Vrijdag 14/05/2021

Software en espresso in Seattle

Zaterdagochtend tien uur. First en Second Avenue liggen er verlaten bij. Je voelt de vermoeide nasleep van een geslaagde vrijdagavond in de manier waarop enkele mensen door de straten strompelen, in de hese stem van de winkeljuffrouw die pas tegen elven de design-interieurshop opent. Els Vermeersch ging op stap in Capitol Hill en Belltown, de hippe wijken van Seattle.

Seattle is een relatief nieuwe stad die vroeger vooral bekend was door de Boeing-fabrieken en de natuurpracht die de stad omringt. Aan de westelijke horizon rijzen de sneeuwkappen van de Olympic Mountains als het ware uit het water van de Puget Sound baai. Mount Rainier domineert als grootste van de Cascade-vulkanen het zuidoostelijke panorama. Boeing is niet langer de belangrijkste bron van tewerkstelling. In de jaren tachtig duikelde de luchtvaartindustrie in een diepe depressie die de hele stad in een wurggreep hield... tot Seattles wonderkind Bill Gates de economie diversifieerde en Microsoft als het ware de nieuwe godfather van de stad werd. In zijn kielzog volgden ingenieurs, dienstencentra, computerbedrijven en vooral veel jonge informatici.

De hoofdplaats van British Columbia werd al snel verkozen tot de meest leefbare grootstad van de Verenigde Staten. Duizenden jongeren stroomden hier naartoe, aangetrokken door de natuur, de levensstijl, de muziek en de goedbetaalde jobs. Ongeveer tegelijkertijd kende Seattles rockindustrie een gigantisch succes met de 'grunge rock'. Musici uit de hele wereld kwamen toegestroomd met drumstel, gitaar en de droom het internationaal succes van Nirvana of Pearl Jam te evenaren.

Met het toenemend aantal inwoners steeg ook de verkeersellende. De stad is een van de snelst groeiende metropolen van Amerika. Het karakter van de stad evolueert voortdurend. De rokerige grunge clubs lopen nog altijd vol voor life optredens van bands zoals Pop Star Assassins en Flogging Molly, maar de jongeren uit het prille grunge tijdperk zijn wat ouder geworden, serieuzer misschien. Seattle werd lange tijd als een grootstad zonder veel hoogstaande cultuur beschouwd, maar kende de afgelopen jaren een ware culturele renaissance, en tal van nieuwe musea en kunstgalerijen openden hun deuren. Het symfonisch orkest werd afgelopen september ondergebracht in de nagelnieuwe Benaroya Hall, en de grunge rockers van vroeger verschijnen tegenwoordig in zwarte avondkledij en smoking voor een galaconcert.

Seattle is een stad van paradoxen. Sinds het begin van de jaren negentig is het dé broedplaats van de jeugdcultuur, maar tegelijkertijd huisvest het de hoofdzetels van de meest dynamische en winstgevende bedrijven uit de Verenigde Staten. Als je te voet het centrum van de stad verkent en door Belltown, Capitol Hill en Downtown wandelt, bemerk je dat het net die mix van tegenstellingen is die de stad zo boeiend maakt.

Vooral op Broadway, de hoofdstraat van Capitol Hill, valt de extreme sociale diversiviteit op. Twintigers die er uitzien als landlopers slenteren tussen deftige zakenmannen, daklozen, homokoppels en oude vrouwtjes met boodschappentassen. Jongeren trekken je aandacht met de meest uiteenlopende haarkleuren, neusringen en sikkenbaarden. Onbewust blijf je staren naar de honderden piercings, tatoos en 'brandings' die er tentoongespreid worden. Kleren van de jaren zestig domineren het straatbeeld, maar worden hier en daar afgewisseld met wat reggae en Indische accenten.

Tijdens een tochtje door Capitol Hill krijg je gegarandeerd veel straatspektakel te zien, maar er zijn ook enkele leuke winkels, restaurants en bars. In het trottoir blinken koperen danspassen, een kunstwerk van Jack Mackie, die menig paar aanzet tot een tango. Muziek en dans kleuren als het ware elke straathoek van de stad, vooral als het dan eens een dagje niet regent. Broadway Market, de vroegere boerenmarkt, is een gezellig klein winkelpand waar je naast verschillende kraampjes met Indische juwelen, kaarsen, windklokken en restaurants ook de hippe Urban Outfitters-boetiek vindt die de laatste trends van de jeugdige mode volgt.

Broadway's jongelui zijn vaak een stuk welvarender dan ze er uitzien. Op feestjes of in bars ontdek je plotseling dat veel van die haveloos uitziende jongeren succesvolle musici zijn of zelfs een topjob hebben bij een of ander multinationaal softwarebedrijf. De kans bestaat dat je dezelfde piercingfreak later nog een keer tegen het lijf loopt in Belltown, waar hij een trendy bar zoals Crocodile Café in zijn Ferrari verlaat. Sinds menig jeugdige werknemer van bedrijven zoals Microsoft aandeelhouder werd, lopen er heel wat jonge miljonairs, althans op papier, in Seattle rond. Iedereen in de stad heeft het over Bill Gates' fortuin, dat geraamd wordt op zo'n 48 biljoen dollar. Zijn optrekje aan de waterkant van de wijk Medina oogt sober, maar is uitgerust met alle ultieme hightech snufjes die het huiselijk leven aangenaam kunnen maken. Voor het prijskaartje van 40 miljoen dollar (bijna 1,6 miljard frank) verwacht je wel een en ander.

