Vrijdag 07/10/2022

Time Warner gooit ABC van de kabel

Open oorlog tussen machtigste Amerikaanse mediagroepen

'Disney heeft ABC bij ons van de kabel verwijderd', zegt Time Warner. 'Leugenaars en monopolisten', antwoordt Disney, moederhuis van ABC. De krachtmeting tussen de reuzen Disney en Time Warner leidde tot een openlijk vertoon en een politiek debat. Time Warner moet de fusie met AOL nog laten goedkeuren door de overheid. Disney maakt gebruik van deze delicate politieke situatie om een zeer gunstige deal van de reus los te krijgen. De reus wil niet plooien.

Bill Carter

Miljoenen televisiekijkers in de VS zaten op 1 mei zonder toegang tot Who Wants to be a Millionnaire en vele andere populaire televisieprogramma's. Dat was het gevolg van een open oorlog tussen 's lands grootste twee mediabedrijven, Time Warner en Walt Disney. Het kwam tot een bittere publieke confrontatie.

Het conflict gaat onder meer over hoeveel de kabelmaatschappij Time Warner Cable aan Disney zou moeten betalen om ABC en een aantal Disney-kanalen uit te zenden. In bredere zin handelt het incident over de distributie van nieuws en entertainment in het algemeen en over de aloude antipathie tussen de kabelmaatschappijen en de televisiemakers. Het gaat ook over de groeiende concurrentie tussen kabelmaatschappijen en satellietmaatschappijen. En ten slotte over de tegenstand van Disney tegen de geplande fusie tussen America Online en Time Warner.

Time Warner Cable haalde eergisteren om 12.01 uur de ABC-stations van zijn kabelsysteem in zeven grote steden, in het totaal 3,5 miljoen huishoudens, onder meer in New York, Los Angeles en Philadelphia. Deze ingreep komt op een cruciaal en zeer concurrentieel moment voor de televisiewereld. Mei is een zogenaamde sweeps-maand. Tijdens deze maand worden uitvoerig peilingen en metingen naar kijkcijfers uitgevoerd. Tijdens zulke periodes van peilingen halen de netwerken meestal hun sterkste en duurste shows van stal. Disney had net in zijn onderhandelingen met Time Warner Cable een verlenging van zijn reeds enkele maanden vervallen uitzendcontract aangeboden. Die blijkt nu verworpen te zijn.

ABC, eigendom van Disney, heeft meteen aan de Federal Communications Commission gevraagd om Time Warner te dwingen de programma's weer uit te zenden. David Fiske, een woordvoerder van de commissie, verklaart dat de commissie "wacht op het antwoord van Time Warner en dat het op een snelle beslissing aanstuurt".

ABC steunt de vraag om tussenkomst op een vrij vage paragraaf over de peilingen in de Cable Act van 1992. De kabelcommissie verklaart alles in het werk te stellen om de twee mediareuzen weer met elkaar te verzoenen.

Beide partijen erkennen dat ze schade kunnen ondervinden door de huidige situatie. Disney kan reclame-inkomsten derven en verliest tevens de kans de programma's zoals gepland aan het publiek op te dienen. Onder meer de Kentucky Derby staat in het komende weekend op het spel, zowel als de slotaflevering van vele tv-series. Time Warner langs zijn kant is lang niet zeker op de sympathie van zijn abonnees te kunnen rekenen. Er zijn ook alternatieven: kijkers krijgen gunstige aanbiedingen om naar satellietontvangst over te stappen. Bovendien kan de eenzijdige ingreep van Time Warner politieke milieus in Washington versterken in hun vrees dat de fusie tussen America Online en Time Warner te veel macht in één groep zou concentreren.

Het vooruitzicht van die fusie woog eigenlijk al tijdens de besprekingen over de verlenging van het contract tussen Disney en Time Warner. Time Warner vroeg de negociatiedeadline nog acht maanden van nu uit te stellen. Wellicht tot na de uitspraak van de overheid over de AOL-deal. Disney had eerder op een 24-dagenverlenging aangestuurd, wellicht om de spanning rond de fusie als gewicht in de onderhandelingen te gebruiken.

