Zondag 26/01/2020

Skiën tussen de sterren

Net als op de rest van het continent heb je in de Amerikaanse skigebieden dat gevoel van 'alles is immens'. De bergen zijn hoger, de horizonten wijder, zelfs de sneeuw lijkt er dikker te liggen dan in pakweg Italië of Zwitserland... De echte skifan moet daarom minstens één keer naar het land van Uncle Sam om zijn ding op de latten te doen. In Sun Valley kun je naast sneeuwsporten ook de glamour uit een ver verleden opsnuiven.

Door Tanja Dierckx

De Verenigde Staten tellen ongeveer veertig skigebieden, met als bekendste Vail en Aspen in Colorado. Rond Salt Lake City in Utah heb je er zeven, waarvan er begin vorig jaar enkele werden gebruikt voor de Olympische Winterspelen. Lake Tahoe in Californië is ook een grote, en dan zijn er nog de besneeuwde toppen van de Rocky Mountains, die zich uitstrekken over vier staten: Montana, Wyoming, South Dakota en Idaho. Daar is Sun Valley in Idaho de topbestemming. Geen mega-resort, maar wel eentje met een bijzondere status: het was het allereerste Amerikaanse skioord en draagt daarom de titel van 'grande dame'. Sun Valley dankt zijn huidige reputatie aan de super-de-luxe voorzieningen en haar glamoureuze verleden. Een halve eeuw geleden was het de favoriete hangout voor Hollywood-sterren, men noemt Sun Valley zelfs 'the place that put skiing on the celebrity map'.

Het is ruim zestien uur vliegen naar Boise, de hoofdstad van Idaho, en van daaruit nog eens drie uur met de bus tot in Sun Valley. Een hele dag onderweg, maar het is de trip waard: je komt er in een compleet andere, bijna sprookjesachtige wereld terecht. Sun Valley ligt midden in de Wood River-vallei in centraal-Idaho, en wordt omringd door de woeste Sawtooth Mountains. Meer dan een eeuw geleden was Idaho nog indianenterritorium - in 1878 werd de laatste strijd tegen de roodhuiden geleverd. Er leefden vijf stammen, die hun culturele erfenis vooral hebben nagelaten in de plastische plaatsnamen.

Sun Valley lijkt wel uit de hemel gevallen. Geen wonder, het is een 'gecreëerde' plaats, iets wat in het het dun bebouwde Idaho niet ongewoon is. In 1935 liet Averell Harriman, toen voorzitter van de Union Pacific Railroad, het plaatsje neerplanten. De man was helemaal weg van de Zwitserse skioorden Gstaad en St.Moritz, en wou er persoonlijk voor zorgen dat ook het land van Uncle Sam zijn eigen skioord zou krijgen. Naast die egotrip had hij ook een commerciële bedoeling: zoveel mogelijk treinreizigers naar het westen lokken, en aangezien de bezoekers daarvoor wel gebruik moesten maken van de Union Pacific, ving hij twee vliegen in een klap. Toen zijn medewerker Felix Schaffgorsch de immense sneeuwvallei bij het oude mijnstadje Ketchum ontdekte, was de verkoop van een kleine 2.000 hectare in enkele dagen beklonken.

Harriman was geen prutser. Alles in Sun Valley moest superieure luxe en klasse uitstralen. Het beste van het beste. Het Sun Valley Resort, het eerste hotel in Sun Valley, werd een eikenhouten droomkasteel: majestueus, met statige lounges, brede open haarden, kristallen luchters, handgeknoopte tapijten... De geplogenheden zijn er altijd navenant geweest: een limousine brengt je tot aan de ingang, obers bedienen je in smoking met een wit servetje over de arm, in de bar kun je terecht voor een peperdure cocktail. Sun Valley anno vandaag baadt nog altijd in weelde, doorspekt met een flinke zweem nostalgie naar de glamoureuze gouden tijden, de eerste drie decennia van het skioord.

Tussen 1935 en 1965 werd er in Sun Valley een twintigtal films opgenomen, waardoor het skioord erg geliefd raakte bij 'the rich and famous' van Hollywood. In de gangen van het hotel hangen foto's van de sterren die Sun Valley aandeden: Claudette Colbert, Spencer Tracey, James Stewart, Joan Crawford, Marilyn Monroe, Lauren Bacall, Rock Hudson, Clark Gable, Gary Cooper... Grote namen uit een vervlogen tijd die desondanks nog voor in de mond liggen van bewoners en vaste bezoekers.

