Vrijdag 18/10/2019

Emancipatie

Seksueel geïntimideerd, onderbetaald en gekleineerd: een inkijk in de wereld van cheerleaders

Bailey Davis, een cheerleader van de New Orleans Saints. Beeld Getty Images

Die vrolijke kortgerokte meisjes met pomponnen langs Amerikaanse sportvelden? Ze worden onderbetaald en slecht behandeld. Is het tijd om afscheid te nemen van de cheerleader?

Ze was gezien op een feestje met een speler. Het was maar een gerucht, onwaar bovendien volgens cheerleader van de New Orleans Saints Bailey Davis, maar het bracht haar ernstig in de problemen. Contact met spelers uit de American football-competitie NFL was ten strengste verboden. Toen Davis zich niet veel later liet fotograferen in een kanten bodysuit en het resultaat op Instagram plaatste, werd ze prompt ontslagen. Ze toonde minder huid dan op de officiële Saints-bikinikalender, maar het plaatje zou ongepast zijn. Haar blik – 'dirty', volgens haar baas – zou het allemaal nog erger hebben gemaakt.

Kristan Ann Ware werd bij de Miami Dolphins juist niet sexy genoeg bevonden. In een ongemakkelijk gesprek over haar 'seksplaylist' in de teambus gaf ze aan dat ze vanwege haar geloof maagd wil blijven tot haar huwelijk. Dat, zo vonden ze bij de Dolphins, had ze voor zich moeten houden. Haar maagdelijkheid werd een punt van discussie in haar auditie voor het volgende seizoen, posts over religie op Instagram werden verboden en pesterige opmerkingen van haar baas maakten Ware depressief en angstig.

Sekssymbolen

Sommige spelers van de Miami Dolphins bidden op het veld voor de wedstrijd, bij elke wedstrijd is een dominee aanwezig. Maar Ware werd om haar geloof verguisd tot het punt dat ze ontslag nam. Cheerleaders worden geacht sekssymbolen te zijn. Althans, onder werktijd – niet op een eigen Instagram-account, zoals Bailey Davis. Je lichaam, je mening – als cheerleader ga je er zelf niet over.

Ware en Davis hebben klachten ingediend bij de Amerikaanse overheidsinstantie die discriminatie op de werkvloer bestrijdt. Hun advocaat Sara Blackwell dreigt met een rechtszaak tegen de NFL als de competitie niet snel zorgt voor betere, eerlijkere werkomstandigheden. In de VS komen, aangejaagd door het #MeToo-debat, steeds meer verhalen naar buiten over de behandeling van cheerleaders. In de NFL worden vrouwen niet alleen onderworpen aan draconische regels die niet voor spelers gelden, ze worden ook in situaties gebracht, zegt Blackwell, "waarin ze kunnen worden verkracht of serieus misbruikt."

Cheerleaders vertellen in de media over wedstrijddagen en evenementen waarbij ze menigtes beschonken mannen in worden gestuurd en steeds opnieuw seksueel getinte intimiderende opmerkingen horen of ongewenste handen op hun lijf voelen. Danseressen van de Washington Redskins deden in The New York Times uit de doeken hoe ze in 2013 in een resort in Costa Rica uit de kleren moesten voor mannelijke sponsoren. De geldschieters waren uitgenodigd om een fotosessie te aanschouwen waarbij de dames voor het beste resultaat topless moesten poseren. 's Avonds moesten enkele cheerleaders de heren vergezellen naar een nachtclub, eerder waren ze al eens op bestelling naar het huis van een fan gestuurd. "Alsof je een escort belt", volgens een van de betrokken vrouwen.

Dansen

De onthullingen geven een ontluisterend beeld van een icoon van de Amerikaanse cultuur. Cheerleading is een serieuze zaak in de VS: op scholen en universiteiten vertegenwoordigen bloedfanatieke danseressen hun opleiding in studentencompetities vol acrobatiek. Disney bouwde in Florida een arena met 8.000 zitplaatsen voor zulke wedstrijden. In 2016 erkende het Olympisch Comité het als olympische sport, wat de deur opent naar een plek op de zomerspelen. Om te mogen dansen rond de wedstrijden in de top van het American football en basketbal moeten vrouwen zware audities overleven.

