Woensdag 18/05/2022

'Soms denk ik dat ik een lucky bird ben'

De ster van de jonge Vlaamse fotografe An-Sofie Kesteleyn (24) rijst snel. Eerder deze week won ze met haar serie A Lamb Named Beauty een Zilveren Camera voor de beste Nederlandse persfoto. Dit weekend opent haar eerste solo-expo in Amsterdam.

Niet veel fotografen houden aan hun eerste fotoserie meteen een expositie en een job over. Maar het lukte de pas vierentwintigjarige An-Sofie Kesteleyn. Haar afstudeerproject A Lamb Named Beauty leverde haar een jaaraanstelling op bij de Nederlandse Volkskrant en een tentoonstelling in de Brakke Grond. Als kers op de taart werd de reeks deze week ook nog bekroond met een Zilveren Camera. Kesteleyn won in de categorie portretten.

"Het gaat allemaal ontzettend snel", beaamt Kesteleyn, die bezig is met de laatste voorbereidingen voor haar expositie. "Soms vind ik dat wel eng. Ik krijg het gevoel dat de lat steeds hoger komt te liggen. Soms denk ik ook dat ik een lucky bird ben, dat er ergens een geluksengeltje op mijn schouder zit." Meteen daarop, lachend: "O god, dat klinkt waarschijnlijk keistom."

Kesteleyn groeide op in Oudenaarde, in wat ze een niet-artistiek milieu noemt. "Tot mijn vijftiende heb ik nooit aan fotografie gedacht. Ik speelde muziek, wilde naar het conservatorium. Tot ik van mijn moeder communiefoto's mocht maken van mijn jongere zus. Vanaf dat moment kreeg ik de smaak te pakken. Na school heb ik thuis gezegd dat ik naar de KASK in Gent wilde om fotografie te studeren. Mijn vader was tegen, hij wilde dat ik aan mijn toekomst zou denken. Maar toen ik eenmaal door de toelating was, vonden mijn ouders het goed."

Uitbundige kleuren

Al tijdens haar eerste studiejaar liep Kesteleyn tijdens een opdracht de roodharige tweeling Kimberly en Gwendolyn tegen het lijf. De meisjes woonden met hun moeder en een hele schare huisdieren in een sociale woonwijk in Nederename, bij Oudenaarde. Kesteleyn vond ze meteen fotogeniek. "Ik wist dat ik mijn onderwerp had gevonden." In de jaren daarop keerde ze geregeld terug om de tweeling te fotograferen, en in 2011 presenteerde ze het resultaat als afstudeerproject.

Dat project werd ook gezien door de Nederlandse fotograaf en 'fotodetective' Hans Aarsman, die fungeerde als extern jurylid voor de masteropleiding. Hij tipte de beeldredactie van de Volkskrant, die de serie plaatste en Kesteleyn vroeg om in Amsterdam te komen werken. "An-Sofie heeft een goede neus voor onderwerpen", zegt Aarsman. "Ze is doortastend en vasthoudend. Ze heeft een vormgevoel dat niet academisch is. Haar foto's zien er los uit, maar hebben een mooie balans. Dat heeft veel met haar kleurgevoel te maken."

Wie A Lamb Named Beauty ziet hangen in de Brakke Grond, wordt inderdaad getroffen door de uitbundige kleuren, volgens de fotografe zelf het gevolg van de invloed van Amerikaanse fotografen als William Eggleston, Stephen Shore en Alec Soth. Veel beelden tonen de zusjes in intieme huiselijke scènes, vaak in het gezelschap van hond, poes, of lammetje Beauty. Maar we zien ze ook rennen door de groene heuvels van de Vlaamse Ardennen, of poseren in felgekleurde bikini's. Dat laatste gebeurt steeds vaker, zegt Kesteleyn. "In 2007 waren het echt nog kleine meisjes, maar ze zitten nu tegen de puberteit aan en worden zich steeds meer bewust van zichzelf. Ik vind dat een hele interessante leeftijd en wil ze ook zeker blijven volgen."

Ook Beauty is intussen uitgegroeid tot een uit de kluiten gewassen schaap, dat Kesteleyn heeft laten afdrukken op een metersgrote print. Andere beelden worden getoond in lichtbakken, of juist op zeer klein formaat. Veel van het in Amsterdam getoonde werk was al eerder te zien, onder meer in deze krant, maar sommige foto's haalde Kesteleyn pas onlangs van haar harde schijf. "Dat zijn vooral oudere beelden die technisch misschien niet zo goed zijn, maar die ik wel belangrijk vind voor het verhaal."

Rond de planeet

Hoewel Kesteleyn haar manier van werken omschrijft als documentair, was een loopbaan bij een krant nooit haar ambitie, zegt ze: "Ik dacht dat je als persfotograaf met 33 collega's in een hoekje moest gaan staan bij persmomenten. Dat wilde ik per se niet. Maar tot nu toe heb ik dat maar twee of drie keer hoeven te doen. Wat me heel goed bevalt aan het krantenwerk is dat het zo divers is. Je bent steeds met iets anders bezig, dat past bij mijn onrustige aard. Ik heb in dat jaar bij de Volkskrant ook heel veel geleerd: snel werken, van saaie dingen toch iets leuks maken."

Voorwaarde voor het krijgen van de job was wel dat Kesteleyn naar Amsterdam verhuisde, een stad waar ze haar weg nog moet vinden. Vooral in het begin was het lastig om mensen te leren kennen, geeft ze toe. "Ik viel van de ene opdracht in de andere. En de mensen op de krant zijn allemaal ouder en hebben kinderen. De laatste tijd wordt het wel iets beter. Ik ga steeds minder vaak terug naar België."

Veel tijd heeft Kesteleyn daar ook niet voor, want als ze niet in Nederland aan het werk is, vertoeft ze vaak in exotische oorden. Voor een serie over wereldsteden van de toekomst vloog ze al eens de halve planeet over. In Amerika schoot ze verschillende series, waaronder eentje over een mennonietengemeenschap.

Ook in april staat er alweer een trip op stapel. De Nederlandse fotograaf Koos Breukel heeft haar gevraagd voor een project waarbij veertig jonge fotografen in de voetsporen treden van een collega van weleer. In Kesteleyns geval is dat Daniel Koning, oud-fotograaf van de Volkskrant die ooit een fotoboek maakte over het Zuid-Afrika van Nelson Mandela. "De bedoeling is dat ik met zijn camera dat project nog eens ga overdoen. Ik heb net een ticket geboekt naar Johannesburg, en vandaar ga ik met de auto proberen om in het huis van Mandela te geraken. Het zou natuurlijk te gek zijn als dat zou lukken. Maar ik ga in elk geval mijn reis fotograferen. Desnoods eindig ik met een foto van zijn bodyguard."

A lamb named Beauty, tot en met 3 maart in de Brakke Grond, Amsterdam. Toegang gratis. www.brakkegrond.nl

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234