Donderdag 01/10/2020

Story-hoofdredacteur Frederik De Swaef: "Ja, mensen willen betalen voor babyfoto's"

Beeld Emy Elleboog

Bijna vier jaar geleden ging Frederik De Swaef aan de slag bij Story Magazine als hoofdredacteur. Zijn voorganger Thomas Siffer gooide hem een minder oubollige Story in de schoot, de toekomst kleurde roos. Vandaag hangt Sanoma België in de touwen en vecht De Swaef voor de werkzekerheid van zijn redactie. "Ik ben niet de onheilsprofeet die beweert dat print morgen uit ons leven verdwijnt."

Vlaanderens meest verguisde hoofdredacteur oogt ontspannen. De Swaef is net in het huwelijksbootje gestapt en heeft een verkwikkende trip met zijn echtgenote naar de Verenigde Staten in het vooruitzicht. De Californische zon moet hem de voorbije maanden doen vergeten. Die waren op zijn minst turbulent te noemen. Het Vlaamse medialandschap dendert aan een rotvaart vooruit, richting 21ste eeuw en het eerste kind van de rekening is Sanoma geworden.

Mag Christian Van Thillo binnenkort de Sanoma-tijdschriften onder De Persgroep verwelkomen?
"Ik kan daar niets over kwijt. Misschien is het een beetje vreemd dat de deal niet in achterkamertjes wordt beklonken en dat niets in de pers lekt, maar naar Finse normen is dat volstrekt normaal."

Hoe had de Finse hoofdzetel een verkoop kunnen afwenden?
"Eerst en vooral, het is vooralsnog niet zeker dat Sanoma België verkocht wordt. Momenteel is een strategische heroriëntatie aan de gang. Één van de pistes is een verkoop, maar er zijn nog vele andere mogelijkheden. De verkoop van Sanoma is geen gedwongen verhaal."
Naar de buitenwereld toe lijkt het alsof Sanoma België in de touwen hangt.
"Sanoma België is altijd een goed en rendabel onderdeel van het concern geweest. In de nieuwe strategie van Sanoma behoren we dan wel niet meer tot de kerngebieden, maar ik heb niet het gevoel dat de Finnen ons tegen elke prijs willen verkopen."

Heeft het management in België steken laten vallen?
"Iedere Sanoma-CEO zat op het juiste moment op de juiste plaats. Huidig topman Hans Cools is zeer goed om de continuïteit te bewaren tot de toekomst van Sanoma België duidelijk is. Aimé Van Hecke was dan weer de visionair; hij realiseerde zich dat innovatie broodnodig was. Zijn crossmediale strategie is de juiste gebleken. Elke maand groeit het marktaandeel van initiatieven als Libelle TV en Story FM."

Van Hecke heeft vooral ingezet op crossmedialiteit, maar heeft hij de loutere digitalisering van de magazines niet wat laks aangepakt?
"Story is nog steeds het eerste blad in Vlaanderen dat je in PDF-formaat kon lezen. Nadien zijn Humo en Knack ook op die kar gesprongen. Onze app staat er, het digitale verhaal van Story is er wel degelijk."

De digitale versie van Story moest het in 2013 wekelijks met 258 lezers stellen. Niet bepaald een succesverhaal.
"Die getallen zijn zeer klein, daar ben ik mee akkoord. Maar hoeveel digitale exemplaren heeft Dag Allemaal al verkocht? Nul. Hoe ik dat zou verklaren? Ook andere mediabedrijven hebben moeite met het vinden van het ei van Columbus, zoveel is duidelijk. Bovendien vergt digitale media digitale marketing. De mentaliteitsshift dat het aanzwengelen van de verkoop van een printmagazine andere middelen vereist dan een digitaal product heeft te lang op zich laten wachten."
"Maar Story staat niet stil. Met de inkomsten van ons printmagazine zetten we volop in op investeringen in digitale oplossingen en radio. Vooral die laatste zal de Story-positie als sterkhouder in het Vlaamse medialandschap garanderen."

Babyfoto's achter paywall
Je maakt er geen geheim van dat Story FM in 2016 een nationale frequentie wil veroveren. De focus verschuift. Zal het printmagazine een stille dood sterven?
"Absoluut niet. We blijven aan onze multimediale strategie vasthouden; daarin vinden diverse media elkaar terug. Ik ben niet de onheilsprofeet die beweert dat print morgen uit ons leven verdwijnt."

