Zaterdag 23/01/2021

Siliconenkoning koopt Westerlo

Had je 260 miljoen, wat zou jij dan doen? De Kempense siliconenkoning Vic Swerts (76) heeft na een wielerploeg nu ook voetbalclub Westerlo in zijn portefeuille. Maak kennis met de baron die 2.500 mensen tewerkstelt, een fortuin aan Panamarenko's bezit maar zelf met de broodjes rondgaat.

"Wie moet er nog een sandwich hebben?" Vic Swerts lacht breed. De grote man van Soudal heeft net bekendgemaakt dat hij voetbalclub KVC Westerlo koopt en er voorzitter wordt. "Ik zal maar met de plateau rondgaan, want die dikke nekken hier zijn te lui om zich eens recht te stellen", knipoogt hij naar de voetballers. Het typeert de 71ste rijkste Belg ten voeten uit: rechtuit en streng, maar erg toegankelijk.

Swerts is de patron van Soudal, de siliconen- en lijmfabrikant die in Turnhout bijna duizend mensen in dienst heeft. Over de grenzen heen werken nog eens 1.500 krachten in 54 filialen, die naar 130 landen exporteren. Van Marokko over Vietnam tot China. Jaarlijkse omzet? 630 miljoen euro. Cijfers om van te duizelen, maar voor Vic Swerts mag het nog altijd straffer. Hij mikt tegen 2020 op een omzet van een miljard euro, en dus voelt hij er momenteel niets voor om in zijn zetel of op een godvergeten strand te rentenieren. Nochtans is Swerts met zijn 76 lentes de pensioengerechtigde leeftijd al voorbij.

"Hij is bijna iedere dag op kantoor ", zegt Dirk Coorevits, Swerts' rechterhand en CEO van Soudal. "Die gedrevenheid zit in zijn genen, dat is zijn karakter, hij kan dat niet loslaten."

De drang om steeds zichzelf te overtreffen, heeft hij in zijn jeugd meegekregen. Zijn vader kweekte groenten en deed een melkronde, zijn moeder had een kruidenierszaak. "Ik ergerde me er altijd aan dat mijn ouders zo nederig waren tegenover klanten", vertelde hij in Knack. "Ik ben als tiener altijd jaloers geweest op de jongens die met hun eigen biljartkeu naar het café trokken, terwijl ik thuis moest meehelpen in de zaak."

In 1966 liet hij zijn oog vallen op een Antwerps lasbedrijf, een zaak met één bediende en één arbeider. Daar begon het Soudal-verhaal. Sindsdien ging het er alleen maar op vooruit, uitgezonderd één gitzwarte bladzijde in 1993. Een zware brand verwoestte een deel van de Soudal-fabriek in Turnhout. Een arbeider kreeg een ontvlambare spray over zich uit een pomp die niet goed werkte. Swerts werd samen met twee chefs veroordeeld tot drie maanden gevangenisstraf met uitstel en een geldboete. Maar hij rechtte de rug en een jaar later draaide zijn bedrijf alweer op volle toeren.

Vier-reporter Luc Haekens volgt hem momenteel voor een programma over topindustriëlen, maar in The Sky is the Limit zult u de miljonair nooit zien. "Ik ben klassiek opgevoed en hou dus niet van extravagantie."

Een kunstwerk van Panamarenko slaat hij echter niet af. In zijn tuin heeft hij Brazil, een vliegenier met een reikwijdte van zes meter, en Pepto Bismo, een soldaat met propeller op zijn rug. "Ik heb ook een Magritte, Permeke en Delvaux. Kunstwerken geven mij rust." Met uitzicht op enkele schilderijen doet hij 's middags een dutje in zijn bureau. "Vroeger kon ik me geen minuut slaap permitteren op kantoor, maar nu eis ik het op. Wie gaat me buitensmijten op mijn leeftijd?", lacht Swerts.

Baron? Zeg maar Vic

In zijn zeldzame vrije uren probeert de miljonair een balletje te slaan - "ik ben lid van vier golfclubs" - of gaat hij naar de kerk. "Uit nostalgie en gewoonte, want ik ben absoluut niet akkoord met wat daar uitgekraamd wordt", zei hij daarover in de Canvas-reeks Het blijft in de familie. "Als je iets meer hebt dan een ander moet je je schuldig voelen; ik word ziek van die zever."

En toch sponsort hij regelmatig de parochiale werking, net als universitaire onderzoeken, musea, muziekconservatoria en de Paralympics. Barmhartige daden die koning Albert drie jaar geleden beloonde met de adellijke titel van baron. Al heeft meneer de baron liever dat je hem gewoon Vic noemt. "Ik geef graag, dat is plezieriger dan krijgen."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234