Zondag 13/06/2021

Tesco cirkelt boven Ahold-activa

Nu er bij de Nederlandse warenhuisgroep Ahold lijken uit de kast blijven vallen, neemt de kans op een uitverkoop toe. De Britse retailreus Tesco kijkt inmiddels al wat er te rapen valt.

Het is volgens analisten onmogelijk dat de Nederlandse warenhuisgroep Ahold, eigenaar van onder meer de supermarktketen Albert Heijn, nog zonder kleerscheuren uit haar huidige situatie geraakt. Met een aandeel dat vorige week in één dag tijd meer dan 63 procent zakte nadat de directie fouten in de boekhouding had opgebiecht, gevolgd door onderzoeken vanwege Euronext en de Sec en rechtszaken van verschillende aandeelhouders, wordt een uitverkoop van activa of zelfs een overname een scenario waaraan nog moeilijk te ontsnappen zal vallen. De boekhoudkundige calamiteiten zullen het bedrijf immers hopen geld kosten.

Een realiteit die ook de Britse supermarktketen Tesco niet ontgaan is. Tesco heeft ongeveer 26 procent van de Britse markt in handen, en lonkt nu naar een buitenlandse expansie. Volgens de Britse krant Independent on Sunday is Tesco een onderzoek begonnen naar de activa van Ahold, waarvan de resultaten eind deze week moeten worden voorgelegd bij Sir Terry Leahy, de gedelegeerd bestuurder van Tesco.

De groep zou ongeveer 14 miljard euro klaar hebben staan om zijn vleugels op internationale schaal uit te slaan. Het bedrijf zou daarvoor wel zijn huidige bod op zijn Britse concurrent Safeway moeten intrekken, zegt de krant. Tesco heeft geen Nederlandse activiteiten en alleen een on-linewinkel in de Verenigde Staten, twee markten waarop Ahold wel vaste voet heeft, en het bedrijf zoekt ook uitbreiding voor zijn bestaande vestigingen in enkele Oost-Europese landen.

Ondertussen blijven er lijken uit de kast vallen bij Ahold. Zo zou de warenhuisgroep bij overnames in 1998, 1999 en 2000 cruciale informatie hebben achtergehouden voor beleggers. Het bedrijf heeft de financiële verplichtingen die aan deze overnames waren gekoppeld, nagelaten te vermelden in het eigen jaarverslag. Het verzuim kan volgens accountants, advocaten en bankiers grote gevolgen hebben voor het bedrijf, bovenop de boekhoudkundige onregelmatigheden die vorige week al werden toegegeven.

Het gaat om overnames in Argentinië, Centraal-Amerika en Zweden, waarmee naar schatting 2,2 miljard euro was gemoeid. In alledrie de gevallen nam Ahold een belang in een lokale supermarktketen. In aandeelhouderscontracten werden geheime afspraken vastgelegd over de voorwaarden waaronder Ahold de resterende aandelen zou overnemen.

In boekhoudersjargon gaat het om een voorwaardelijke verplichting, die volgens de regels van de Raad voor de Jaarverslaggeving in het jaarverslag van Ahold had moeten worden opgenomen. Dat is niet gebeurd. De voorwaardelijke verplichtingen zijn voor beleggers een indicatie hoe groot de financiële risico's zijn die Ahold loopt bij de deals.

Volgens verschillende bronnen in de accountancy en de financiële wereld is het maken van dergelijke afspraken niet ongebruikelijk. Het wordt pas strafbaar als zogenaamde 'side letters' niet worden gemeld bij de huisaccountant. In een persbericht uit oktober vorig jaar heeft het bedrijf erkend dat er geheime afspraken waren gemaakt bij een deelneming in het Zweedse supermarktbedrijf ICA in 2000. Datzelfde gebeurde bij een niet nader toegelichte transactie met het Centraal-Amerikaanse Paiz in 2001. Verder heeft Ahold in 1998 dergelijke afspraken ook gemaakt bij de omstreden transactie met het Argentijnse bedrijf Velox Retail Holding. Die transactie heeft Ahold uiteindelijk ruim 500 miljoen dollar gekost en leidde eind vorig jaar tot een winstwaarschuwing. Opmerkelijk is dat Ahold-accountant Deloitte & Touche, dat ieder commentaar op de zaak weigert, op basis van nieuwe informatie heeft besloten dat de cijfers van de drie genoemde deelnemingen anders moeten worden verwerkt in de boekhouding van Ahold.

De warenhuisgroep zelf pakt de zaak ondertussen vooral nuchter aan. Ahold zegt dat het al vóór afgelopen weekeinde de Amerikaanse en Nederlandse beursautoriteiten heeft verwittigd dat er boekhoudkundige malversaties waren ontdekt in de boeken van de Amerikaanse dochter U.S. Foodservice, maar dat het tot maandag wachtte om de Euronext-beurs en de beleggers te informeren omdat het eerst zelf een onderzoek wilde inzetten.

Een van de volgende punten op de agenda wordt de zoektocht naar een nieuwe gedelegeerd bestuurder, die de vorige maandag opgestapte Cees van der Hoeven moet opvolgen. Beleggers en analisten zien het liefst iemand met een zekere ervaring in kostenreductie in Van der Hoevens zetel duiken. Namen als Luc Vandevelde (Marks & Spencer), Carlos Criado-Perez (Safeway), Rob ter Haar (Hagemeyer) en Frank Meysman (Sara Lee) worden als 'geschikt' bestempeld in de financiële wereld.

Warenhuisgroep zou ook informatie over overnames in 1998, 1999 en 2000 hebben achtergehouden

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234