studentenverenigingen bij betrekken" herinnert Manu zich. "Bij Café Local wilden ze er pas over nadenken toen ik zei dat al die studentenclubs meededen. Tegen de managers van Red & Blue zei ik: 'Café Local is al op de kar gesprongen.' En tegen de studentenclubs zeiden we dat alle discotheken meededen." Zo'n 9.000 studenten kochten zo'n combiticket voor die eerste Nacht in 1999. Dus deden de broers in 2000 weer zo'n clubavond: Antwerp Is Burning. Een topavond in Café d'Anvers, Fill Collins Club, Le Beau Zoo, River Club en Zillion, georganiseerd door twee kerels van 18 en 22 jaar. Op de affiche stonden namen als Bob Sinclar, de Flying Dewaele Brothers en Ken Ishii.

De twee voelden de tijdgeest goed aan. "In 2000 is alles beginnen te keren", zei Bonzai Records-bezieler Marnik Braeckevelt onlangs in Focus Knack. "In 2001 hoorde ik bij de distributeur voor het eerst opmerkingen als 'Weeral een plaat van die of die dj'. Het nieuwe was eraf. Intussen kreeg de discotheekscene zware klappen: de megadiscotheken werden minder populair en mensen gingen liever naar grote events. Om je een idee te geven: Antwerp Is Burning, de voorloper van Tomorrowland, is in 2000 begonnen. De shift van de markt was ingezet."

Visie

"Manu en Michiel hadden visie", zegt Peter Decuypere, oprichter van I Love Techno en auteur van het boek Holy Trinity Events. "Ze wisten dat als je een concept niet groter kunt maken, dat je er niet aan moet beginnen. Iets wat ik pas later heb ontdekt. Zij hadden de reflex om zaken te scalen. Ooit wilden ze van mij I Love Techno kopen. Niet omdat ze per se dat event wilden organiseren, wel omdat ze toegang zochten tot een bestaande markt."

Tijdens de tweede Antwerp Is Burning in 2001 werd het aantal clubs uitgebreid tot zeven. Ook een succes, maar het event werd tegelijk het slachtoffer van zijn eigen succes. Overal schoten dezelfde concepten uit de grond. "We wilden niet langer met lede ogen toekijken hoe anderen ons idee uitbuitten", zegden de broers toen in De Morgen. "Na twee uitverkochte edities was er geen ruimte voor expansie, dus gingen we op zoek naar een nieuwe locatie."

Achter de schermen liep het toen volledig mis: de firma van de broers ging op de fles. Voor Antwerp Is Burning hadden de Beersen een jeugdvriend met meer ervaring erbij gevraagd. Ze gingen samenwerken zonder iets op papier te zetten. Dat liep dat goed, tot de editie in 2002. "Wij betaalden de facturen, maar de recette en sponsorgelden stonden op zijn rekening", vertelde Michiel daarover destijds aan Belga.

"Kort daarop liep de samenwerking vast. De schuldeisers stonden aan onze deur, maar we hadden niet genoeg geld, omdat hij de inkomsten en sponsorgelden niet had teruggegeven." Toen dat verhaal de ronde deed, diende hun vroegere partner een klacht in wegens laster en eerroof. Daarvan werden de broers in 2007 vrijgesproken.

Ze lieten zich niet afschrikken door het faillissement. Eerst organiseerden ze een outdooreditie op 't Eilandje. "We mixen niet alleen kwaliteit en headliners door elkaar, maar durven te investeren in grote namen en een sterke campagne en decoratie", vertelde Manu toen.

Merk op: dezelfde hoofdingrediënten van Tomorrowland.

Even verhuisden de broers Beers het event naar Vorst Nationaal onder de naam Brussels Is Burning. De Franstalige politie in Brussel zag het eerst niet zitten om toestemming te geven, na een telefoontje naar de collega's in Antwerpen. Zij hadden namelijk uitgelegd dat het ging over een evenement op 't Eilandje en in Brussel hadden ze dat totaal verkeerd begrepen en wilden ze geen event dat bedoeld was voor 'een eiland' in een evenementenhal. Na een rechtszaak tegen de stad kon Brussels Is Burning toch doorgaan.

In 2003 palmden de broers het Sportpaleis in, maar dat was tegen de zin van de man die daar toen de nachtevenementen organiseerde. "Hij belde ons op: 'Ik heb een dikke bankrekening, een Porsche en een buitenverblijf en ik zal alles uit de kast halen om jullie klein te krijgen'", vertelde Michiel vorig jaar in Humo. "Op de avond dat wij Antwerp Is Burning in het Sportpaleis hadden, beconcurreerde hij ons onder de noemer From Disco to Disco met een kopie van ons oude concept: één ticket voor alle clubs in Antwerpen, tegen een extreem lage toegangsprijs. We trokken daardoor 3.000 man te weinig om onze doorstart te kunnen maken: voor de tweede keer gingen we failliet. Er zijn ik-weet-niet-hoeveel deurwaarders bij ons thuis over de vloer gekomen."

Uiteindelijk hingen de broers Beers hun wagentje in 2004 aan dat van het Nederlandse bureau ID&T, dat het daar populaire dancefestival Mysteryland organiseerde. Met een Belgische tak haalden ze Sensation White naar het Sportpaleis. In juni 2005 volgde de eerste editie van Tomorrowland in Boom: een adaptatie van Mysteryland, maar met een grotere focus op de beleving én artiesten.

Studio 100

"Niemand uit Nederland komt hier zeggen hoe we de zaken moeten runnen. Dat is volledig aan ons. Ze helpen alleen mee een droom te realiseren. En die droom is: een soort Studio 100 voor jongvolwassenen op het gebied van elektronische dancemuziek beheren", klonk het toen. "En dat is nog altijd zo", bevestigt Manu. "We varen onze eigen koers. Anno 2018 vergelijken wij ons festival nog altijd met een zomerse barbecue op zondagmiddag, met wat vrienden. Tomorrowland draait rond de vijf zintuigen, rond genieten. We willen dat iedereen met een gelukkig, ontspannen gevoel naar huis keert. Elk jaar opnieuw steken we de koppen bij elkaar en willen we nog een stapje hoger, of nog meer in de details gaan. Ja, we zijn perfectionisten."

Met Antwerp Is Burning hebben Manu en Michiel Beers de kiem gelegd van Tomorrowland. Al wil Peter Decuypere dat niet meteen de voorloper noemen. "Maar ze hebben toen wel geleerd hoe ze het niet moeten doen", denkt hij. "Die hebben miserie gekend, keer op keer, maar hielden de moed erin om er telkens weer voor te gaan. Waar haalden ze die energie vandaan? Dat moet je toch maar kunnen."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234