Donderdag 17/10/2019

Voetbal

Straks spelen de Rode Duivels de Nations League: wat staat er allemaal op het spel?

Het logo van de Nations League. Beeld REUTERS

Als de Rode Duivels tegen IJsland geen oefenpot, kwalificatiematch, EK- of WK-wedstrijd afwerken, wat is het dan wel? Antwoord: de aftrap van de Nations League, een nieuwe tweejaarlijkse landencompetitie van de UEFA. Dat die de Europese voetbalfederatie vooral veel geld moet opleveren, kon u al raden, de rest moesten we ook even opsnorren. Want euhm ... hoe zit het precies in elkaar?

1. Hoe zit de Nations League in elkaar?

De Nations League is een tweejaarlijkse competitie die een aantal oefeninterlands vervangt in het seizoen volgend op een EK of WK. Alle 55 UEFA-landen nemen er aan deel en zij werden eerder al - op basis van hun UEFA-ranking - ingedeeld in vier verschillende divisies. De 12 sterkste landen (o.a. België, Duitsland en Frankrijk) zitten in League A, terwijl de 16 laagst geklasseerde (o.a. Liechenstein, Wit-Rusland en Malta) in League D zitten. Op die manier moeten de wedstrijden meer spankracht en - in League A toch - meer allure krijgen.

De opdeling van de teams voor de allereerste Nations League. Beeld UEFA

De divisies worden op hun beurt onderverdeeld in verschillende groepen van 3 of 4 teams. Zij spelen dit najaar in september, oktober en november een thuis- en uitwedstrijd tegen elkaar. De groepswinnaars van League A spelen in juni 2019 dan als enige een finaletoernooi, terwijl de groepswinnaars in League B, C en D een trapje op de ladder kunnen stijgen: zij nemen dan binnen twee jaar de plaats in van de teams die als laatste eindigden in de hogere divisie.

2. Wat met de Rode Duivels?

Wie er nog over zou twijfelen, de Rode Duivels zijn ingedeeld in League A en dat kan dus enkele topaffiches opleveren. Al zullen ze dan toch het eindtoernooi moeten spelen, want de loting is voor de Belgen met Zwitserland en IJsland niet erg spectaculair. Groepswinnaar worden is bijna een must, terwijl degraderen een blamage zou betekenen. Dan heeft Nederland bijvoorbeeld minder geluk: met Frankrijk en Duitsland in de groep lonkt het B-statuut al.

3. Vervangt dit de kwalificaties voor het EK of WK?

Werden de eerste wedstrijden van de EK-kwalificatiecampagne normaal gezien niet gespeeld in deze periode? Ja, maar dat wil niet zeggen dat de Nations Cup deze wedstrijden vervangt. Het EK-kwalificatietoernooi is gewoon een half jaartje opgeschoven naar maart 2019 en de formule blijft ongeveer dezelfde: tien groepen waarvan de nummers 1 en 2 zich plaatsen voor het EK in 2020.

Al is er wel een link tussen Nations League en EK. Aangezien er 24 teams aan deelnemen (en er geen één organiserend land is, maar 12 steden) zijn er dus nog vier plekjes over in 2020. Die worden niet via de gebruikelijke 'barragematchen tussen de beste derdes' verdeeld, wel via de groepswinnaars in de Nations League. In maart 2020, tussen de kwalificatieronde en het EK dus, strijden de vier groepswinnaars van elke divisie play-offs voor een ticket. Als een groepswinnaar al gekwalificeerd is, schuift de deelname aan de play-offs gewoon door naar de volgende in diezelfde groep.

In hoeverre de volgende Nations League (vanaf september 2020) ook tickets kan opleveren voor het WK, is nog onzeker.

4. Waarom is een nieuwe competitie nodig?

Volgens de UEFA was er nood aan een revitalisering van de landenwedstrijden en dat is zeker niet gelogen. Welke kijker zit er vlak na het EK nog op een oefenpot te wachten tussen - we zeggen maar iets - België en Schotland, waar de grote vedetten wellicht niet aan de aftrap komen vanwege 'licht geblesseerd' en het spel na de rust gegarandeerd verwaterd door een tiental wissels?

Het verkoopspraatje is dat van een win-win(-win-win). Voor de toplanden, die mooie en dus waardevolle affiches krijgen om nieuwe systemen of spelers te testen. Voor de dwerglanden, die dankzij dat ene EK-ticket per divisie ook uitzicht hebben op een eindtoernooi. Voor de fans, die nu geen tussendoortje meer krijgen als de Premier League of Primera Division even een pauze neemt, maar een heus hoofdmaal. En last but certainly not least, voor de UEFA natuurlijk, die met de marketing- en tv-rechten van de Nations League serieus wil cashen. 

Hoewel de inkomsten van de UEFA in het boekjaar 2016-2017 tot 2,38 miljard euro stegen, werd er toch nog 6,7 miljoen euro verlies geleden. Dit seizoen zouden de inkomsten, dankzij Nations League en een aantal aanpassingen in het Champions League-format, moeten stijgen naar 3,9 miljard euro, zo kondigde penningmeester David Gill aan.

De winnaar van het eindtoernooi, waar de vier groepswinnaars in League A aantreden, gaat komende juni met deze trofee naar huis. Beeld UEFA

5. Kan de voetbalkalender dit wel aan?

Competitie, bekerwedstrijden, Champions League, oefeninterlands, WK, een korte vakantie en hop, alles begint opnieuw. "Alsof je elf maanden met je hoofd onder water wordt gedrukt en amper nog de gelegenheid krijgt om adem te halen", liet de Duitse aanvaller Thomas Müller zich onlangs ontvallen over de zware kalender.

De 'saaie oefenwedstrijden' waartegen de Nations League zich afzet, hadden vanuit die optiek misschien wel meer waarde dan je zou denken: de vedetten een zeldzaam moment van rust bezorgen, en de nieuwe gezichten net een kans geven om zich te bewijzen. Met de Nations League lijkt er niet meteen een ontlasting op poten gezet, want er staat plots 'iets' op het spel.

Al is die 'iets' zeker voor de toplanden nogal moeilijk te definiëren, want EK-kwalificatie via de reguliere weg zou voor hen geen probleem mogen zijn. Gaat het dan om de eer? Een speciaal ontworpen trofee? Niet meteen de beste incentives in de voetbalwereld. De cruciale vraag is dus vooral: gaan de toplanden de Nations League wel serieus nemen of worden het gewoon veredelde oefenmatchen?

6. Zit er een addertje onder het gras?

Uiteraard, en dat addertje zit niet eens zo goed verborgen. Stel: u bent bondscoach van een grijze middenmoter in League C - pakweg Estland - en kwalificeren voor het EK lijkt altijd net te hoog gegrepen. Wat weerhoudt u ervan om - deze of volgende Nations League - een rondje verliesbeurten op poten te zetten, bewust te degraderen naar de League D en daar via de play-offs een kans te maken op een EK-ticket? Gelukkig bent u de bondscoach van Estland niet.

Nog niet helemaal mee? In deze video legt de UEFA het zelf nog even uit.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234