Donderdag 21/10/2021

Six Flags dumpt Europese pret

De Six Flags-groep verkoopt de voormalige Walibi- en Bellewaerde-parken, samen met vijf andere Europese pretparken. Het expansieverhaal bleek moeilijk waar te maken.

Ronald Meeus / Freek Smets

Na een wilde expansieslag eind jaren negentig doet de Amerikaanse pretparkengroep Six Flags zijn zeven Europese locaties alweer van de hand. Een Britse investeringsmaatschappij zal de parken overnemen. Het gaat om het rollercoasterpark Six Flags Holland in Amsterdam, het themapark Warner Bros. Movie World in Düsseldorf, de voormalige Walibi-parken in Frankrijk en België, en het vroegere Bellewaerde-park in Ieper. "We hebben het moeilijk, dat is geen geheim", zegt woordvoerster Debbie Nauser van de Six Flags-groep. "En toen diende er zich een kans aan." De zeven parken worden voor de som van 164 miljoen euro verkocht aan een niet nader genoemde Britse investeringsmaatschappij.

Six Flags, dat 31 Amerikaanse en acht Europese pretparken bestiert, lijdt al vijf jaren op rij verlies. Het waren volgens Nauser vooral de Europese activiteiten die slabakten, maar ook de recettes van de Amerikaanse pretparken gingen zienderogen achteruit. Met de opbrengst van de verkoop wil het bedrijf zijn schulden afbetalen en meer investeren in zijn Amerikaanse parken. "De zaken lopen niet alleen in Europa moeilijk", zegt Nauser. "Door de economische crisis zagen we ook in de VS onze bezoekersaantallen en onze inkomsten terugvallen. Op zo'n moment is het een goeie beslissing om te snoeien en je te concentreren op één bepaalde afdeling."

In de Verenigde Staten doet Six Flags ook een pretpark van de hand, het zwakst presterende op het continent. Six Flags behoudt wel zijn belang van 5 procent in Warner Bros. Movie World in Madrid, waar het ook een plaatselijk management blijft onderhouden.

Six Flags deed zijn intrede op de Belgische markt in 1997 met de overname van het Walibi-imperium van de familie Meeus. Het Walibi-park in Waver werd in dat jaar samen met het West-Vlaamse Bellewaerde, het Nederlandse Walibi Flevoland en enkele Franse pretparken verkocht aan de Amerikaanse pretparkengigant Premier Group, voor ongeveer 74 miljoen euro. Na de overnames in België nam Premier ook concurrent Six Flags over. Niet lang daarna veranderde de naam van het hele concern in Six Flags. Met 38 parken en 48 miljoen bezoekers op jaarbasis was het bedrijf de tweede grootste pretparkuitbater ter wereld, na Disney. Six Flags investeerde de afgelopen jaren honderden miljoenen in het park in Waver. Er werden tal van nieuwe attracties gebouwd, waaronder een van de hoogste houten roetsjbanen ter wereld. Toch was Six Flags Waver slechts een wisselend succes. Als het weer het liet afweten, nam de omzet meteen een flinke duik. Toch was vorig jaar nog een topjaar voor Six Flags, althans wat België betrof. De tropische temperaturen joegen de dagjesmensen massaal naar het park. Vooral het waterattractiepark Aqualibi draaide goed. Wat de gevolgen van de overname zijn, is niet duidelijk. Wat de Britse investeringsmaatschappij precies met de pretparken van plan is, is evenmin bekend. Vice-president marketing Carla Christiaens bevestigde gisteren enkel de "intentie tot verkoop". Het gaat om een principieel akkoord. Tegen eind maart of begin april moet de transactie rond zijn. Volgens Christiaens is het een puur financiële transactie. "Wat personeel, structuur en management betreft, verandert er op korte termijn niets." Ook aan de programmatie zal niets veranderen.

In het park in Waver werken een honderdtal vaste medewerkers. Met losse medewerkers erbij kan dit oplopen tot ongeveer 700. Bij Bellewaerde in Ieper werken 70 tot 80 mensen in vast dienstverband, met jobstudenten erbij kan dit oplopen tot ongeveer 500.

'Wat personeel, structuur en management betreft, verandert er op korte termijn niets'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234