Woensdag 16/06/2021

Superpak voor superarbeider

In Hollywood helpen de pakken van superhelden de wereld te beschermen tegen slechteriken. In de realiteit zullen ze vooral ruggen, gewrichten en spieren van werknemers ontlasten. Hier komt de superarbeider.

De mens als superman. Dankzij comics en films weten we wat een hoogtechnologisch pak kan betekenen voor het redden van de mensheid. Films met Batman of Iron Man in de hoofdrol zouden een stuk minder lang duren zonder het oneindige arsenaal aan snufjes in hun werkoutfit. De bionische pakken zorgen ervoor dat ze probleemloos schurken de lucht ingooien of door een massieve muur kunnen vliegen. Maar wat als je dankzij een gelijkaardig pak een dag lang probleemloos een drilboor van 16 kilogram kunt hanteren? Het is geen wonder dat steeds meer bedrijven zich verdiepen in hightech werkplunjes.

In Groot-Brittannië vestigen ze hun hoop zelfs op de vestimentaire update om het uitsterven van de bouwvakker te voorkomen. Want daar hebben ze volgens The Timesdringend een aantal superhelden in de bouw nodig. Ongeveer 30 procent van de metselaars is ouder dan 50, meer dan 700.000 van hen zullen binnen de komende tien jaar met pensioen gaan. Bovendien rekent 15 procent van de Britse bouwwerven op krachten uit Oost-Europa. Eens de brexit een feit is, zouden die wel eens kunnen verdwijnen.

De Britten doen een beroep op Ekso Bionics, een Amerikaans bedrijf dat tot nu toe vooral in opdracht werkte van het Amerikaanse leger om supersoldaten te creëren. Volgens The Times zul je vanaf maart verschillende bouwvakkers zien met een Ekso ZeroG aan. Dankzij de gravity balancing arm aan zo'n harnas weegt een drilboor nog zoveel als een pluimpje.

In een BMW-fabriek in South Carolina kregen fabrieksarbeiders een Ekso Vest aan. Dat exoskelet verstevigt het bovenlichaam en de armen zonder uren te fitnessen. Het helpt vooral wanneer je moet sleutelen boven je hoofd.

Bram Vanderborght (VUB), robotica-expert, ziet vooral voordelen. "Eigenlijk is dit de ideale combinatie tussen mens en machine." Maar er is nog veel werk voor de boeg. "De hele technologie zit op dit moment nog in een prototypefase." Daardoor liggen de productiekosten nog heel hoog. Vandaag koop je bijvoorbeeld een Noonee-exoskelet voor 5.000 euro. Dat is relatief veel voor een soort rugzak die je benen verstevigt waardoor je geen stoel meer nodig hebt om te kunnen zitten.

Maar de exoskeletindustrie groeit snel. In 2015 was die wereldwijd nog zo'n 2 miljard euro waard, tegen 2021 is dat volgens experts al 35 miljard euro. "Eens we een kritische massa kunnen produceren, zal die groei inderdaad snel toenemen", bevestigt Vanderborght. "Het aantal onderdelen in een exoskelet valt heel goed mee."

Een van de bepalende factoren in het succes van superhelden, is dat hun plunje hun als gegoten zit, waardoor ze niet belemmerd worden in hun bewegingsvrijheid. Maar ook dat schat Vanderborght rooskleurig in. "Dankzij 3D-printtechnologie zullen we pakken kunnen aanpassen aan alle maten en gewichten." En het zal volgens Vanderborght niet alleen bij bouw- en fabrieksarbeiders blijven. Ook in de zorgsector en voor senioren die niet goed meer te been zijn, zullen exoskeletten hun dienst bewijzen. "Al zullen we dan wel eens goed moeten nadenken over het design." Niemand wordt graag uit bed gedragen door een soort Robocop.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234