Minder imposante trendy optrekjes vind je in Belltown, tegenwoordig 'the coolest place in town'. In het begin van de jaren negentig was dit de kunstenaarswijk van Seattle. Nu wonen er steeds meer yuppies. Oude warenhuizen worden er omgetoverd tot hippe lofts en aan de waterkant verschijnen schitterende condominiums. First Avenue loopt als een slagader door de wijk, die ten noordwesten ligt van het zaken- en winkelcentrum 'downtown'.

In Belltown palmen designboetieks en restaurants de vervallen winkelpanden in zonder het oude straatbeeld drastisch te veranderen. Tijdens een doordeweekse dag blijft er een echte dorpssfeer hangen. Industriële meubelen met een look van de jaren veertig, vijftig en zestig kleuren de winkel Mint in pasteltinten, terwijl bloemen aseptisch gepresenteerd worden in laboratoriumflessen bij florist Fig. 1a. Luxe buitensportkledij is er in overvloed bij Patagonia. Wie meer de natuur opzoekt in textielmaterialen vindt leuke kleren bij CP Shades. Interieurdesigners zoals Egberts bevinden zich tegenover oude legerstocks zoals de Federal Army & Navy Surplus.

De bars en nachtclubs situeren zich vooral rond Second Avenue. Je kan heel eenvoudig Belltown verkennen door vanaf Pike Place Market First Avenue in noordwestelijke richting te volgen en daarna terug te keren langs Second Avenue. Op zonnige lente- en zomerdagen verandert het trottoir van First Avenue in één lang caféterras. Harley's en oldtimers flaneren er door de straat. Dit is dé plek om te zien en gezien te worden. De sfeer is er gezellig en zonder pretentie, de menigte jong en trendy. De hoogste concentratie aan Armani-pakken en hoge hakken vind je in de cocktailbar El Gaucho.

Tempels van creatieve gastronomie zijn restaurants zoals de Flying Fish, bekend om zijn vis- en zeevruchtenschotels en Marco's Supperclub, dat multi-etnische gerechten serveert. De verse ingrediënten komen regelrecht uit het nabijgelegen Pike Place Market. Na het diner zakken velen af naar het Crocodile Café, een gevestigde waarde in het alternatieve muziekwereldje en door velen beschouwd als de beste nachtclub met live music van Seattle. Er treden vaak lokale bands en internationale groepen op tournee op.

Seattle is het noordwestelijk pelgrimsoord voor shopaholics geworden. Je wandelt er van oude warenhuizen naar gespecialiseerde boetieks. In Pike Place Market tol je even bij het zien van de caleidoscoop van verse groenten, fruit en bloemen die de marktkramers in een kakofonie van geschreeuw aan de man proberen te brengen.

De nieuwste winkelbuurt, die duidelijk op de groeiende hang naar luxe inspeelt, ligt op Pike en Pine Street tussen 4th en 6th Avenue. Winkels zoals Tiffany & Co openden er onlangs hun deuren. Het gepolijste graniet van de nieuwe gevel contrasteert met de matte tinten van de oude gebouwen. Het zes maanden oude Pacific Place Complex lijkt wel een kathedraal. Het is er niet ongewoon mensen zoals de eigenaar van Amazon.com, 's werelds grootste on line boekenverkoper, tegen het lijf te lopen. Ook dit bedrijf vestigde enkele maanden geleden zijn hoofdkwartier in een groots oud gebouw aan de rand van het centrum.

Wie nog geen instrumenten of ideeën heeft om de verse ingrediënten van Pike Place Market te verwerken, loopt even binnen bij Sur la Table, een droomwinkel voor kookliefhebbers. Als de heerlijke recepten in de kookboeken je maag doen knorren, wandel je snel naar het hippe pakhuisachtige restaurant Wild Ginger waar je nog meer watertandt bij de geraffineerde Zuidoost-Aziatische geuren van citroengras, koriander, zeevruchten of tamarinde. Vooral 's avonds is dit een trefpunt van de jonge beau monde. De terracottagevel van het oude Frederick & Nelson-gebouw werd recent gerestaureerd en huisvest nu Seattles befaamde warenhuis Nordstrom.

Tijdens je stadswandeling word je steeds weer bedwelmd door koffiegeuren. Seattle is dan ook het koffiemekka van de Verenigde Staten. Op elk straathoek vind je espresso's, cappuccino's en caffè latte's. Voor elk groot bedrijfsgebouw staat een espressokarretje en zelfs tankstations serveren diverse soorten koffie. Of de caffeïne-obsessie verband houdt met het overwegend grijze klimaat en alleen een waaier aan koffiemixen de bewoners helpt de dag door te komen, is zeer de vraag.

Wat er ook van zij, bekvechten over wie in de stad de beste koffie brouwt, is een erg populaire activiteit. Bovendien spreken de inwoners een magische, voor buitenstaanders eerst onbegrijpelijke koffietaal. Bestellingen zoals "one double macciato skinny latte with a shot of hazelnut syrup" doen je versteld staan. Na een ontdekkingstocht van een paar dagen langs de verschillende koffiehuisketens kom je er wel uit. Bestudeer aandachtig het menubord en oefen binnensmonds de toverformule voor je een Starbucks, Seattle's Best Coffee of een Tully's binnenstapt. Ratel daarna in een razend tempo en met een Italiaans accentje je ingeoefende bestelling af en je wordt gegarandeerd beschouwd als een echte Seattler!

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234