Vrijdag 09/12/2022

Straatartiest

Wat is het geheim van Humans of New York, de Facebook-pagina die oogt als een wandeling door de straten van de Big Apple en die in de hele wereld 15 miljoen fans heeft? Fotograaf Brandon Stanton bracht een boek uit en doet de magie uit de doeken.

Het was een harde les. Die foto van een prachtige Soedanese vrouw en een orthodox-Joodse grijsaard had hij niet moeten plaatsen. Ze vormden samen zo'n sprekend beeld van de diversiteit van New York, dacht Brandon Stanton, op dat moment nog niet zolang geleden begonnen aan een poging om 10.000 New Yorkers te fotograferen. Toen hij zijn camera had opgeborgen en de man was vertrokken, snikte de vrouw dat die vent haar zojuist 500 dollar had geboden om met hem naar bed te gaan. "Ik wilde opkomen voor vrouwen en dat verhaal vertellen", herinnert Stanton (31) zich. "Maar nooit zal ik nog eens iemand laten lynchen door sociale media. De commentaren waren zó gemeen. Natuurlijk, ik toon weleens iets rauws. Maar ik ben nu voorzichtiger. Je hebt verantwoordelijkheden als je beschikt over een megafoon die 15 miljoen mensen kan bereiken."

Op bezoek bij Obama

Zo veel volgers, het is op Facebook alleen weggelegd voor wereldsterren en grote merken. Humans of New York is wereldwijd veruit de meeste gelikete kunstpagina. Er zijn inmiddels kopieën tot in Mumbai, een oproep om geld te doneren voor een geportretteerde leverde meermaals miljoenen op en Stanton mocht op bezoek bij de Amerikaanse president Obama in het Witte Huis.

Zijn pagina is als een wandeling door de straten van New York. Er zijn trotse bouwvakkers en keurige bankiers, worstelende immigranten, nerveuze studenten, rusteloze verslaafden, een enkele crimineel. Allemaal vertellen ze welke verrassende drama's of genoegens schuilen achter de façade van hun uiterlijk. "Ik heb geleerd wat de magie opwekt: foto's worden veel interessanter met een citaat erboven", zei Stanton deze week bij de lancering van het boek waarin de beste foto's en verhalen nu gebundeld zijn: Humans of New York, Stories.

Van de opbrengst van het derde boek betaalt Stanton zijn huur en reist hij de wereld rond om even geen New Yorkers, maar bijvoorbeeld Pakistanen of Iraniërs te portretteren. Hij is net terug uit Griekenland, waar hij zijn 'megafoon' inzette voor vluchtelingenorganisatie UNHCR. Als geen ander gaf hij de vluchtelingencrisis een gezicht, door Syriërs te fotograferen en te interviewen, steeds met dezelfde beginvraag: "Vertel me eens over de dag dat je besloot te vertrekken uit Syrië."

Hij was bang dat zulke intieme momenten zouden verdwijnen nu hij een beroemdheid is en veel New Yorkers zich al eens afgevraagd hebben wat ze zullen zeggen als hij voor hun neus staat. "Daar prik ik doorheen. Wereldvrede en zo, een mening, filosofieën: die heb ik al zo vaak gehoord. Ik zoek naar iets unieks, wat nog niemand anders me verteld heeft. Vaak vraag ik: wat is de grootste worsteling in je leven? Of: wanneer voelde je je heel schuldig?"

Toen Stanton net begon, als ontslagen beurshandelaar uit Chicago met niets anders dan een camera en een obsessie voor fotografie, durfde hij mensen amper aan te spreken. "Ik heb mezelf gedwongen het te doen, tot ik niet meer bang was." Hij woonde in een ondergehuurd appartement, zonder vrienden en met niet veel meer in de koelkast dan wat hij 'kattenvoer' noemt. Met kerst ging hij maar fotograferen - iets beters had hij niet te doen.

Humans of New York gaat wat hem betreft ook niet om de kwaliteit van zijn foto's of zijn schrijftalent. Het gaat om ontmoetingen met onbekenden, die zich bij de innemende Stanton zo op hun gemak voelen dat ze hem de verstopte bijzonderheden van hun leven toevertrouwen. "Ik ben dan misschien niet de beste fotograaf," erkent Stanton, "maar ik ben wel heel goed geworden in vreemden aanspreken op straat en hun verhaal aanhoren."

Brandon Stanton, Humans of New York, Stories, Barnes & Noble.

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234