Zaterdag 19/06/2021

Sjeiks moeten scheiden van hun statustijgers

Golfstaten die YouTube-hits scoren met video's van rijke mannen, stoeiend met hun tijgers op het strand: die dagen zijn voorbij. De Verenigde Arabische Emiraten (VAE) hebben hun inwoners verboden nog langer tijgers en leeuwen als huisdier te houden.

Katachtigen als cheeta's, leeuwen en tijgers zijn populaire huisdieren bij de maatschappelijke bovenlaag in de Golfregio. Het houden en fokken van wilde dieren is in West-Azië en het Midden-Oosten een statussymbool. Dat is deels te danken aan hun gevaarlijke imago en hun zeldzaamheid. Cheeta's of jachtluipaarden worden bovendien zeer geschikt geacht als hulpjes bij jachtpartijen. Het houden van wilde katten voor de jacht is een oude Aziatische traditie. De zestiende-eeuwse heerser Akbar de Grote van het Mogolrijk (tegenwoordig India) zou minstens duizend 'jachtcheeta's' in eigendom hebben gehad.

Het besluit van de overheid om een einde te maken aan deze traditie volgt na een jaar waarin de inwoners grossierden in wildekattenvideo's op YouTube. Dat waren stuk voor stuk klikhits. In een van de populairste speelt een rijke man uit Dubai met zijn leeuwen. In een andere video loopt een groep 'huistijgers' vrij rond op een leeg strand, met Dubai's Burj al-Arab-toren op de achtergrond. Weer een andere video toont een tijger die op een snelweg in de Qatarese stad Doha loopt. Qatar behoort weliswaar niet tot de VAE, maar ligt vlakbij.

Doorverkopen

Dierenarts Peter Klaver is blij met de nieuwe wet. Hij werkte tussen 2008 en 2013 kortstondig in de VAE. "Die rijke eigenaars zijn net kinderen en weten vaak niet hoe ze voor zo'n dier moeten zorgen." Klaver kreeg in de VAE geen leeuwen of tijgers op spreekuur, maar wel in de jaren dat hij in Saudi-Arabië praktijk hield. "Iemand nam eens een cheeta mee die vol teken zat. Een ander een jonge leeuw die een botafwijking overhield aan zijn slechte voeding. Ik gaf keer op keer advies, maar Arabieren zijn vreselijk eigenwijs en goede raad wordt niet per se opgevolgd."

"In de YouTube-video's zag ik grote katten in de puberteit. Geen volwassen tijgers en leeuwen die willen domineren en daardoor gevaarlijk zijn voor mensen", zegt Klaver. "Rijke Arabieren kopen deze dieren als ze jong zijn en verliezen hun interesse als ze te groot worden. Want dan volstaat 'boe' roepen niet meer om ze in toom te houden. Tegen die tijd verkopen de eigenaars de dieren weer, of ze stoppen ze in een kooi waarin ze weinig bewegingsvrijheid hebben." Rijke Emirati's hechten zich volgens Klaver niet zo aan hun huisdier. "Wij houden een kat of een hond totdat het dier overlijdt, maar voor Emirati's zijn huisdieren als auto's. Dan is doorverkopen een stuk makkelijker."

Op het socialemediaplatform Instagram zijn talloze beelden te vinden van geprivilegieerde jongeren uit Dubai die opzichtig hun weelde etaleren, bijvoorbeeld onder de hashtag #richkidsofdubai. Denk: vrouwen in dure jurken, mannen met snelle bolides en op de achtergrond wolkenkrabbers. Als accessoires kiest men voor gouden machinegeweren, exquise hapjes of grote wilde katten.

De meest extravagante liefhebber van grote katten uit Dubai is wellicht Humaid al-Buqaish. Zijn Instagram-account staat vol met foto's en video's van hem en zijn troeteldieren. Die gaan verder dan een simpele foto met een groot beest aan een hondenlijn - hij houdt een zwart-wit gekleurd tijgerjong omhoog, ligt naast bebloede leeuwen die een geit verorberen of vaart in een speedboot met een cheeta op de voorplecht.

In de nieuwe wet, die het houden van zulke dieren door particulieren verbiedt, staat dat "de meeste wilde dieren niet als huisdier gehouden kunnen worden, omdat zij geneigd zijn tot onvoorspelbaar en onbeheersbaar gedrag". Alleen dierentuinen, natuurparken, circussen en fok- en onderzoekscentra mogen zulke dieren nog houden. Overtreders kunnen een boete van 500.000 dirham (130.000 euro) en zes maanden gevangenisstraf krijgen. Die boete kan oplopen tot 180.000 euro voor mensen die een wild dier inzetten om een ander te intimideren, schrijft de in Abu Dhabi gevestigde krant Al-Ittihad. Een aanval met dodelijke afloop kan bestraft worden met de doodstraf.

Achterpoortjes

Het was in de Emiraten al illegaal om in wilde dieren te handelen, maar dat verbod werd op grote schaal ontweken. De VAE ondertekende in 1990 het Cites-akkoord dat de internationale handel van bedreigde wilde dieren aan banden legt, maar in de praktijk waren er voor inwoners van de Golfstaten genoeg manieren om die regels te omzeilen.

Een Koeweiti vertelde Vice in 2015 dat het illegaal kopen van een wild dier 'net zo makkelijk is als het kopen van een cakeje'. De VAE zijn een van de belangrijkste knooppunten in het illegale dierenhandelscircuit, waar wereldwijd miljarden euro's in omgaan.

Katachtigen zijn niet de enige dieren waarmee Emirati's graag pronken. De vier meter lange walvishaai Sammy zwom achttien maanden rond in de lobby van het Atlantis-hotel in Dubai voordat het dier na hardnekkige protesten van dierenactivisten in maart 2010 werd vrijgelaten in zee.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234