Vrijdag 10/07/2020

Stefaan Engels werkt zondag zijn 20ste Ironman in één jaar af, of hoe aan alle gekke dingen een eind komt

'Van genieten is geen sprake meer'

Er is nog geen sprake van euforie bij de Ironman aller Ironmans die dit weekend de kaap rondt van twintig lange triatlons in twaalf maanden. De laatste loodjes wogen wel erg zwaar. 'Volgend jaar is het platte rust. Ik heb in het voorjaar slechts twee marathons gepland om toch bezig te blijven.'

door Hans Vandeweghe

GENT l We zitten, net als op 24 mei van dit jaar, in een Gents café, toen op het terras en nu binnen. Het weer is anders maar Stefaan Engels is nog steeds dezelfde: 47, wat je hem nog steeds niet aangeeft, ook niet na negentien zware beproevingen. Hij is nog steeds even gedreven. Zijn Applelaptop staat op de tafel met daarin zijn projecten. Twaalf maanden lang zijn de ideeën bij hem komen opborrelen en tijdens zijn lange raids all over the globe had hij tijd zat om ze uit te werken.

Negentien gedaan, nog één te gaan. De uitdaging lijkt tot een goed einde te komen en als hij zondag gespaard blijft van pech, zal hij in wedstrijdverband 3.600 kilometer hebben gefietst zonder één enkele keer plat te rijden of te vallen. Hij was ook nooit geblesseerd. "Mijn achillespees deed af en toe pijn, maar ik kon dat controleren. Ik heb het hele jaar geen pil geslikt."

Mental coach

Engels verdient een heel hoofdstuk in het Guinness Book of Records, maar dat alles kan de man van ijzer/staal/titanium gestolen worden. De tests wijzen uit dat hij fysiek niet op is; alleen is niet alles aan de mens fysiek. "Ik heb laatst nog mijn bloed laten controleren met het idee 'nú zullen ze toch wel iets zien?', en ze hebben iets gezien. De afvalstoffen in mijn spieren zijn hoger dan voordien, wat wil zeggen dat ik niet te best meer recupereer. Niks om je zorgen over te maken en dat kan de reden niet zijn dat ik niet meer vooruit geraak.

"In Florida op een vlak parcours dacht ik nog eens te vlammen, maar van bij het zwemmen lag ik achter op mijn schema. Het is op, mentaal dan vooral. Ik weet niet of ik dit weekend nog zal kunnen genieten. Ik heb er een mental coach moeten bijhalen om mee te gaan naar Arizona."

Negen in drie maanden

Even recapituleren. Een Ironman is 3,8 kilometer zwemmen, 180 kilometer fietsen en een marathon lopen. Negen volledige triatlons in één jaar, dat was het originele doel. Het zou een record zijn, dacht hij, maar toen dook er een Luxemburger op die er in 2002 veertien had afgewerkt. Waarmee de lat ineens bij vijftien lag. Tot Engels in Nieuw-Zeeland een Texaan tegen het lijf liep die van plan was achttien triatlons te doen in twaalf maanden. Hij dacht toen hij al onderweg was: "Oké, dan doe ik er twintig."

Hij begon op 2 december van vorig jaar in Busselton in Australië en over zijn eerste zeven Ironmans deed hij vijf maanden. Dat zou harder moeten en dat wist hij ook. In de drie maanden juni, juli en augustus beëindigde hij negen volledige triatlons. Voor september, oktober en november stonden er nog eens vier op de rol. Na de drukke zomermaanden was het vat af en dan was er geen lol meer aan.

Sportdrank en bouillon

Het record stond op veertien toen hij in Canada, de voorlaatste van zijn zomerreeks, nummer vijftien zou bijschrijven op zijn onwaarschijnlijke lijst. Het werd een martelgang. Al na zeven kilometer liep hij vast door kramp. "Geen gewoon krampje, maar echt spieren die helemaal tot een bol samentrokken. Ik had zout nodig en ze gaven bouillon, maar bouillon op sportdrank kan niet en mijn maag zat vol. Dus heb ik mijn maag eerst leeggekotst, ben dan bouillon gaan drinken en na een tijdje kwam ik er weer door."

In Sherborne in Engeland schold hij de organisatie uit omdat hij zijn loopschoenen kwijt was, maar na onderzoek van de wisselzone bleek dat hij ze zelf aan het verkeerde nummertje had neergezet.

"Ik heb zo hard geleefd dat ik eigenlijk niet meer van deze wereld ben. Ik heb alles tussen leven en dood beleefd, wat niet wil zeggen dat ik mij nu van de rotsen ga werpen. Ik heb nogal wat vangnetten rond mij gecreëerd en uiteindelijk kom ik hier sterker uit. Ik heb geen jaren opgebruikt, ik heb jaren gewonnen. Alleen moet ik nu eens een week feesten en mijn hoofd vrij maken. Tien dagen lezen, slapen, eten en vrijen, daar verlang ik naar."

