Maandag 17/02/2020

Tienduizenden walrussen gestrand op kust van Alaska

De kust van het stadje Point Lay in de Amerikaanse staat Alaska wordt overspoeld door walrussen. Naar schatting 20.000 dieren spoelden al aan en klitten bij elkaar in groepen van enkele honderden exemplaren. Nog eens 80.000 dieren zouden in de buurt rondzwemmen. De walrussen houden het maar een tiental dagen uit in open zee en rusten normaal gezien uit op ijsschotsen, maar die zijn er niet meer.

De plaatselijke bevolking is ervan overtuigd dat het intensieve scheepvaartverkeer in de buurt de dieren naar het strand van Point Lay heeft gejaagd. Biologen zien echter een andere oorzaak. Rond deze tijd van het jaar migreren de walrussenwijfjes en hun welpen normaal gezien naar ijsschotsen in de Chukchibaai voor de kust van Point Lay. Dit jaar drijft er echter geen ijs in de baai en trekken de walrussen noodgedwongen aan land. Daar komen ze veel te dicht op elkaar gepakt te zitten, wat vooral de jongen van de populatie in gevaar brengt. Enkele jaren geleden werden veel kleintjes door hun soortgenoten verpletterd toen de walrussen massaal weer de zee in vluchtten door het lawaai van overvliegende vliegtuigen.

Het verdwijnen van het ijs in de Chukchibaai heeft volgens onderzoekers nog andere negatieve gevolgen voor de gezondheid van de walrussenpopulatie. De dieren moeten veel langer rondzwemmen op zoek naar voedsel, wat vooral de wijfjes en jongen in de problemen brengt.

Het bestuur van Point Lay doet er intussen alles aan om de walrussen te beschermen. Jagers worden uit de buurt van de troep gehouden en de plaatselijke bevolking weigert toeristen de weg naar het walrussenstrand te wijzen. Er wordt ook gedacht aan een vliegverbod boven het gebied, om moordende paniekaanvallen in de toekomst te vermijden.

Het lijkt er sterk op dat het kleine Inuitdorp aan de Beringzee zal moeten leren leven met de walrussenmigratie. Het is immers niet de eerste keer dat de walrussen in Point Lay hun toevlucht zoeken. Ook in 2007 en 2009 smolt het ijs in de Chukchibaai weg en kwamen de walrussen aan land. Vroeger stopte het in Alaska rond deze tijd van het jaar met dooien en konden de walrussen tijdens hun zoektochten naar voedsel uitblazen op een ijsschots. Dat kan nu dus niet meer.

Het tempo waaraan het ijs blijft smelten baart onderzoekers dan ook zorgen. Wetenschappers van het National Snow and Ice Data Center in Boulder, Alaska schatten dat de hoeveelheid drijvend ijs in de poolzee de laatste veertig jaar met 40 procent is teruggevallen. Een gebied van 3 miljoen vierkante kilometer, ongeveer honderd keer de oppervlakte van België, smolt in die tijd weg. Daardoor zijn ongeveer zeventien diersoorten met uitsterven bedreigd.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234