Zondag 28/02/2021

wetenschap

Stijgende zeespiegel? Deze vader en zoon kweken hun aardbeien onder water

Onder het wateroppervlak blijven de plantjes gespaard van extreme weersomstandigheden Beeld AFP
Onder het wateroppervlak blijven de plantjes gespaard van extreme weersomstandighedenBeeld AFP

Om de gevolgen van de klimaatverandering te omzeilen, onderzoeken Italiaanse duikers en agro-experten hoe ze groenten kunnen kweken op de bodem van de zee. In het stabiele zeewater creërden ze een kunstmatige omgeving door onderwaterserres te verankeren aan de bodem en er gewassen als salade of aardbeien in te kweken. 


De zeven ballonachtige luchtbellen lijken dan wel te komen uit een sciencefictionfilm, toch liggen ze er écht, acht meter onder het wateroppervlak. De koepels hangen op honderd meter van de Noord-Italiaanse kust, verankerd aan de zeebodem met stalen kettingen. Daarin: meer dan 1.500 plantjes sla, rode kool, bonen, basilicum en aardbeien.

Onder het wateroppervlak blijven de plantjes gespaard van de extreme weersomstandigheden die het vasteland steeds meer kent. Zo willen twee bezielers van het project, de Italiaanse vader en zoon Sergio en Luca Gamberini, de klimaatopwarming omzeilen.

Het duo, eigenaars van het bedrijf Ocean’s Sea Group, onderzoekt al jaren hoe de mens de zeebodem kan exploiteren. Samen met landbouw-experten plaatsten ze in 2012 de zeven koepels onder water en doopten het project ‘Nemo’s Garden’ of Nemo’s tuin, naar de bekende clownvis uit de gelijknamige film.

Bio-ingenieur en professor Stefaan Carpentier (KU Leuven) is niet verbaasd dat de onderzoekers het water exploiteren voor landbouw. “Omdat het klimaat steeds onvoorspelbaarder wordt, gaan steeds meer onderzoekers op zoek naar een artificiële omgeving om gewassen in te kweken.” Zo simuleert Carpentier zelf klimaten in een geïsoleerde container van KU Leuven.

Lees verder onder de video.

Zo is de grootste troef van het onderwatertuinieren volgens hem de stabiele temperatuur van het zeewater. Waar bovengrondse serres en containers vaak LED-verlichting en airconditioning nodig hebben, maken de onderzoekers gewoon gebruik van het zeewater als warmtehouder of afkoeler. “Dat is een grote energiebesparing, want een stabiele temperatuur is absoluut noodzakelijk voor gezonde gewassen”, legt Carpentier uit.

Omdat de plantjes zich op tien meter onder het wateroppervlak bevinden, krijgen ze voldoende zonlicht zonder daarbij te op te warmen Beeld nemo's garden
Omdat de plantjes zich op tien meter onder het wateroppervlak bevinden, krijgen ze voldoende zonlicht zonder daarbij te op te warmenBeeld nemo's garden

Toch moeten de plantjes niet kunstmatig verlicht worden. Omdat de plantjes zich op tien meter onder het wateroppervlak bevinden, krijgen ze voldoende zonlicht zonder daarbij te op te warmen.

Daarnaast zijn de plantjes in hun koepels volledig afgesloten van de buitenlucht. “Zo kunnen bacteriën en parasieten de planten niet aantasten, wat insecticiden en pesticiden overbodig maakt”, zegt Carpentier.

Acht duikers

De energiebesparing en de afgesloten omgeving zijn dan wel troeven, toch zullen we voorlopig niet massaal onze groenten kweken onder water. Zo moet elke plant gezaaid, verzorgd en geoogst worden door een duiker. En met de acht duikers die aan de 1.500 plantjes werken, is het moeilijk om te concurreren met de grote industriële machines die gewone landbouwers ter beschikking hebben.

Naast de arbeidsuren zijn er ook de kosten van een constante zuurstoftoevoer aan de koepels, het bewateren van de gewassen en de installaties zelf. Er moet continu zuurstof gepompt worden in de koepels en de onderzoekers gebruiken ontzilt zeewater, wat een prijskaartje heeft. Zolang er geen technologie beschikbaar is voor grootschalige onderwaterlandbouw, is het voorlopig moeilijk om de productie rendabel te maken.

Toch hopen de onderzoekers in te toekomst het land in te kunnen ruilen voor de zeebodem. Ze denken daarbij vooral aan humanitair werk, waarbij NGO’s door de klimaatopwarming getroffen gebieden bijvoorbeeld kunnen voorzien van onderwaterlandbouw. Maar ook vandaag al behoren regio’s als de Malediven -dat weinig vruchtbare grond heeft- en Californië –dat met droogtes kampt - tot de mogelijkheden.

De onderzoekers hopen in te toekomst het land in te kunnen ruilen voor de zeebodem Beeld nemo's garden
De onderzoekers hopen in te toekomst het land in te kunnen ruilen voor de zeebodemBeeld nemo's garden

“Het is lang nog geen conventionele manier om gewassen te telen”, zegt Carpentier, “maar mocht gewone landbouw wegens hitte en droogte ooit onmogelijk worden, is onderwaterlandbouw een mogelijke oplossing.”

De volgende stap van vader en zoon Gamberini is moeilijkere en grotere planten kweken in de koepels, en ook onderzoeken of die sneller of trager groeien dan op het vasteland.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234