Vrijdag 18/06/2021

'Ster of geen ster, ik blijf hun grote broer'

'Naar iemand opkijken', er bestaat geen plastischere uitdrukking voor de manier waarop Brusselse jongeren gisteren in het Zuidpaleis hun grote held Didier Mbenga aanstaarden. De boomlange (2m13) Belgische NBA-speler maakte van zijn korte verblijf in ons land gebruik om zijn Belgische supportertjes wat kunstjes te komen aanleren. Voor de jeugd een dag om nooit meer te vergeten, voor Mbenga een kans om even zijn helse basketballeven te vergeten.

Door Maarten Luts / Foto Filip Claus

De Stad Brussel boekte met het Zuidpaleis een grote zaal voor de komst van Belgiës bekendste basketbalspeler, maar zag slechts een klasje kinderen over de vloer komen. Als het Belgische voetbal al in een dip zit, is het met het basketbal in ons land wel heel erg gesteld. Maar Mbenga liet het niet aan zijn hart komen en zorgde voor fonkels in de ogen van de aanwezige basketbalsterren in wording.

Nog geen 24 uur na de verloren thuismatch met de Belgian Lions in de EK-kwalificaties (België verloor zaterdag met 61-74 van Tsjechië en is daardoor uitgeschakeld in de EK-voorrondes, ML), stond Didier Mbenga al terug op het parket. Nu hij nog eens in zijn thuisland was, maakte hij even tijd vrij om zijn kleine fans een handtekening te bezorgen en enkele van zijn NBA-kunstjes te tonen.

De belangen en belangstelling waren dan wel minder groot dan wat hij aan de overkant van de oceaan gewend is, Mbenga kan ook van zulke momenten genieten. "Een dag als vandaag is ideaal om alles even te vergeten. Het verlies van de wedstrijd met België gisteren is moeilijk te aanvaarden voor een winnaar als ik, maar de jeugd zo bezig zien, helpt me even mijn zinnen te verzetten. Basketbal is nog altijd een spel voor mij, je moet je blijven amuseren", aldus Mbenga.

De Stad Brussel en in het bijzonder Schepen van Sport Bertin Mampaka had alle basketballievende jongeren uitgenodigd in het Brusselse Zuidpaleis om met Mbenga een balletje te komen werpen en had op een volle zaal gerekend. Maar een volkstoeloop bleef uit: op de naar schatting duizend zitjes zaten slechts een dertigtal kinderen hun basketbalheld op te wachten. En wachten moesten ze, Mbenga schoffelde een klein uur later dan aangekondigd onder schuchter applaus de zaal binnen. Wat de povere toeschouwersaantallen bij de thuismatchen van de Belgian Lions in hun EK-voorrondewedstrijden al aantoonden, werd bij deze nog eens bevestigd. De interesse van het Belgische publiek voor het basketbal is op zijn zachtst gezegd lauw.

Volk of geen volk, Mbenga demonstreerde enkele oefeningen en de aanwezige kinderen hadden er zichtbaar plezier in. Als een volleerde coach leerde 'DJ' de kleinsten dribbelen en wilde hij voordoen hoe je een dunk uitvoert. Maar tot groot jolijt van de zaal liet Mbenga de bal uit zijn handen glippen. Zelfs een NBA-speler slaat soms een mal figuur. Als apotheose mochten de kinderen een poging wagen om hun grote voorbeeld aan de korf te verschalken met een lay-up. Een na een deden ze hun uiterste best om de Goliat voor hen te verslaan. Mbenga, die dubbel zo groot is als de meeste waaghalzen die op hem afkwamen, had het niet onder de markt met enkele van zijn opponenten en eentje slaagde er zelfs in om te scoren. "Ik ga later ook in de NBA spelen", glundert de 13-jarige Philippe nog na, "als ik nu al Mbenga kan verslaan, moet dat wel lukken."

Ook de andere jongens zijn onder de indruk van Mbenga. "Kijk mijnheer, een handtekening van de beste basketter ooit op mijn short. Die ga ik vanaf nu niet meer aandoen hoor", zegt de 9-jarige Evert. "Ik had Mbenga al eens op tv gezien, maar nu hij hier voor mij staat, is hij echt gigantisch!"

Niet alleen de kinderen hebben er plezier in, ook Mbenga zelf speelt duidelijk niet met tegenzin met de aanwezige spelertjes. Mbenga keert graag terug naar zijn thuisland om het basketbal bij de jeugd wat te promoten. De Belg met Congolese roots hoopt ook om Brusselse migrantenjongeren via de sport extra hoop geven. "Ster of geen ster, ik blijf hun grote broer hé. Het is altijd plezierig om nog eens hier te zijn en iets te kunnen doen voor de jeugd."

Mbenga denkt trouwens niet alleen aan de Belgische jeugd, hij heeft ook een fonds opgericht om in Congo een handje te helpen. Hij richtte daarvoor in samenwerking met de NBA het Mbengafonds op dat infrastructuur, scholen en ziekenhuizen moet helpen bouwen in Afrika. 'Sport bevorderen om de kinderen te laten dromen' is de leuze van de Congolese Belg. "Het is fantastisch dat ik het tot in de NBA heb kunnen schoppen. Nu heb ik de kans om iets te doen voor de minderbedeelden via allerlei sportieve en sociale projecten. Als ik het eens wat minder druk heb, wil ik in Congo met mijn eigen ogen eens gaan zien hoe we daar onze steun kunnen bijdragen."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234