Maandag 30/11/2020

Stad in Verenigde Staten levert meeste 'heavyweight champions', mét hersenschade incluis

Verlamd in boksmekka Louisville

Voormalig wereldkampioen boksen Greg Page overleed afgelopen maandag nadat hij acht jaar lang in een rolstoel zat. Hij had de nieuwe Mohammed Ali moeten worden, maar na een fataal gevecht op 9 maart 2001 leek hij vooral op de oude Ali.

Door Jan-Pieter de Vlieger

Louisville l Louisville in Kentucky gaat er prat op: geen enkele andere stad schonk de wereld meer heavyweight champions. Drie meer bepaald. Jimmy Ellis kent u waarschijnlijk niet en Greg Page vermoedelijk alleen van bovenstaande inleiding, maar de nummer drie is Mohammed Ali, 'The Louisville Lip'.

Ali is pound for pound de beste bokser aller tijden (volgens menig internetpoll), de grootste sportman aller tijden (volgens Sports Illustrated en zichzelf) en zonder meer het beste wat de bokssport ooit te bieden had. En toch gaat dit verhaal over de twee andere kampioenen uit Louisville. Omdat Ellis en Page de donkere kant van het boksen belichamen. Hun leven en lijf tonen de prijs die boksers betalen na een carrière klappen incasseren. De één stierf afgelopen maandag nadat hij acht jaar lang in een rolstoel zat, de ander herinnert zich nauwelijks dat hij ooit gebokst heeft.

Ali kan in dat lijstje, maar hij is een moeilijk geval. Wie zijn huidige toestand aan het boksen wil toeschrijven, heeft wellicht een punt, maar zijn officiële diagnose is symptomen van Parkinson en dat hoeft niet noodzakelijk een rechtstreeks gevolg te zijn van een bokscarrière. Het is waarschijnlijk, maar niet zeker. Daarom alleen het verhaal van Ellis en Page.

Hersenbloeding en hartaanval

Tien ronden waren er gebokst in het Peel's Palace in Erlanger, Kentucky: Dale Crowe, vierentwintig, haalde uit. Voormalig wereldkampioen Greg Page, 42 en zwaar op zijn retour, incasseerde. Zijn hoofd sloeg voorover en Page zakte in elkaar. Hij ging in een coma. Niemand kon hem helpen: er was geen medisch team, geen draagberrie, geen zuurstof. Wel een dokter, maar die had niet eens een geldige licentie.

Het duurde een halfuur voor de ambulance arriveerde. Page wordt naar het Cincinnati's University Hospital gebracht. De dokters daar dachten niet dat hij het zou halen. Page heeft een hersenbloeding en krijgt een hartaanval. Een stukje van de schedel wordt weggenomen, de druk op de hersenen daalt en Page blijft in leven. Maar de tol is zwaar: hij is verlamd aan de linkerkant en zal de resterende acht jaar van zijn leven in een rolstoel doorbrengen.

Ene Manuel Velazquez, fervent tegenstander van de bokssport, archiveerde in 2007 alle sterfgevallen in de ring sinds 1732. De teller stond toen op 1465. In meer dan driekwart van de gevallen was een hersentrauma de directe aanleiding.

De Britisch Medical Association voert al sinds 1982 actief campagne tegen boksen, maar is er zich terdege van bewust dat de strijd voor een verbod op boksen een onderneming à la Don Quichote is. De BMA lobbyt daarom voor een verbod op slagen naar het hoofd. Daarmee zou het hoofd van de bokser dan dezelfde status krijgen als diens genitaliën: 171 jaar geleden al werden slagen onder de gordel reglementair verboden. De logica van de tegenstanders van dat verbod, samen te vatten als de bokswereld, is simpel: geen slagen op het hoofd, geen knock-outs. Geen knock-outs, geen boksen.

De helm zou een oplossing kunnen zijn, maar ook die is niet onomstreden. Want: hij maakt van het hoofd een groter doelwit. Plus, de helm verlengt naar alle waarschijnlijkheid de actieve carrière van de bokser. Interessant voor de financiën, maar niet voor de gezondheid.

Punch Drunk

Dat kan die andere zwaargewichtkampioen uit Louisville getuigen. Jimmy Ellis lijdt aan dementia pugilistica, zoals de officiële term luidt voor chronische hersenschade bij boksers. Punch Drunk Ellis was een generatiegenoot en vriend van Ali. Het was tijdens diens schorsing voor dienstweigering dat Ellis de titel pakte. Mocht hij het zich herinneren, hij zou er niet eens over kunnen vertellen. Want zo gaat dat met dementie bij boksers: spreken lukt nauwelijks nog. 'Punch Drunk' is de populaire naam voor de aandoening: 15 procent van boksers op rust zou er in meerdere of mindere mate last van hebben. Zelfs 's wereld beroemdste doch fictieve bokser Rocky Balboa ontsnapt er niet aan. In Rocky V gaat de held op doktersbezoek nadat hij even voordien Ivan Drago en het verwerpelijke communisme heeft vastgesteld. De dokter stelt bij Rocky een abnormaliteit van het septum pellucidum vast. Tot op heden nog steeds het moeilijkste woord ooit in een Stallonefilm, maar de diagnose is wel correct. De abnormaliteit wordt vastgesteld bij heel wat boksers met dementia pugilistica en heet cavum septum pellucidum, een scheur van het dunne membraan, het septum pellucidum dus, dat de laterale ventrikels van de hersenen scheidt. De exacte functie van het membraan is nog niet duidelijk maar het zou een rol spelen in het limbische systeem en op die manier emotionele impulsen, bijvoorbeeld woede, beïnvloeden. Mike Tyson zal het straks graag als verzachtende omstandigheid inroepen. Chris Benoit, een Amerikaanse worstelaar, vermoordde zijn vrouw, zijn zoon en vervolgens zichzelf. Neuroloog Julian Bailes onderzocht de zaak en zijn conclusie was dat het brein van Benoit door de jaren in de ring zo danig was aangetast dat het zijn irrationele, agressieve gedrag kon verklaren.

Terug naar de champ uit Louisville: Jimmy Ellis pakte zijn wereldtitel in een kamp tegen Jerry Quarry. Zijn bijnaam luidde: The Great White Hope. Hij was het blanke tegengewicht toen het boksen werd gedomineerd door Ali, Frazier en Foreman. Quarry was een slugger. Een slugger-bokser is een soort Marc Wilmots: technisch niet fijnbesnaard, maar doorzettingsvermogen voor drie en daarom razend populair. Quarry ging zelden neer, hij verloor op punten of met een late knock-out. Geen goeie zaak voor zijn neus, nog minder voor zijn brein. Quarry stierf op zijn 53ste en op het eind van zijn leven wist hij zijn eigen naam niet meer. Omdat ook de rest van de wereld die niet zou vergeten werd de Jerry Quarry Foundation opgericht, een organisatie die zich inzet voor de preventie van dementia pugilistica.

Aantal sterfgevallen in de ring tussen 1732 en 2007: 1465. In driekwart van gevallen was hersentrauma directe aanleiding

n Ex-bokskampioen Greg Page (l.) tijdens een kamp in 1992. Bij een desastreus gevecht in 2001 kreeg hij een hersenbloeding én hartaanval. Resultaat: verlamd aan zijn linkerkant.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234