Zaterdag 18/09/2021

Reportage

Team Jeb Bush gaat all-in in New Hampshire

Als Bush morgen weer verliest (ofwel: te ver achter directe concurrent Marco Rubio eindigt) is het einde nabij. Beeld Jacquelyn Martin/AP
Als Bush morgen weer verliest (ofwel: te ver achter directe concurrent Marco Rubio eindigt) is het einde nabij.Beeld Jacquelyn Martin/AP

Nog geen jaar geleden begon Jeb Bush als rechtse favoriet aan de presidentsrace in de VS. Dat is nu wel anders. In New Hampshire, waar morgen de volgende primary's plaatsvinden, proberen vrijwilligers de brokken te lijmen.

Het lot van presidentskandidaat Jeb Bush wordt bepaald in een vervallen meubelzaak aan een uitvalsweg van Manchester.'American made furniture',staat er op de gevel. De luifel rafelt, op de muur staat graffiti. Vroeger verkochten ze hier stevig eiken meubilair; nu is het enige hout een plaat achter een gebroken raam.

Dit is het hoofdkwartier van de Bush-campagne, in de staat waar morgen de volgende voorverkiezingen van Amerika worden gehouden. Na een magere score in Iowa (nog geen 3 procent van de Republikeinse stemmen) is het nu erop of eronder. Als Bush morgen weer verliest (ofwel: te ver achter directe concurrent Marco Rubio eindigt) is het einde nabij.

En dus is het dit weekend all-in voor Bush - het moment dat een pokeraar besluit al zijn geld in één keer in te zetten. Tientallen vrijwilligers zijn gemobiliseerd: ze gaan bellen, ze gaan aanbellen, ze gaan vlaggetjes uitdelen. Alles op alles.

"Ik moet de hele dag aan de telefoon", zegt Ravi Saini. Hij is een van de verse grondsoldaten: de Bush-strategen hebben heel Amerika uitgekamd om de laatste vrijwilligers naar New Hampshire te halen. Vorige week meldde Saini zich als supporter op de website, woensdag kreeg hij de vraag of hij het weekend vrij had, vrijdagmiddag stapte hij in de bus.

Of neem Susanne Dudley (42), die halsoverkop uit Florida is komen vliegen en straks de deuren langs gaat. "De mensen kennen Jeb niet. Ze kennen zijn vader en broer. Ik ken Jeb, en ik ga vertellen wat hij als gouverneur voor Florida heeft gedaan."

Alweer een weerhaan

New Hampshire is een staatje in het noordoosten van Amerika met maar 1,3 miljoen inwoners. Getalsmatig stelt het nog minder voor dan Iowa, waar vorige week de eerste voorverkiezingen werden gehouden. Toch is ook dit weer zo'n weerhaan die de rest van het land kan wijzen hoe de wind waait. De negen Republikeinse en twee Democratische kandidaten vliegen al maanden af en aan: een stem hier is niet alleen een stem, maar kan ook de stemming bepalen.

Anders dan bij de caucuses in Iowa mag iedereen straks een papiertje in een stembus stoppen - ook inwoners die niet geregistreerd staan als Democraat of Republikein. Die 40 procent onafhankelijken maken de verkiezingen bijzonder onvoorspelbaar. Iedereen trekt aan iedereen.

"Altijd eerst je naam zeggen", zegt een lid van het campagneteam tegen de vrijwilligers die klaarstaan voor het Bush-offensief, zaterdagmiddag. "En dat je voor Jeb bent. En dan vragen of ze hun besluit al hebben genomen. Zo niet, dan begin je je verhaal. Vertel zo veel mogelijk voor ze je afbreken."

null Beeld Getty Images
Beeld Getty Images

De vrijwilligers staan met hun smartphones in de hand. Daarop staat een app waarop ze de namen en adressen zien waar ze moeten aanbellen, met een paar knoppen op het scherm voor het resultaat. Niet thuis? Geen zin? Democraat? Onbeslist? Zeker geen Bush? Of, het hoogst haalbare: een toezegging voor Jeb? Alles gaat per inwoner in het systeem.

Meteen invoeren, vraagt iemand? "Nee! Dan denken de mensen dat ze nummers zijn. Je voert het pas in als je buiten staat en de deur dicht is."

Dan vertrekken ze en kriskrossen door het langlauflandschap van New Hampshire. De zenuwen zijn voelbaar: vrijwilligers mogen niet met de pers praten, en de plekken waar ze langs de deuren gaan mogen niet worden verklapt. "Ja, dan weten de anderen precies wat onze strategie is", zegt de persman, die het hoofdkwartier bewaakt als een militair commandocentrum.

null Beeld EPA
Beeld EPA

Andere vrijwilligers zijn minder gespannen. De mannen van Kasich, zo'n typisch joviaal jagerstrio op een weekendje weg, delen meteen dikke koeken en visitekaartjes uit; de scholieren van Rubio, met hun lerares maatschappijleer op pad, willen meteen een foto voor Instagram; de pluizige baarden van Sanders beginnen over de revolutie en een vriendelijke homo van Clinton wijst de weg naar de wijken met de grootste kans op Bush-campagnevoerders.

Van hen krijg je wel te horen hoe het gaat, zo'n deur-tot-deurcampagne. De Rubio-kids hebben 25 huizen gedaan; vier deden er open, eentje is geïnteresseerd, misschien. "Ze negeren de bel gewoon", zegt Luke Charla. De mannen van Kasich hebben wel "interessante gesprekken" gehad, maar lijken vooral blij als ze voor een borrel worden uitgenodigd. De jongens van Sanders maakt het eigenlijk niet uit: zij zien overal de Bernie-bordjes in de gazons en voelen zich hoe dan ook al winnaar.

null Beeld EPA
Beeld EPA

Jeb!-bordjes zijn schaars. Bush zelf houdt de moed erin, tijdens een toespraak zaterdag in Bedford, voor een volle zaal met rustige middenklassers. Hij is een aardige oom met moeilijke hobby's en best leuke grapjes die niet altijd aankomen - op het tragikomische af. "Jullie nemen dit allemaal wel heel serieus", zegt hij. Applaus komt niet vanzelf, zoals bij Trump of Cruz, waar altijd een aslaag gloeit die het publiek elk moment kan laten ontbranden; bij Bush proberen een paar vrijwilligers dat gevoel met hun geklap te ontsteken, maar dooft het steeds uit.

Die campagne van Bush is eentrainwreck,gniffelen ze 's avonds aan de bar in JD's, het café in Manchester waar vrijwilligers en politieke toeristen uit heel Amerika zich verzamelen. Meer dan 100 miljoen heeft hij er al in gestoken - en wat levert het op?

null Beeld REUTERS
Beeld REUTERS
Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234