Over vijf jaar bestaat Story nog?
"Volgend jaar vieren we onze veertigste verjaardag en ik ben ervan overtuigd dat we onze vijftigste verjaardag ook zullen vieren. Maar dat betekent niet dat we onze visie op journalistiek niet moeten herzien. Print en online zullen harmonisch naast elkaar bestaan of zullen niet zijn. Daarvoor moeten populaire media ook afstappen van de idee dat alles gratis online moet te raadplegen zijn."

Je gelooft in Story-content achter een paywall?
"Ik zie niet in waarom mensen onze content plots niet meer waardevol zouden vinden. Korte nieuwtjes moeten vrij ter beschikking gesteld worden, maar voor onze arbeidsintensieve journalistiek mogen we van de consument verwachten dat hij een duit in het zakje doet."

Zullen mensen bereid zijn te betalen voor babyfoto's?
"Ik ben daar rotsvast van overtuigd. Covers waarop babyfoto's prijken, verkopen al veertig jaar fenomenaal goed. Ook na veertig jaar zullen mensen baby's nog altijd lief en schattig vinden."

Je maakt er geen geheim van dat je reputatie van Story graag had willen keren. Dat is klaarblijkelijk niet gelukt, een mislukking?
"Ik had inderdaad gehoopt dat ik daarin zou slagen. Maar Story is als een bord spruiten. Hoe eerlijk en lekker je ze ook klaarmaakt, er blijven mensen zeggen: 'Bah spruiten!'. Als je veertig jaar aan de gang bent, kan je de perceptie maar langzaamaan veranderen."

Niet alleen het blad kwam vaak in een storm terecht, ook jij zat de afgelopen jaren vaak in het defensief. Raakt kritiek je nog?
"Alleen als het kant noch wal raakt. Neem nu Het Nieuwsblad en Humo die per se artikels wilden schrijven over het feit dat Story Tom en Lore Boonen onder druk zou hebben gezet om met hun zwangerschap naar buiten te komen. Terwijl de manager van Boonen dat staalhard heeft ontkend! Dat stoort mij mateloos."

"Persoonlijke aanvallen, daar ben ik niet zo gevoelig voor. Ik ben me ervan bewust dat ik nooit de titel van Mister Belgium ga wegkapen, maar opmerkingen over mijn uiterlijk raken mijn koude kleren niet."

Zie je je hoofdredacteur blijven op lange termijn?
"Ik blijf aan boord tot duidelijk is wat met Story gaat gebeuren. Mijn redactie laat ik niet in de steek. Daarna zie ik wel."

Een overstap naar de politiek misschien?
"In de politiek stappen behoort niet tot mijn ambities op korte termijn. Laat mij eerst nog wat meer over het leven leren. Een politiek mandaat bekleden is trouwens geen conditio sine qua non om de maatschappij een dienst te bewijzen. Story bereikt bijvoorbeeld veel mensen die geen enkel ander medium raadplegen. Als Story politici en maatschappelijke thema's aan bod laat komen, zijn ook wij relevant voor het democratische spel."

Als een publiek figuur als Wouter Torfs zich over politiek uitlaat, wat denk je dan?
"Dat Torfs zich moeit, vind ik uitstekend. Politici mogen, zoals ik al eerder zei, het politieke speelveld niet alleen voor zich hebben." "Ik zou dit interview willen aangrijpen om ook een oproep richting politici te lanceren: het quasimonopolie van de VRT op ons radiolandschap is toe aan heroriëntatie."

Hoe moet dat 'hertekend' landschap er dan gaan uitzien?
"De frequenties moeten herverdeeld worden zodat meer radiozenders aan de bak kunnen komen dan nu het geval is. Heel wat privébedrijven maken kwaliteitsvolle radio, maar doordat de FM-mand niet optimaal benut wordt, komen zij nationaal niet aan de bak."
"Het Vlaamse Regeerakkoord is alvast hoopgevend. Enerzijds wil de regering zich zo weinig mogelijk bemoeien met de commerciële media en anderzijds wil ze de Vlaamse muzieksector steunen. Story FM juicht dat toe.Vlaams minister van Media Sven Gatz mag een brief verwachten."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234