Maandag 16/12/2019

The Loop: Uplace aan de Leie

Met The Loop krijgt Gent een outletcenter met bijna 200 winkels, 20.000 vierkante meter kantoren, een bioscoop met acht zalen en een bowlingbaan. Klinkt bekend, maar ondanks het protest tegen Uplace is het stadsbestuur ervan overtuigd: Gent is Machelen niet.

De Maaltekouter in Gent, vlak naast de E40. Bulldozers en graafmachines beginnen hier, nadat de iconische Arteveldetoren en een IKEA er werden neergepoot, stilaan een vertrouwd beeld te vormen. Het gebied rond Flanders Expo wordt klaargestoomd voor de zoveelste facelift. Het nieuwe stadsproject The Loop moet de terreinen rond Flanders Expo omvormen tot 'een bruisend stadsdeel'.

"Het is geen project buiten de stad. Het is een nieuw stadsdistrict." Dat zijn de woorden van Tom Balthazar (sp.a), Gents schepen voor Stadsontwikkeling over The Loop. Hij oppert wat vastgoedpromotoren al jaren verkondigen: dat de buurt rond Flanders Expo wat oplapwerk kan gebruiken. Een megacomplex als 'het kloppende hart' van Gent.

Blikvanger van The Loop is een outletcenter met 200 winkels. Het hele jaar door wordt er 'luxedesign' en 'lifestylemode' aangeboden met kortingen van 30 tot 70 procent. Los daarvan omvat het project een bowlingbaan, een bioscoop met acht zalen, hier en daar een café en een speeltuin. Goed voor 1.200 voltijdse banen.

Vastgoedgroep Banimmo en McArthurGlen, de Europese marktleider in 'designer outlets', investeren zo'n 180 miljoen euro in het project. Zij hopen zo snel mogelijk te kunnen bouwen. Vooropgestelde opening: eind 2016.

Bouwput

De Gentse coalitie van sp.a, Groen en Open Vld gaf onlangs een positief advies voor de bouwvergunning van de parking. Meer nog, de eerste spade zal voor 15 maart de grond ingaan. Dat heeft te maken met de socio-economische vergunning van de projectontwikkelaar. Die vervalt onherroepelijk als de werken op 15 maart nog niet zijn gestart. Een nieuwe aanvraag is onzeker en duurt lang. Een vergunning voor de ondergrondse parking laat de ontwikkelaar alvast toe om een put te graven op de site. Daarmee is de vergunning gered, maar dat neemt niet weg dat de bouwput er allicht jaren zal liggen. Voor de rest van het project is er namelijk nog geen enkele vergunning afgeleverd.

Een vergunningensoap is niet de enige gelijkenis tussen The Loop en Uplace, dat in Machelen gebouwd moet worden. Net als Uplace zal The Loop heel wat automobilisten aantrekken, met alle mobiliteits- en gezondsheidseffecten van dien. Des te opmerkelijker is de houding van sp.a Gent in het dossier. Hoewel de sp.a zich vurig verzet tegen de bouw van Uplace, schaart de Gentse sp.a zich wél achter The Loop. "Een vergelijking die niet opgaat", vindt Balthazar. "The Loop is niet alleen veel kleiner, maar ligt ook dichter bij de stadskern. Bovendien krijgt Gent geen klassiek winkelcentrum. Er mogen enkel oude collecties worden verkocht, waardoor de winkels geen echte concurrentie betekenen voor de handelaars in de binnenstad."

Schepen van Mobiliteit Filip Watteeuw (Groen) zit verveeld met de situatie. In 2007, toen Groen in de oppositie zetelde, verzette de partij zich tegen het ruimtelijk uitvoeringsplan (RUP) voor The Loop. Vandaag is de procedure al zo ver gevorderd dat het stadsbestuur niet meer terug kan, klinkt het. "Iedereen weet dat ik geen fan ben van de omvang van dit project. Met Groen toen in het stadsbestuur zou The Loop er niet zijn gekomen. Maar het RUP is er nu en dat kent rechten toe aan de ontwikkelaars. En de schadeclaims zouden bijzonder hard aankomen voor Gent."

Nieuw station

"Op vlak van mobiliteit zal dit een harde dobber zijn", geeft Watteeuw toe. Onder meer het Gents Milieufront en de Fietsersbond voeren campagne tegen The Loop. "We moeten nu zorgen dat zoveel mogelijk mensen met de fiets of het openbaar vervoer naar The Loop komen. In vogelvlucht ligt de site op een kilometer van het Sint-Pietersstation. Vanuit dat station vertrekt er een fietspad en een tramlijn naar het terrein. De tramlijn heeft nu één halte op de Maaltekouter, binnenkort worden er dat drie."

Op dit moment onderzoekt de NMBS of het oude station van Sint-Denijs-Westrem, dat een tijd geleden werd gesloten, weer geopend kan worden. Maar zelfs dat zal niet volstaan om de dagelijkse consumentenstroom te slikken. Uit een onderzoek blijkt dat The Loop naast een enorme parking ook een extra vierde rijstrook langs de E40 vereist. Tussen Zwijnaarde en Sint-Denijs-Westrem komt er een extra weefstrook. Toch zal het bijkomende verkeer heel wat ellende veroorzaken, meent de lokale CD&V-afdeling. Die verzet zich tegen The Loop, hoewel de nationale leiding zich wel achter Uplace schaarde. Zo krijgt het stadsbestuur toch nog gelijk: Gent is Machelen niet.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234