Dinsdag 19/01/2021

Shaq en Kobe op jacht naar tweede titel

Eén vraag brandt op ieders lippen wanneer vannacht de LA Lakers het nieuwe NBA-seizoen lanceren: wie is er in staat Shaquille O'Neal en Kobe Bryant van een tweede kampioenstitel te houden? Portland staat met stip genoteerd, vooral omdat geen enkele teameigenaar zoveel miljoenen spendeerde om vedetten aan zijn club te binden. Meer en meer ziet het er overigens naar uit dat de play-offs een zaak worden van alleen de rijkste NBA-teams. Want hoewel er een limiet staat op de loonkosten, kijken clubs daar steeds minder naar om.

Brussel

Eigen berichtgeving

Valerie Hardie

In de NBA bestaat er zoiets als de salary cap, een maximumplafond aan loonkosten dat een team niet mag overschrijden. Dit seizoen is de salary cap vastgesteld op 35,5 miljoen dollar (1,63 miljard frank, 40,48 miljoen euro). Wie dus met dure vogels zit, heeft niet veel financiële armslag om nog grote namen aan te trekken. Alleen is het een team wel toegestaan om een eigen speler (free agent) die einde contract is een verbeterd voorstel te doen zonder rekening te houden met de salary cap, de zogenaamde Larry Bird-uitzondering. Dat zorgde ervoor dat rijke teams zoals New York of Portland al snel meer dan het dubbele betaalden aan loonkosten dan 'kleinere' clubs als Minnesota of Sacramento.

Om die ongelijkheid tegen te gaan, heeft de NBA sinds dit seizoen een taks - de luxury tax - ingevoerd op het overschrijden van de salary cap. Voor elk miljoen dat een club over haar 'budget' gaat, moet ze een miljoen aan taksen neertellen. Dat heeft bij een paar clubs al tot een plotse verhuizing van 'sterspelers' geleid. Zo was Seattle niet bereid om een miljoenenboete te betalen voor Shawn Kemp, die in de ogen van de club toch niet naar behoren presteerde, en raakte hem kwijt aan Portland, waar eigenaar Paul Ellen er geen moeite mee heeft om nog dieper in zijn zakken te tasten om een kampioenenteam samen te stellen. Ook Indiana had geen zin om voor ouderdomsdeken Mark Jackson gestraft te worden en speelde het contract van 736 miljoen frank (18,2 miljoen euro) graag door aan Toronto. De angst die nu in de NBA dan ook bestaat, is dat er net als in het baseball alleen de rijkste teams om de titel zullen strijden.

Lakers-eigenaar Jerry Buss doet in elk geval aan die trend mee. Hij verwacht van zijn twee vedetten Shaquille O'Neal, die zijn oorspronkelijke contract van 5,5 miljard frank (136,8 miljoen euro) onlangs nog verbeterd zag, en Kobe Bryant (goed voor een contract van 3,2 miljard frank of 79,8 miljoen euro) dan ook niet minder dan een nieuwe titel. Glen Rice is wel naar New York vertrokken omdat hij weigerde aan een minimumloon te spelen, maar J.R. Reid voelde zich niet te beroerd om voor dat salaris naar het Staples Center te trekken. Ook Horace Grant kwam naar LA om de veteraan AC Green te vervangen. "We hebben geen sterren meer nodig die ook een sterrenloon eisen", zei O'Neal. "We hebben gewoon jongens nodig die goed zijn op hun positie."

De grote uitdager dit seizoen voor de Lakers wordt ongetwijfeld het Portland Trailblazers-team, dat vorig jaar in de halve finale van de play-offs nog door het team van Phil Jackson werd uitgeschakeld. Hun selectie is indrukwekkend: Damon Stoudamire, Scottie Pippen, Rasheed Wallace, Shawn Kemp, Arvydas Sabonis, Steve Smith... Alleen Brian Grant verliet de Rose Garden en trok naar Miami, dat ook free agent Eddie Jones uit Charlotte weglokte. De Miami Heat wou dit jaar in het oosten eindelijk eens afrekenen met de New York Knicks, waar Patrick Ewing werd doorgestuurd naar het Seattle van Gary Payton, maar nu center Alonzo Mourning een heel seizoen buiten strijd is door een nierziekte kan het die ambitie allicht weer opbergen. Overige kandidaten zijn nog San Antonio met Tim Duncan en David Robinson, en Indiana met Reggie Miller en Jalen Rose. Uitkijken wordt het ook naar Orlando Magic dat twee grote namen kon vastleggen: Tracy McGrady verliet Toronto en zijn maatje Vince Carter en Grant Hill hielden het na zes jaar voor bekeken bij Detroit.

Kobe Bryant ligt niet wakker van dat recordaantal van transfers dit seizoen. Hij twijfelt er geen seconde aan dat de Lakers aan een nieuwe dynastie zijn begonnen: "Shaq en ik willen beiden weer winnen en dat wil zeggen dat we dat ook zullen doen." Hij krijgt vannacht zijn kans om dat te bewijzen, wanneer de Lakers het in de openingspartij van dit seizoen opnemen tegen Portland.

NBA

'Luxury tax' dreigt play-offs zaak van alleen de rijkste NBA-teams te maken

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234