Maar waar de spelers – mannen dus – miljoenen verdienen, moeten de vrouwen voor een uurloon dat net boven het minimum ligt – 10,25 dollar, nog geen 9 euro, verdiende Bailey Davis – hun leven compleet in het teken stellen van het team. Trainingen en fotosessies zijn vaak onbetaald – advocaten berekenden eens dat vrouwen uiteindelijk maar 3 tot 5 dollar (2,6 à 4,3 euro) per uur kregen. Daarvan betalen ze vaak ook nog zelf beautybehandelingen – Bailey Davis werd geacht steevast op te draven met gemanicuurde nagels, kunstmatig gebruinde huid en perfecte make-up, inclusief nepwimpers.

Gewichtsvoorschriften zijn zo streng, vertelt Kristan Ann Ware, dat vrouwen zichzelf uithongeren. "Je mocht niet meer dan 1,3 kilo boven je ideale gewicht zitten. Teamgenoten aten soms een week niet – dan vielen ze flauw tijdens de training." En dat is nog maar regel één uit de handboeken voor de cheerleader. Bailey Davis werd de laan uitgestuurd op basis van even strenge voorschriften over sociaal contact.

Seksueel misbruik

De Saints eisen van cheerleaders dat ze elk contact met spelers op sociale media vermijden, volgens de club om de vrouwen te beschermen. Elke like zou spelers de indruk geven dat de meiden 'beschikbaar zijn voor hun avances'. Zelfs oogcontact in de spelerstunnel is verboden. Als ze uit eten gaan en een speler loopt het restaurant in, worden de cheerleaders geacht direct te vertrekken. Voor de mannen in de NFL gelden al die regels niet. Het contactverbod is eenzijdig. Spelers ondervonden in het verleden zelfs geen gevolgen van geloofwaardige beschuldigingen van huiselijk geweld, seksueel misbruik, rijden onder invloed of dreigementen met wapens.

De vrouwen accepteerden hun arbeidsvoorwaarden, schetst Kristan Ann Ware, uit angst om hun begeerde plek in het team te verliezen. "'Jullie zijn hier om te worden gezien, niet gehoord', zeiden ze ons. 'Er zijn miljoenen meisjes die klaarstaan om het van je over te nemen. Je bent compleet vervangbaar', was de boodschap, 'niets meer dan een mooi object.'"

Atleten

De top van de NFL is inmiddels in gesprek met advocaat Blackwell over verbeteringen. "Ons kantoor zal samenwerken met onze clubs aan het delen van goede voorbeelden en werkgerelateerde processen die de cheerleaders een passende en ondersteunende werkplek bieden", meldde een woordvoerder.



"Het is tijd om deze vrouwen te rebranden als atleten, niet als sekssymbolen, zodat ze kunnen worden behandeld met het respect dat ze verdienen", schreef ex-cheerleader Kalyn Kahler in Sports Illustrated. De roep om helemaal te stoppen met optredens van schaars geklede dames wordt ook luider. De formule 1 besloot al dat halfnaakte vrouwenlijven niet nodig zijn om de sport te promoten en schafte pitspoezen af. Radiopresentator Margery Eagan in The Boston Globe: "Het is tijd voor het heroverwegen van NFL-cheerleaders en hun nauwelijks bedekte borsten waar dronken mannen met verrekijkers vanaf de zijlijn naar lonken. Beschamend voor ons allemaal."

Maar afschaffen, dat is niet waar advocaat Blackwell op uit is. "Het zou een verschrikkelijke oplossing zijn. Je vertelt vrouwen: 'Dit moet je verdragen, en als het je niet bevalt, stoppen we er gewoon helemaal mee en verpest je het voor iedereen.' Dat legt vrouwen het zwijgen op." Blackwell vindt: "Feminisme draait om het vergroten van kansen. Als cheerleader weet je dat je eye candy zult zijn en in bikini op de foto moet. Als je daarvoor kiest, hoeven andere vrouwen je niet te vertellen dat je dat niet mag doen."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234