Het kwam eergisteren dan ook tot een nooit geziene publieke strijd om het begrip en de sympathie van het consumenten. Time Warner zond op de kanalen waar normaal ABC moet verschijnen, een bericht aan de kijkers. "Disney heeft ABC van u weggenomen", las de tekst. Een woordvoerder van Time Warner zei dat de groep verplicht was het ABC signaal-weg te nemen, omdat er geen akkoord met Disney tot stand was gekomen. Disney zou namelijk niet bereid geweest zijn ernstig te onderhandelen.

Maar Preston Padden, de verantwoordelijke voor overheidsrelaties bij Disney, zegt: "Het zijn leugenaars en monopolisten." Robert Iger, voorzitter van Disney: "Ze vertellen een aperte leugen aan de consumenten als ze zeggen dat wij ons teruggetrokken hebben. Voor zover ik weet, zijn zij verantwoordelijk voor de lokale machtiging van hun licenties."

Time Warner beschuldigt Disney ervan te proberen zijn inkomsten met honderden miljoenen dollars te verhogen in de onderhandelingen over de uitzendrechten. Televisiestations die zelf via de ether uitzenden, hebben het recht om vergoedingen te onderhandelen met kabelmaatschappijen die hun signaal via de kabel verdelen.

Topmensen van Time Warner zeggen dat ze in december al bijna een deal met Disney rond hadden. Volgens die overeenkomst zou het Disney-kabelkanaal tot het basispakket voor de abonnees gaan horen. Tot nu toe is het een extra service die de abonnees moeten bijbetalen. Er zouden ook nog twee andere Disney-kanalen aan het aanbod toegevoegd worden, namelijk the Soap Channel en Disney Toon.

Hoewel beide partijen geen overeenkomst kunnen vinden over de financiële aspecten van de deal, bevestigen ze allebei dat Disney zich terugtrok toen de deal met AOL in januari werd aangekondigd. Disney verklaarde toen dat de situatie veranderd was. Disney onderstreepte dat het zich zorgen maakte over de toekomstige marktsituatie. Als televisie en internet convergeren, zullen Time Warner en AOL een buitengewoon gewicht op de markt vertegenwoordigen, zo groot dat er voor buitenstaanders geen toegang tot de geconvergeerde markt meer zal zijn.

Padden, de belangrijkste lobbyist van Disney, zei dat het bedrijf zich meer bepaald zorgen maakte over toegang tot interactieve middelen in de toekomst, zoals reclamespots die toepassingen op tv en op internet verbinden en die wellicht grote mogelijkheden bieden voor on-lineverkoop.

Kort daarna begonnen Disney-toplui intensief en offensief tegen de geplande fusie te lobbyen in het Congres. In maart haalde Disney zich de ergernis van Time Warner op de hals door aan kabelabonnees in Houston een korting van 99 dollar te bieden voor een satellietschotel, op het ogenblik dat de beide partijen voor een onderhandelingsdeadline stonden in die stad. Meer dan 15.000 gezinnen gingen in op het aanbod van Disney. Time Warner verklaarde dat dat zijn activiteiten dwarsboomde.

De meningsverschillen in de onderhandelingen begonnen zich in elk detail te laten voelen. Fred Dressler, senior vice-president van Time Warner en de belangrijkste onderhandelaar tegenover ABC, zei dat de nieuwe eisen van Disney in het totaal 300 miljoen dollar kosten, te spreiden over een reeds bestaande overeenkomst voor een periode van tien jaar tussen beide bedrijven. Robert Iger, voorzitter van Disney, noemde het bedrag van 300 miljoen dollar "totaal overtrokken".

Voor ABC is een verlies van 3,5 miljoen huishoudens slechts een klein percentage van het totaal van 100 miljoen kijkende huishoudens. Het verlies dreigt de globale kijkcijfers van de sweeps niet drastisch te teisteren. Maar adverteerders zullen in elk geval wel compensatie eisen voor de gemiste reclamespots.

"Als je ruimte op netwerktelevisie aankoopt en plots blijkt de maatschappij niet het bereik te halen dat in het vooruitzicht is gesteld, dan gaat de nationale reclamecampagne aardig de mist in", zegt Bill Cella, broadcast programming director bij Universal McCann, een groot reclamebureau. Twee vooraanstaande mediaspecialisten zeggen dat ABC mag rekenen op een verlies van 2 à 3 miljoen dollar per gemiste uitzenddag als het de reclameruimte later moet compenseren.

