Woensdag 08/07/2020

Steve Stevaert

Steve Stevaert wás zijn provincie en vice versa

Stevaert op de fiets door Hasselt.Beeld Tony Van Galen

Als ik Limburgse wijn drink, denk ik soms dat God bestaat.' Dat was Steve Stevaert in één quote: levensgenieter, verbindingsman en Limburger. Dat laatste heel uitgesproken.

Een niet-Limburger die begin jaren 90 bij Het Belang van Limburg kwam werken, leerde zijn naam snel kennen. Steve Stevaert was gedeputeerde in de provincie en hij viel op: in de herinnering stond zijn foto elke dag in de krant. Veel later, in 2006, als gouverneur en gids van een groep jongeren door het Koninklijk Paleis, zag je hoe hij dat deed. De camera's zochten hem niet per se - die zoomden in op de dansende koningin Fabiola - maar je zag zijn oogjes wel de beste plek in beeld zoeken.

"Hij maakte van Hasselt de hipste stad van het land", zegt iemand die Steve al van in de jaren 70 zag floreren. Eerst in het lokale cafécircuit. Hij baatte er een tiental uit, altijd zonder vaste brouwerij. "Hij was een vrije vogel die op die innovatieve manier nieuwe concepten uitprobeerde. Hij verkocht zijn café telkens om met een totaal nieuw café te beginnen." In een provincie die dan nog bezwaard was door de mijnen - pas in 1992 sloot de allerlaatste, die van Zolder. Nadien was er alleen nog Ford.

Stevaert genas zijn provincie van de depressie. Dat deed hij niet alleen. Als iemand het belang van een netwerk onderkende, dan hij. In dat netwerk zaten bekende mensen als Noël Slangen, Chokri Mahassine, huidig gouverneur Herman Reynders en architect Alfredo di Gregorio, maar ook minder bekende zoals Paul Butenaerts (van het socialistische ziekenfonds), Louis Machiels (van Group Machiels) en Ronald Hoebers. Ernest Bujok ook: zijn poot binnen Concentra, en dus binnen TV Limburg en Het Belang van Limburg. Heel vaak zag je Stevaert, in 1995 de eerste socialistische burgemeester van de stad, met politici van andere partijen en met journalisten op Hasseltse terrassen.

'Steve is God', titelde De Morgen na de verkiezingen van 2003, maar in Limburg was hij dat al veel langer. "Al zijn ideeën voor Vlaanderen had hij eerst uitgetest in Hasselt. Wat hij op geniale wijze deed: hij koppelde sp.a aan alles wat innovatief was. Dat begon toen hij met een fiets op de verkiezingsaffiche verscheen. Zo profileerde hij zich als de zachte weggebruiker, later via de gratis bussen en bij uitbreiding de gratis politiek."

Beeld DM
Steve Stevaert met Franco Dragone, op de mijnsite van Beringen.Beeld PHOTO_NEWS

Eeuwige promotor

Een meester-schaker, zegt iemand: "In Hasselt nam hij, behalve het Vlaams Belang, iedereen mee in de coalitie. Zelfs al had hij de meerderheid. Zo voorkwam hij dat te zwakke socialistische kandidaten schepen zouden worden en legde hij de oppositie aan banden." In een blogbericht uit 2006 schreef Hilde Vautmans (Open Vld): "De Limburgse hoofdstad was een slaperig provinciestadje. Hasselt is hip nu en dat heeft het voor een groot stuk te danken aan zijn eeuwige promotor."

Stevaert kreeg de kans van Willy Claes en maakte nadien zelf politici. Ingrid Lieten uit Zonhoven kon als minister naar Brussel en Caroline Gennez uit Sint-Truiden bracht hij naar Mechelen. Zeggen dat hij in Brussel énkel oog had voor Limburgse thema's is absoluut niet zo, maar toen hij in 2005 verrassend zelf de stap zette om gouverneur te worden ("Hij had het altijd over de houdbaarheidsdatum en hij paste die op tijd op zichzelf toe") zag je hem weer op zijn fiets in Hasselt. In zijn eerste 'State of Limburg' zei hij: "Christo Limburg laten inpakken... zodat wij met onze culturele uitstraling de wereld kunnen inpakken." Als geen ander promotor van de provincie, toen een boek met de titel 'Van mijnstreek tot wijnstreek' werd voorgesteld, citeerde De Standaard hem: "Als ik Limburgse wijn drink, denk ik soms dat God bestaat."

Beeld Tony Van Galen

Eén Europese provincie

Christo kwam niet, zeker niet nadat 'God' op de dag van de verkiezingen in 2009 aankondigde te stoppen als gouverneur. Twee jaar eerder was een titel nog: 'Stevaert wil één Europese provincie Limburg.' Amper een maand geleden schreef Het Belang van Limburg: "Samen met het verdwijnen van Steve Stevaert is ook de samenwerking tussen Oost- en West-Limburg een stille dood gestorven." Vandaag betaal je in Hasselt opnieuw voor de bus. De socialistische erfgename Hilde Claes bestuurt enkel met CD&V.

Maar eind 2014 maakte Het Belang van Limburg een jaarlijkse oplijsting van de honderd machtigste Limburgers en Steve Stevaert stond nog altijd op 17. Hij relativeerde en zei: "De machtigste mensen van Limburg zitten niet in Limburg." Al voegde de krant daar zelf nog aan toe: "Omdat hij toen (toen hij politiek actief was, RVP) heel belangrijk was, heeft hij nog altijd invloed."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234