Maandag 01/03/2021

'Sven was duidelijk de betere van ons twee'

Even kon Albert de indruk wekken dat hij naar zijn tweede opeenvolgende Belgische titel zou stormen. Maar toen Nys het kloofje dichtte en fors overnam, brak er iets bij de uittredende kampioen.

Hij hield zich kranig, Niels Albert. Haalde de schouders op, relativeerde en praatte het missen van een nieuwe driekleur schijnbaar vlot van zich af. Maar onderhuids zag je de ontgoocheling sluimeren. Pruilmond, doffe blik, turend in het oneindige. Dat hij, uitgeziekt als hij was, zeker mee zou doen voor de titel, had hij donderdag na de stiekeme parcoursverkenning duidelijk laten verstaan. En dat Nys hem zeker geen twee minuten aan de broek zou smeren, zoals in Baal. Het werden 52 seconden. Op de duw- en trekstroken van Hooglede-Gits zowat het equivalent van de schade na het modderballet op de Balenberg.

De geblokkeerde rug van zijn grote rivaal? Albert wilde er zich voor de start liever niet blind op staren. "Tja, wat scheelt hem precies? Nys geloofde niet dat ik vorige week ziek was. Sta me toe ook zijn probleem in twijfel te trekken", klonk het fijntjes. Een uur later was de lont uit het kruitvat gehaald.

"De ene heeft dit, de andere dat. Op de duur weet je het niet meer. Het was nooit mijn bedoeling om kritiek te uiten op Svens toestand. Ooit schoot er daags voor een cross eens iets in mijn rug bij het oprapen van een stomme plastic zak. Ik weet hoe het voelt. Proficiat dus voor het 'team' dat hem weer op de been kreeg. Want dat zal niet simpel zijn geweest."

Albert vocht als een leeuw, het moet gezegd. Beter kon hij niet uit de startblokken schieten op provinciaal domein 'De Waaiberg'. Geen bal trok hij zich aan van Nys' opwarmronde. Na een paar slijkstroken reed Albert al honderd meter voor de rest uit. "Een mooie kloof. Ik had de boel perfect onder controle, dacht ik." Maar toen kwam Nys. Vliegensvlug. Anderhalve minuut en het kloofje bestond niet meer. "Hij nam meteen fors over", aldus Albert. "Na een paar tempoversnellingen voelde ik hoe sterk hij was. De veer brak bij mij. Sven was duidelijk de betere van ons twee."

Definitieve doodsteek

Vijf seconden werden er acht, acht werden er tien. Een verschil waar Albert een paar ronden lang hardnekkig bleef tegen opboksen. Maar het gat verkleinen zat er nooit in. Ook al omdat Nys zijn rondjes afmaalde met angstwekkende technische perfectie en precisie. Ronde vijf gaf de definitieve doodsteek. 27 seconden, plots. Albert: "Dan weet je dat je voor de tweede plaats rijdt." In hoeverre de naweeën van die beginnende longontsteking daarin hun tol eisten? Albert had er het raden naar. "Maar ik ben wel de enige die weet hoe ik me op nieuwjaarsdag voelde. Niet doodziek. Maar wel ellendig genoeg om die antibioticakuur nodig te maken."

Weg Belgische titel dus. Nadat eerder, door de breuk van het trapeziumbeentje in de linkerpols, ook zijn klassementen al in rook opgingen. Blijft over, als enige vette prijs: de regenboogtrui, eind januari in Koksijde. Dé grote reddingsboei voor Albert. Ook al ziet hij dat zelf niet zo. "Redden moet ik mijn seizoen daar enkel voor jullie, voor de fans, het brede publiek. Voor de mensen uit mijn entourage zal het niets veranderen. Die wéten wat ik er allemaal voor doe en hoe ik er voor leef. Met of zonder driekleur of regenboogtrui: ik blijf hun kampioen."

Maar moet hij het niet vooral doen voor zichzelf? (aarzelend) "Mmmja. Ik kwam naar Hooglede om te winnen en met die ingesteldheid zal ik ook naar Koksijde afzakken. Maar in zo'n uur kan veel gebeuren. Ik kan er alleen maar voor zorgen dat ik honderd procent fit aan de start verschijn. Word ik dan geklopt door een betere Nys, Pauwels of Stybar, zal ik er echt geen minuut slaap voor laten. Er komt heus wel een tijd dat het me nog een keer lukt."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234