In New York kreeg ABC alvast de steun van burgemeester Rudolph Giuliani, die Time Warner een agressief monopolie noemde. "Dit is een schoolvoorbeeld van wat er gebeurt als een monopolie te sterk wordt", zei Giuliani. "Het heeft vooral in New York City erge gevolgen, omdat je vanwege de hoogte van de gebouwen niet zomaar even een antenne kunt gaan kopen en beslissen de programma's gewoon via de ether te ontvangen."

Kijkers hebben immers de keuze om ofwel weer over te stappen op een ouderwetse antenne, ofwel een contract af te sluiten met een satellietmaatschappij om de ABC-programma's in de betrokken steden te blijven ontvangen. Time Warner is klanten beginnen te compenseren door ze 15 dollar terug te betalen voor een adapter om een antenne te kunnen gebruiken.

De woordvoerders van Disney willen niets zeggen over de betrokkenheid van voorzitter Michael Eisner in het huidige conflict. Maar Fred Dressler van Time Warner zegt dat de onderhandelaars van Disney zich lieten ontvallen dat "Michael Eisner hier het onderste uit de kan wou halen en niet van plan was de eerdere deal uit december te laten plaatsvinden." Hij zegt overigens dat de toegepaste onderhandelingstactiek "typisch Eisner" was en dat "Disney de inkomsten wil verhogen om de prijs van de aandelen te bevorderen".

Toplui bij Time Warner zeiden dat hun eigen senior managers, inclusief hun voorzitter, Gerald Levin, ook zeer nauw betrokken waren bij de beslissing om het verlengingsaanbod van Disney te verwerpen. Maar Robert Iger verklaart dat het geschil reduceren tot een confrontatie tussen het management van beide mediareuzen heel incorrect is. "Dat heeft niets te maken met testosteron of een krachtmeting", zei hij.

Compensaties voor programma's hebben in het verleden vaker tot moeilijke conflicten tussen tv-stations en kabelmaatschappijen geleid. Tot voor de Cable Act van 1992 konden kabelmaatschappijen tv-stations gratis in hun aanbod opnemen. Sindsdien hebben tv-stations het recht om met de kabelmaatschappijen over een compensatie te onderhandelen. CBS nam het voortouw door kabelmaatschappijen te dwingen per abonnee lidgelden over te maken aan netwerkstations, net zoals ze dat doen voor typische kabelprogramma's als Lifetime of Arts and Entertainment. De deal mislukte echter omdat nu precies ABC niet uit was op cash, maar meer zag in de uitbreiding van de ontvangst van zijn kabelkanalen. ABC verwierf zo de distributie van ESPN2 via de kabel.

Het is echter zelden gebeurd dat netwerkstations van de kabel zijn gegooid. News Corporation, het moederhuis van het Fox network, haalde vorig jaar zijn stations van de kabelnetten van Fox Cable. Dat had te maken met een conflict over de voorwaarden om sport- en filmkanalen van Fox te verspreiden. De zaak was in vijf dagen tijd geregeld. Een onafhankelijk station uit Portland, Me., haalde zijn signaal van de Time Warner-kabel in 1993, omdat het meer geld wou krijgen voor de transmissietoelating. Het conflict duurde één dag.

Time Warner zegt dat het in recente onderhandelingen met netwerken geen dergelijke problemen gekend heeft. Eind december sloot Time Warner een langetermijnakkoord met News Corporation. Dit akkoord betrof de distributie van nieuws-, sport- en filmkanalen. Time Warner heeft een akkoord met CBS dat tot 2003 reikt, en een met NBC dat tot 2007 reikt.

Time Warner heeft zich ten opzichte van Fox en CBS verbonden om de distributie te waarborgen van nieuwe zenders en multimedia-initiatieven die in de komende jaren dankzij digitale technologie kunnen ontstaan. NBC is dit aspect nog aan het onderhandelen. Noch bij Fox, bij NBC of bij CBS was iemand bereid om commentaar te leveren bij het conflict tussen Disney en Time Warner.

© The New York Times

Vertaling: Michèle Van der Plaetsen

Disney kan reclame-inkomsten derven en verliest de kans de programma's zoals gepland aan het publiek op te dienen. Time Warner is lang niet zeker op de sympathie van zijn abonnees te kunnen rekenen

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234