Vrijdag 03/02/2023

‘The Mentalist is tragisch figuur’

Volgende week houdt VT4 het eventjes voor bekeken met The Mentalist, met zijn consistente publiek van 300.000 kijkers de best bekeken Amerikaanse reeks in Vlaanderen. Veel van dat succes heeft te maken met het universele appeal van hoofdvertolker Simon Baker, die in vrouwenblaadjes vaak wordt betiteld als de meest sexy man op de planeet, bij huismoeders. ‘Het is belachelijk, maar het verkoopt’, zegt hij.

Interview met hoofdacteur Simon Baker over soaps, misdaad en platonische liefde

Het Amerikaanse televisielandschap maakte zopas een onwaarschijnlijke kwaliteitsrenaissance in fictiereeksen door, maar het zijn gek genoeg de main- streamseries die daar de vruchten van plukken. Terwijl betaalzenders tegenwoordig moeite hebben om de hit die ze enkele jaren geleden met The Sopranos en The Shield in huis hadden te herhalen, verwachtte het publiek kernelementen die destijds het succes van die producten bepaalden (naturalisme, een plot zonder gaten, hier en daar een taboe dat geheel kwansuis wordt doorbroken) nu ook van grote publieksreeksen. En ze kregen het. Zoals in het misdaaddrama The Mentalist, een wekelijkse brok feelgoodfictie met brains, die al snel opklom naar de top van de Amerikaanse kijkcijferlijst.

In tegenstelling tot de ensemblecast die bij de meeste feuilletons bij elkaar wordt gefloten, wordt The Mentalist in essentie gedragen door één enkel personage. Patrick Jane, een misdaadconsultant die zodanig behept is met mensenkennis dat het aan helderziendheid grenst, raakte zo’n gevoelige snaar bij het grote publiek dat zijn vertolker, de Australische acteur Simon Baker (41), snel werd gebombardeerd tot superster in de VS. Niet slecht voor iemand die zijn loopbaan begon in plakkerige Australische soapseries.

Elke Australische acteur heeft ooit in een soap gespeeld: u in Home and Away en Heartbreak High. Hoe komt dat?

“Je vergeet er eentje: E Street. Waarom deden we dat ? Gewoon om ons brood te verdienen. Er was niets anders: de Australische filmindustrie is niet groot genoeg om veel acteurs aan de bak te houden. In soaps daarentegen is er werk genoeg. Dus ging Russell Crowe Neighbours doen, Heath Ledger en Naomi Watts zaten in Home and Away, enzovoort. Op een bepaald moment in onze carrière hebben we allemaal dat soort dingen gedaan, gewoon uit noodzaak.”

Bijna elke succesvolle Amerikaanse reeks is een crimi. Waarom zijn Amerikanen zo geobsedeerd door misdaad?

“Misdaad is een goed genre om op een korte tijdspanne toch een snedig verhaal te vertellen, met een begin, een midden en een einde. Want het gros van de Amerikaanse televisiekijkers wilt iets zien dat elke week weer op zichzelf staat: als ze ergens een uur van hun tijd insteken, moet het tegen het einde van dat uur ook afgerond zijn. Wie een reeks voor een betaalzender maakt heeft meer ruimte om een verhaal van langere adem te vertellen, omdat je je daar geen zorgen hoeft te maken over reclamedollars.”

En toch loopt er een raamvertelling door de reeks. Is dat nodig om het publiek terug te doen komen?

“Nee, om het hoofdpersonage interessant te houden. Jane loopt gebukt onder zijn verleden, zijn vrouw en kind werden gedood door een seriemoordenaar die nog niet gevat is. Het lijkt een simpel en lichtzinnig personage, maar er zitten dingen onder die oppervlakte die hem een getroubleerd man maken. Hij is eigenlijk een tragisch figuur.”

Wat vindt u zelf interessant aan het misdaadgenre?

“Het detective-aspect. Ik hou ervan om het raderwerk achter een bepaalde gebeurtenis uit te vissen. Dat vind ik interessanter dan misdaad. The Mentalist is geen echte crimi, vind ik: Law and Order, dat is een misdaadserie. Bij ons staat de misdaad niet zo centraal. Het centrale thema van The Mentalist is de dissectie van de menselijke natuur.”

De relatie tussen uw personage en dat van Robin Tunney is puur platonisch, net als in Castle, Bones. Waarom moeten de twee hoofdkarakters in series tegenwoordig man en vrouw zijn, én moet het tegelijkertijd proper blijven?

“Heb je in de jaren 80 ooit Moonlighting gezien? Vanaf het moment dat Bruce Willis en Cybill Shepherd elkaar binnendeden, haakte het publiek van die serie af. Dat mag je dus nooit doen. De scenaristen van The Mentalist maakten de relatie tussen onze personages interpreteerbaar, en dat werkt. Ze komen erg goed overeen, en als je daar seksuele spanning in wilt zien, dan mag dat. Maar je kunt evengoed zeggen dat we als broer en zus zijn. Of zelfs dat we constant een machtsspelletje met elkaar spelen, want Jane is een alfamannetje dat de baas wil zijn terwijl de ingetogen Teresa (Lisbon, het personage dat co-actrice Robin Tunney speelt, RMe) hiërarchisch boven hem staat. Je kunt je eigen ideeën projecteren op onze relatie.”

Roddel- en vrouwenblaadjes labelen u graag als de ‘sexiest man alive’. Wat vindt u daarvan?

“Dat is belachelijk. Zulke titels verschijnen in een boekje, en dat wordt dan opgeblazen door onze pr-mensen. Wat normaal is: de reeks moet worden verkocht, en zoiets is mooi meegenomen. Maar eigenlijk slaat het nergens op. Laatst werd ik op de set aangesproken door een figurante, een meisje van vooraan in de twintig en ze zei: ‘Mijn grootmoeder vindt je geweldig! Mag ik een foto?’ Later bleek dat mijn tegenspeelster Robin Tunney haar ertoe had aangezet.”

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234