Donderdag 19/09/2019

Te zwak, te lief, maar nu te sterk

Niet LeBron James of Stephen Curry was de uitblinker na de derde opeenvolgende NBA-finale tussen Cleveland Cavaliers en Golden State Warriors. Alles draaide om Kevin Durant. De 28-jarige basketballer bezorgde de Warriors het tweede landskampioenschap in drie jaar tijd.

Met afstandsschoten, spijkerhard verdedigen en in totaal 39 punten sleurde hij zijn ploeg maandagnacht langs de stugge Cavaliers voor de beslissende vierde zege (129-120) van de Warriors in de finaleserie van de hoogste basketbalcompetitie. Kevin Durant werd verkozen tot waardevolste speler van de finale. In elk van de vijf duels tegen de Cavaliers scoorde hij meer dan dertig punten. Het was illustratief voor de geldingsdrang waarmee Durant zijn gehele eerste seizoen bij de club uit Oakland speelde. De titel moest en zou hij winnen. Zijn reputatie als topbasketballer hing ervan af.

Er zijn over weinig topspelers in de NBA zoveel uiteenlopende meningen als over Durant. Een thema waar zijn sponsor Nike direct na het winnen van de titel op inspeelde met een reclame. In de spot van een minuut zat een twintigtal sportjournalisten aan een ronde tafel. Ze somden chronologisch de kritiek op die Durant in de afgelopen tien jaar te verwerken kreeg. Hij was te zwak voor de NBA. Hij was te lief. Hij kon niet verdedigen. Hij was geen leider. Hij was een verrader. Het filmpje eindigde met de beelden van een juichende Durant. De journalisten keken elkaar zwijgend aan. Eindelijk had de basketballer zijn critici de mond gesnoerd met een NBA-titel. Eindelijk stond hij op een hogere trede dan de speler met wie hij sinds zijn debuut al wordt vergeleken: LeBron James.

De overeenkomsten tussen de vier jaar oudere James en Durant zijn talrijk. Ze groeiden op bij hun moeders. Hun vaders waren vroeg vertrokken uit hun levens. Dankzij hun unieke combinatie van lengte (James: 2,03 meter; Durant 2,06 meter), atletisch vermogen en kracht kregen ze al op school het stempel toptalent. Eenmaal in de NBA bleken ze nauwelijks af te stoppen. Ze blonken uit in het scoren van punten en droegen op jonge leeftijd al hun teams.

Slungel versus spierbundel

Als spelers veel delen, worden de verschillen uitvergroot. Te beginnen bij de uitstraling op het veld. De slungelige, soms wat flegmatieke Durant stak schril af tegenover de gespierde, agressieve James. Buiten het veld ontpopte James zich als de flamboyante superster. Durant bleef vooral de aardige, beleefde jongen. Hij koppelde zijn naam aan goede doelen. Zijn rugnummer 35 koos hij als eerbetoon aan een oud-coach die op 35-jarige leeftijd werd vermoord. James werd vier keer verkozen tot waardevolste speler (MVP) van het seizoen. Durant verdiende die titel één keer. Maar zijn moeder was "de echte MVP", zei hij met tranen in zijn ogen bij het in ontvangst nemen van de trofee.

Het verschil tussen de prijzenkasten van beide spelers werd in de loop der jaren het vaakst uitgelicht. James won drie NBA-titels en stond dit seizoen in zijn zevende opeenvolgende NBA-finale. Durant speelde tot dit jaar één finale, in 2012, en verloor die van het sterrenteam van Miami Heat dat James leidde.

Vaandelvlucht uit Oklahoma

Afgelopen zomer besloot Durant opeens te verkassen van Oklahoma City Thunder, de club waar hij sinds zijn NBA-debuut speelde, naar het al met vedetten overladen team van Golden State Warriors. De Warriors waren op zoek naar een speler die het team taaier zou maken. Reden was de pijnlijke wederopstanding van de Cavaliers in de NBA-finale van een jaar geleden. De club gaf voor het eerst in de NBA-geschiedenis een 3-1-voorsprong in de finale uit handen.

Met Durant in de gelederen werd het beste team nog sterker, maar de transfer verwonderde de NBA. Bij Oklahoma was hij samen met collega-sterspeler Russell Westbrook het fundament van een topteam in wording. Een paar maanden eerder verloor hij in de halve finale nog nipt van de Warriors (4-3 in de serie).

Westbrook voelde zich verraden door Durant. De voormalige boezemvrienden spraken elkaar vorige maand weer voor het eerst. Verschillende basketbalcolumnisten noemden Durant een zwakkeling. Voor Durant was het vertrek naar Oakland de snelste weg naar een titel en daarmee tegelijk een manier om uit de altijd aanwezige schaduw van James te stappen.

Het was ook een risico: als het avontuur bij de Warriors zou mislukken, wachtte de hoon van de natie. Zijn gewaagde overstap keeg het slot waarvan hij alleen maar had kunnen dromen. Direct na het eindsignaal zochten James en Durant elkaar op. Ze omhelsden elkaar zo'n vijf seconden, ondertussen fluisterden ze elkaar wat toe. Waar dat onderonsje over ging? Durant: "We hebben afgesproken volgend jaar weer tegenover elkaar te staan in de finale."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234