Zaterdag 04/07/2020

Te koop: mooie reputatie

In Brussel hangt er een stevig prijskaartje aan een mooie naam. Multinationals en organisaties van allerlei slag betalen lobbyisten miljoenen om hun reputatie bij de Europese instellingen op te blinken. Zo promoot lobbybureau Burson-Marsteller vervuilende stoffen, en heeft het een islamitische partij als klant.

The power of true. Dat is, zonder enige ironie, de baseline van het naar omzet grootste consultancybureau in Brussel, FleishmanHillard. Het pr-bedrijf heeft ronkende namen als ExxonMobil, Barclays Capital en Coca Cola in zijn klantenbestand, en haalt een omzet van 11,5 miljoen euro. Samen met Hill & Knowlton en APCO Worldwide is het een van de vele Amerikaanse consultancybedrijven en advocatenbureau's die in Brussel actief zijn.

Geen toeval, zo blijkt, want Amerikaanse bedrijven zijn heel actief als het over lobbyen gaat. In de top drie van bedrijven die het meest uitgeven aan lobbywerk in Brussel vinden we drie Amerikaanse namen terug: Philip Morris, ExxonMobil en Microsoft. Zij gaven vorig jaar 15 miljoen euro uit aan lobbyen. De drie gaan de Europese bedrijven Shell, Siemens en GDF Suez vooraf. Die waren samen goed voor zo'n 12,5 miljoen euro.

Opvallende naam bij de gespecialiseerde Amerikaanse pr-consultancybedrijven in Brussel is die van Burson-Marsteller. Volstrekt onbekend voor buitenstaanders, maar goed voor 60 officiële lobbyisten in Brussel, het grootste aantal volgens cijfers van LobbyFacts.eu.

In het klantenbestand van die onderneming, waarvan de Brusselse poot een omzet van bijna 9 miljoen euro haalt, zitten grote bedrijven als Adecco, Bayer, Adidas, AstraZeneca, 3M en ExxonMobil. Maar evengoed een klant als Ennahda, de gematigde islamitische partij in Tunesië die zich oorspronkelijk liet inspireren door de Egyptische Moslimbroederschap.

Dat is opmerkelijk, omdat het Amerikaanse pr-bedrijf enkele jaren geleden nog een imagocampagne voor Israël weigerde. Een gegeven dat de jongste dagen in conservatieve media in de VS heel wat stof doet opwaaien.

In het verleden schuwde het bedrijf de controverse al niet. Enkele jaren geleden probeerde Burson-Marsteller negatieve artikelen over de privacypraktijken van Google in de pers en op blogs te laten publiceren. Het pr-bedrijf, dat werkte in opdracht van concurrent Facebook, werd ontmaskerd door een blogger die de e-mails op het net gooide. Het bedrijf werd ook ingeschakeld om de communicatie van Union Carbide Corporation te verzorgen na de ramp in Bhopal in India in 1984, waarbij tweeduizend mensen overleden na een chemisch lek.

'Neutrale observator'

"Burson-Marsteller is heel prominent aanwezig in Brussel", zegt Erik Wesselius van Corporate Europe Observatory (CEO), de drukkingsgroep die mee achter LobbyFacts.eu zit. "Ze hebben niet alleen grote en bekende namen als klanten, ze proberen zich ook te presenteren als een neutrale observator van het Europese politieke bedrijf in Brussel.

"Ze zitten mee achter Europedecides.eu, de website waar je de stemmingen in het Europese Parlement kan volgen. Ook bij Votewatch.eu, een website die een overzicht gaf van alle opiniepeilingen in de Europese lidstaten in de aanloop naar de Europese verkiezingen, hebben ze een vinger in de pap."

Volgens Wesselius houdt Burson-Masteller zich wel met meer omstreden dingen bezig. "Zo is hun grootste klant het Bromine Science and Environmental Forum. Dat lijkt op een platform van verontruste wetenschappers, terwijl bromine een stof is die schadelijk is voor mens en milieu. Er zou in Europa een verbod op komen, maar dat is niet doorgegaan."

Volgens Erik Wesselius is de lobbysector in Brussel goed voor ruw geschat 1 miljard euro, terwijl er tussen 15.000 en 30.000 lobbyisten zijn. "In tegenstelling tot de VS is er hier weinig transparantie rond lobbyen. Daar is er een verplichte registratie voor bedrijven, hier niet. De lijsten die we nu bekend maken, zijn gemaakt op basis van de vrijwillige registraties van de bedrijven in kwestie. Daar zitten in lacunes in, dat is een belangrijke kanttekening die we daarbij moeten maken. Door deze lijsten te publiceren, hopen we ook op meer transparantie."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234