Zondag 24/01/2021

Swift Freedom luidt de grondoorlog in

Op hun voertuigen en wapensystemen staat waar dit om gaat: een zwart silhouet van het World Trade Center en de cijfers '9/11', verwijzend naar de aanslagen op de Twin Towers in New York op 11 september. Honderden VS-mariniers werden in de nacht van zondag op maandag vanaf het vliegdekschip USS Peleliu in de Arabische Zee met transporthelikopters overgevlogen naar de Zuid-Afghaanse stad Kandahar, midden in door de Taliban gecontroleerd gebied. Operatie Swift Freedom is begonnen, volgens de VS 'de laatste fase van de oorlog in Afghanistan'.

Brussel / Kandahar / Washington

Eigen berichtgeving / BBC / NYT/ Reuters

VS-president George Bush noemde het gisteravond ook "de gevaarlijkste tijd, een tijd waarin we op jacht gaan naar de mensen die verantwoordelijk zijn voor de bombardementen op Amerika. We zijn ze aan het uitroken, ze zijn op de vlucht en nu gaan we ze voor het gerecht brengen." En voegde de president eraan toe: "Dit is ook een tijd waarin we ons moeten voorbereiden op het verlies van Amerikaanse levens, want dat zal zeker gebeuren."

De duizendkoppige troepenmacht van zwaar bewapende para's hoefde niet te vechten voor de kleine, in de woestijn gelegen luchthaven Dolangi, een van Bin Ladens favoriete uitvalsbases op enkele tientallen kilometers van Kandahar, en nog maar enkele dagen geleden de parkeerplaats voor de helikopter van Taliban-leider mullah Mohammad Omar. De luchthaven werd ooit aangelegd voor een rijke Arabier die wel eens kwam jagen in Afghanistan. Binnen enkele dagen moeten de para's met tweeduizend of meer zijn, een troepenmacht die het beleg van de stad Kandahar moet vormen. "Zij zijn begonnen, jullie gaan het afmaken", kregen de eerste troepen van hun commandant te horen. De 41-jarige luitenant-kolonel Christopher Bourne gaf hen nog mee dat hun bataljon al voor de VS vocht, nadat zestig jaar geleden de Japanners Pearl Harbor hadden aangevallen.

De para's waren gisteravond al opgerukt tot op zo'n 20 kilometer van Kandahar, het laatste Taliban-bolwerk in Afghanistan, waar het regime dat nog maar enkele weken geleden bijna een heel land in zijn greep had, zich heeft teruggetrokken. Volgens Taliban-woordvoerders bevindt hun leider mullah Mohammad Omar zich in de stad, en voert hij er het bevel over naar schatting 20.000 manschappen, onder wie zeker 5.000 Arabische Al-Qaeda-strijders, die "tot de laatste snik zullen vechten", zei Maulvi Abdullah gisteren tegen het Afghaanse persbureau AIP. Behalve de VS-troepen, die deel uitmaken van de 9.000 koppen tellende Task Force 58, trekken ook de strijders van lokale Pashtoen-etnieën op naar de 'spirituele hoofdstad' van de Taliban.

De inzet van grondtroepen van het leger luidt een nieuwe fase in van de oorlog in Afghanistan. Tot nu was de aanwezigheid van de VS op de grond beperkt tot zogenaamde 'Special Forces'. Die werden vlak na het begin van de bombardementen vooral ingezet voor verkennings- en spionageactiviteiten ten bate van de bombardementen, en later als adviseurs van de oprukkende Noordelijke Alliantie. Voor zover bekend werd er maar één keer een gecoördineerde grondactie uitgevoerd: de naar later bleek half mislukte commandoactie op een luchthaven en een gebouw in Kandahar in oktober.

Dat nu para's worden ingezet, betekent volgens militaire analisten dat de VS een zeer precies doel voor ogen hebben. "Speciale commando's opereren veel losser, vaak met weinig informatie. Deze troepen opereren met een zeer duidelijke missie", zei een expert. Die missie is hoogstwaarschijnlijk de verovering van Kandahar. Met de val van die stad zijn de Taliban zo goed als uitgeschakeld en kan de jacht zich concentreren op Osama bin Laden, de man die wordt gezien als het brein achter de aanslagen in de VS. De troepen die nu door de VS zijn ingezet, beschikken over veel meer vuurkracht dan de Special Forces. Ze worden ingezet als bezettingsmacht, en dat werd gisteren al geïllustreerd door een commandant van de troepen: "De para's zijn geland en we bezitten nu een stukje Afghanistan."

Het Amerikaanse ministerie van Defensie wees er gisteren op dat de troepen niet speciaal zijn ingezet om Bin Laden te arresteren dan wel uit te schakelen. Over de verblijfplaats van de Saoedi deden gisteren opnieuw vele geruchten de ronde. Dat hij zich in Kandahar zou bevinden, lijkt nogal onwaarschijnlijk. De laatste berichten spreken van een complex op ongeveer 55 kilometer ten zuiden van Jalalabad, in het zuidoosten van het land tegen de Pakistaanse grens. Daar bombarderen de VS overigens nog altijd onophoudelijk de grotten waarin de leider van Al-Qaeda zijn toevlucht zou hebben gezocht en waar hij vorige week voor het laatst zou zijn gesignaleerd.

(BW)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234