Vandaag hebben de star watchers het minder druk in Sun Valley. De laatste ietwat betekenisvolle film die er werd opgenomen, Pale Rider van en met Clint Eastwood, dateert uit 1965, maar Sun Valley houdt hardnekkig vast aan zijn celebrity-status. Het Hollywood-elan uit de jaren veertig en vijftig is er nog altijd een van de belangrijkste toeristische troeven.

Hoewel, het sterrendom heeft Sun Valley nog niet helemaal verlaten. De bekendste koppen die vandaag in één adem genoemd worden met het luxe-skioord zijn Bruce Willis en Demi Moore. Zij waren zelfs geen bezoekers, maar echte allochtonen, jarenlang ereburgers van Hailey, een stadje op een uur rijden van Sun Valley. Het beroemde ex-koppel en hun drie dochtertjes staan er bekend als prima skiërs en sympathieke mensen. Ze verbleven er vaak de hele winter, in hun eigen stek bij de bergen. Sinds hun scheiding - en het opdoeken van hun bedrijven in Hailey, met het bijna-failliet van het stadje als gevolg - gaan Bruce en Demi nog steeds vaak over de tongen in Sun Valley, maar ze worden er nog zelden gespot. Werden wél onlangs gesignaleerd: Tom Hanks, Michael Keaton, Jamie Lee Curtis én - tussen de campagnes door - gouverneur Arnold Schwarzenegger. Veel van zijn mytische elan heeft Sun Valley ook te danken aan Ernest Hemingway. Bekend is dat de Nobelprijswinnaar zowat de hele wereld afreisde, maar slechts op twee plaatsen een beetje zielenrust kon vinden: Cuba en Idaho. In Sun Valley bracht hij zijn dagen door met jagen en vissen, en vond hij zelfs zijn eeuwige rust: in 1961 pleegde de schrijver er zelfmoord. Zijn vaste suite in het Sun Valley Resort wordt vandaag voor een flinke prijs verhuurd (want wie wil er eens niet slapen in Hemingways kamer?) en afgeschermd van het kijklustige publiek, maar wie het goed aanlegt met de kamermeisjes kan er 's morgens tijdens de schoonmaak een blik in werpen. Ernest Hemingway leeft nog een klein beetje verder in Sun Valley: zijn dochter Susan woont er nog altijd.

Ondanks de sterk teruggelopen star power, blijft Sun Valley een jetset-skioord. Piekfijn verzorgde mensen in blitse skipakken, veelal zakenlui uit Californië, vormen nu het gros van de bezoekers. De modale Amerikaan heeft zich sowieso nooit een skivakantie in Sun Valley kunnen veroorloven, want kwaliteit en schoonheid hebben hun prijs (om een idee te geven: een skipas kost zo'n 60 dollar per dag). In het skiseizoen is dit je reinste winterwonderland met schitterende, vaak letterlijk verblindende vergezichten. En goed beskibaar, want de grootste sneeuwmachine ter wereld voorziet de pistes elke morgen van een verse laag. Bald Mountain, met 65 runs, heeft de reputatie van 'best single ski mountain' in de VS, de kleinere Dollar Mountain met zijn zachte hellingen is een droom voor beginners. Voor de kinderen is er Penny Hill, waar ze vanaf drie jaar op de latten kunnen. Begeleiding genoeg: 240 ski-instructeurs staan klaar in de Sun Valley Ski and Boarding School.

Ondanks de permanent gemiddeld 150.000 toeristen gaat het er in Sun Valley rustig aan toe. De hoogte van 1.800 meter, voor een skigebied niet extreem, trekt vooral ietwat oudere sportievelingen aan die er weinig last van ademhalingsproblemen hebben. De grijzende miljonairs zijn er niet meer te tellen, en het gehalte aan Goldie Hawn-lookalikes is opvallend hoog.

Hoe veel sneeuw er ook valt, meestal schijnt de zon in Sun Valley. Met driehonderd dagen zon per jaar heeft het zijn naam niet gestolen. Behalve skiën is er nog van alles te beleven in het winterseizoen: hondensleeën, snowmobiling, fly fishing...

Hoe wit het er in de winter is, zo groen is het er in de zomer. In de warme maanden worden de skiërs golfers, en brengen de skiliften hikers en mountainbikers inclusief fiets naar de toppen van Bald Mountain. Zoals de bewoners zeggen: "Winter brought us here, but summer kept us here." n

Een halve eeuw geleden was Sun Valley de favoriete hangout voor Hollywood-sterren De modale Amerikaan kan zich geen skivakantie in Sun Valley veroorloven, want kwaliteit en schoonheid hebben hun prijs

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234