Waar hij nooit meer een vinger zal naar uitsteken zijn energierepen, suikergels of bananen. "Daar heb ik er zoveel van gegeten dat na de wedstrijd niemand binnen de eerste zes uur die woorden mag uitspreken of ik moet naar het toilet."

Factor 100

Slapen kan hij voorlopig niet meer, opgedraaid als hij is. Door zijn hoofd spoken de ideeën en de projecten en maandag, als hij klaar is met zijn onwaarschijnlijke reis, begint Stefaan Engels aan een nieuw leven als stichter van de vzw Energy Factory, die uitpakt met onder meer het project Factor 100.

Factor 100 is gericht op honderd mensen (onder wie veertig zestigers), die elk 1.200 euro betalen en die willen gaan voor een grote uitdaging in de hoop daarmee hun leven om te gooien. "Ik ben de coach en de motivator. We hebben al zestig kandidaten die zich hebben gemeld en ik ben nog niet eens georganiseerd."

Blikvangers van het project worden twee acteurs: Daan Hugaert (Van Deun uit Witse, wordt zestig volgend jaar in de herfst) en Mieke Boeve (in alle soaps te zien) zullen de marathon van Brussel lopen en L'Alpe d'Huez op fietsen. "De crisis is voor dat soort projecten een goeie zaak", merkt Stefaan Engels. "Mensen zeggen dat ze nog het liefst in zichzelf investeren omdat dat de beste belegging is."

www.worldtour2008.org

De twintig werken van Stefaan Engels

Misschien niet toevallig, maar met een persoonlijk record op de Ironman van 9u50 heeft Engels al zijn triatlons in minimaal veertig minuten trager afgewerkt. Ook misschien niet toevallig, maar zijn beste tijd in de hele serie zette hij neer in zijn eerste in Australië, waar hij in 10u34 over de streep kwam. Hij eindigde altijd bij de eerste twintig in zijn leeftijdscategorie. Eén grote triatlon staat niet op de lijst: de moeder aller Ironmans op Hawaï weigerde hem een wildcard te geven en hij kon zich ook niet plaatsen via een andere Ironman. Misschien is dat nog een idee voor een uitdaging.

1. 02/12/2007 Australië Busselton 10:34:23

2. 23/02/2008 Maleisië Langkawi 12:57:25

3. 01/03/2008 Nieuw-Zeeland Taupo* 14:20:27

4. 06/04/2008 Australië Port-Macquarie 12:27:22

5. 13/04/2008 Zuid-Afrika Port Elisabeth 11:15:34

6. 20/04/2008 China Haikou 14:39:39

7. 24/05/2008 Lanzarote Puerto del Carmen 11:15:34

8. 15/06/2008 Duitsland Moritzburg 10:36:00

9. 22/06/2008 Frankrijk Nice 12:43:38

10. 06/07/2008 Duitsland Frankfurt 10:53:32

11. 13/07/2008 Oostenrijk Klagenfurt 10:57:55

12. 20/07/2008 VS Lake Placid 11:25:16

13. 02/08/2008 Zweden Kalmar 10:59:53

14. 09/08/2008 Tsjechië Zeleznak 12:24:00

15. 24/08/2008 Canada Penticton 13:03:50

16. 31/08/2008 Nederland Almere 11:17:42

17. 07/09/2008 Groot-Brittannië Sherborne 12:11:51

18. 05/10/2008 Italië Elba 12:57:37

19. 03/11/2008 VS Panama City, Florida 12:10:14

20. 23/11/2008 VS Tempe, Arizona ?

*80 kilometer te veel gefietst.

De mooiste?

"Zuid-Afrika, Port Elisabeth. Een aanrader voor iedereen die er één wil doen. Goede organisatie, goede sfeer, zwemmen in de zee, prachtig weer en een unieke culturele mix met een mooi fietsparcours langs de kust. De service rond de wedstrijd is perfect. Het is de enige die ik nog ooit eens wil doen."

Nooit meer?

"China. Een zeer slechte organisatie, met zeer slecht weer, want veel te heet. Een echte calvarietocht. Mensen vielen bij bosjes en een maat van mij heeft drie uur op zijn sandalen met mij meegelopen omdat hij bang was dat ik ook zou in elkaar stuiken. Daar kom ik nooit meer terug en ik raad het ook iedereen af."

Stefaan Engels (47):

Ik heb door die twintig triatlons alles tussen leven en dood beleefd, maar uiteindelijk kom ik hier sterker uit. Ik heb geen jaren opgebruikt, ik heb jaren gewonnen

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234