Donderdag 28/10/2021

Sunny Von Bulow, de Paris Hilton van de jaren vijftig, is overleden na 28 jaar coma

De 'moord' die een mysterie zal blijven

Martha 'Sunny' Von Bulow, de Paris Hilton van de jaren vijftig, zal de waarheid over haar ophefmakende dood dan toch meenemen in haar graf. Na 28 jaar in onomkeerbare coma overleed de beruchte erfgename dit weekend op 76-jarige leeftijd in een New Yorks rust- en verzorgingstehuis.

door Tina De Gendt

NEW YORK l In de tussentijd zijn de verdachte omstandigheden van haar dood het voorwerp geweest van twee rechtszaken tegen haar man en een film met Glenn Close.

Het verloop van die bewuste decemberavond in 1980, toen Sunny in een coma belandde, leest als het eerste hoofdstuk van een Agatha Christie-roman. Op de avond van 21 december organiseerden Claus Von Bulow, een Brits societyfiguur, en zijn vrouw Martha of 'Sunny' naar goede gewoonte een pre-kerstfeestje voor familie en kennissen in hun villa in Rhode Island. Eveneens naar gewoonte, deed de vrouw des huizes zich volop tegoed aan allerhande drugs en drank, zodat ze nog voor twaalf uur naar bed moest worden gedragen door enkele familieleden om haar roes uit te slapen.

De volgende ochtend bleek Sunny echter niet wakker te krijgen. Enkele gasten voerden haar naar het dichtstbijzijnde ziekenhuis, waar de dokters aanzienlijke hersenschade vaststelden, waardoor ze in een 'persistente vegetatieve toestand' was beland, waar ze 28 jaar in zou vertoeven.

Omwille van Sunny's reputatie met drank en drugs, vermoedde men eerst dat ze haar toestand aan zichzelf te danken had. Sunny's twee kinderen uit een vorig huwelijk konden de politiediensten echter overtuigen dat hun stiefvader motief en mogelijkheid had om hun moeder te vermoorden. Hoewel Claus Von Bulow zelf adellijk was, teerde hij volgens de kinderen immers vooral op het aanzienlijke fortuin van hun moeder. Bovendien was het algemeen geweten dat het huwelijk van de Von Bulows op springen stond.

Spectaculair proces

Nadat in het huis een zak met allerhande drugs en een injectienaald die sporen van insuline bevatte, werd gevonden, werd Claus Von Bulow in juli 1981 aangeklaagd voor poging tot moord. In februari 1982 stond het proces op de voorpagina's van alle Amerikaanse kranten. De verdediging liet kamermeisjes, taxichauffeurs en kennissen oproepen, die stuk voor stuk over het drugs- en drankmisbruik van Von Bulow getuigden. Doorslaggevend bleek echter de getuigenis van ene dokter George Cahill, die verklaarde dat de hersenschade van Von Bulow volgens hem enkel te wijten kon zijn aan een insuline-injectie. De jury verklaarde Claus Von Bulow schuldig aan poging tot moord.

De Brit liet het daar echter niet bij en schakelde de toen al gerenommeerde advocaat Alan Dershowitz in, die later ook de verdediging van O.J. Simpson op zich zou nemen. Dershowitz liet een leger medische experts verklaren dat de hersenschade van Von Bulow veroorzaakt was door een combinatie van drugs en drank. Tijdens het tweede proces, kreeg de jury te horen dat Sunny Von Bulow drie weken voor haar dood ook al eens in het ziekenhuis was opgenomen nadat ze 73 aspirines had ingenomen. Claus Von Bulow werd vrijgesproken en emigreerde terug naar Groot-Brittannië, waar hij vandaag nog steeds woont. Hij scheidde van Sunny en haar geschat vermogen van ruim 40 miljoen dollar.

Comateuze ster

Maar van dit alles heeft Sunny Von Bulow nooit iets geweten. Al die tijd lag ze in coma in een privaat rusthuis in de Upper East Side in New York, langzaam vergeten te worden. Zonder de in 1990 uitgebrachte film Reversal of Fortune over haar leven, had Sunny's overlijden wellicht geen enkele krant meer gehaald. Toch was Martha 'Sunny' Sharp Crawford tijdens haar bewuste leven een hoogst opmerkelijke persoon. Als enig kind van de jong overleden schatrijke zakenman George Crawford en bovendien van uitzonderlijk goede looks voorziene jongedame, was ze in de jaren vijftig en zestig een soort Paris Hilton avant la lettre. Met haar turbulent liefdesleven en vooral haar nachtelijke uitspattingen gaf ze de Amerikaanse roddelpers meer dan genoeg verhalen om de vingers aan af te likken.

Ook als compatiënte wist ze Claus Von Bulows advocaat Dershowitz te inspireren tot het schrijven van The Reversal of Fortune in 1985, dat in 1990 verfilmd werd met Glenn Close in de hoofdrol. Dershowitz verklaarde toen het succes van Von Bulows verhaal: "Deze zaak heeft alles: geld, seks en drugs; Newport, New York en Europa; adel, meiden, butlers. Deze zaak laat de kleine man toe een glimp op te vangen van het leven van de rijken."

Von Bulows advocaat Dershowitz:

Deze zaak heeft alles: geld, seks en drugs; adel, meiden en butlers

n De schoonheid, het turbulente liefdesleven en de nachtelijke uitspattingen van de steenrijke erfgename maakten haar in de jaren vijftig en zestig tot de lieveling van de Amerikaanse roddelpers.

n Na twee processen werd Claus Von Bulow vrijgesproken van moord.

n The Reversal of Fortune, geschreven door Claus Von Bulows advocaat, werd in 1990 verfilmd. Glenn Close speelde de rol van Martha Von Bulow.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234