Zondag 21/07/2019

Solar Impulse

Team Solar Impulse: "Binnen de 10 jaar zijn er elektrische passagiersvliegtuigen"

Passagiersvliegtuigen op zonne-energie: het lijkt een ambitieuze doelstelling die op dit moment nog verre van haalbaar is. Toch geloven experten er sterk in dat "binnen de tien jaar de eerste elektrisch aangedreven korte-afstandsvliegtuigen in de lucht hangen". Die gewaagde voorspelling komt van mensen met kennis ter zake: het team achter het zonnevliegtuig Solar Impulse 2.

De baanbrekende reis rond de wereld van piloten Bertrand Piccard en André Borschberg zit er bijna op. De laatste vlucht, van Caïro terug naar het startpunt in Abu Dhabi, zal waarschijnlijk in de komende twee weken plaatsvinden. Solar Impulse 2 zal dan 35.000 kilometer afgelegd hebben sinds het vliegtuig op 9 maart 2015 in de Verenigde Arabische Emiraten vertrok. En dat allemaal op zonne-energie.

Het project is voornamelijk bedoeld om schone en duurzame energie te promoten en om bij te dragen aan nieuwe technologieën. Van bij de start zei het Solar Impulse-team dat het niet verwachtte dat de lucht in de nabije toekomst vol zonnevliegtuigen zou hangen.

Misschien niet vól zonnevliegtuigen, maar er zijn wel degelijk hoge verwachtingen, zo blijkt nu uit een interview in de Bloombergpublicatie Clean Energy and Carbon Brief. Daarin trekt piloot Bertrand Piccard parallellen met de gebroeders Wright.

"Nieuwe cyclus"

"Toen zij in 1903 begonnen te vliegen, was dat het begin van een cyclus die twee mensen op de maan zette en 500 mensen in staat stelde om op één vliegtuig intercontinentaal te vliegen", zegt hij. "Solar Impulse is het begin van een nieuwe cyclus. We vliegen dan wel traag, zoals de gebroeders Wright, en met slechts één piloot in goed weer. Maar we vliegen met dit heel nieuwe gegeven dat we geen brandstof hebben." 

Solar Impulse 2 is het allereerste zonnevliegtuig dat de Stille Oceaan is overgevlogen. De trek van Japan naar Hawaii was de langste etappe van de reis: het zonnevliegtuig hing vijf opeenvolgende dagen en nachten in de lucht. Om dergelijke afstanden te kunnen overbruggen, moest het team batterijen en zonnecellen ontwikkelen met een grotere efficiëntie dan de modellen die op de markt beschikbaar zijn. Op die manier levert het een gewichtige bijdrage aan de technologie.

"Het wordt interessant om te zien waar deze nieuwe technologieën ons naartoe zullen leiden", aldus Piccard. "Ik ben er zeker van dat we binnen de tien jaar elektrische korte-afstandsvliegtuigen voor 50 personen hebben."

Lange afstanden

Lange afstanden, zoals de Solar Impulse 2 heeft afgelegd, zijn een ander verhaal. De 2,3 ton zware Solar Impulse 2 wordt aangedreven door 17.248 zonnecellen op de vleugels en vier lithium-ion-batterijen. Gedurende de dag voorzien de zonnepanelen stroom aan de elektrische motoren die de propellers aandrijven en laden ze de batterijen op. Na zonsondergang nemen de batterijen het over om de nacht al vliegend te overbruggen.

Piloten Piccard en Borschberg beseffen maar al te goed welke dunne lijn ze bewandeld hebben tijdens hun vluchten van vijf dagen, wachtend op de zonsopgang om de batterijen te herladen. Een vliegtuig vol passagiers volledig herladen op zonne-energie is gewoon niet haalbaar.

Maar ze zien wel degelijk potentieel in het gebruik van elektrische motoren voor passagiersvliegtuigen. Met 97 procent efficiëntie, zeggen ze, zijn de elektrische motoren té goed om ze te negeren. En de elektrische motoren en bijbehorende batterijen kunnen herladen worden met zonne-energie, al dan niet in combinatie met een andere energiebron.

"Solar Impulse heeft laten zien wat mogelijk is. De industrie moet het nu overnemen. Benieuwd wie als eerste de sprong zal wagen", aldus Piccard.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden