Woensdag 21/04/2021

Seagram-baas Edgar Bronfman Jr. zoekt ook nog koper voor filmpoot van Polygram

Herschikking aan de top van Hollywood-studio Universal

De recettes in het openingsweekend van Meet Joe Black, de nieuwe film met Brad Pitt en Anthony Hopkins, waren nog maar nét bekend - ze vielen, net als de meeste recensies, behoorlijk tegen - of in de Amerikaanse vakpers verschenen meteen artikelen die weinig twijfel lieten bestaan over het lot van Universal-baas Frank Biondi.

En jawel, 's anderendaags kwam het officiële bericht dat Biondi voor zijn diensten bedankt werd door Edgar Bronfman Jr., de grote baas van het amusementsconcern Seagram, dat niet alleen eigenaar is van de Hollywood-studio Universal, maar midden dit jaar ook het Europese mediabedrijf Polygram overnam.

Dat actiefilms of films met veel dure special effects niet tijdig gereed raken of meer kosten dan gebudgetteerd, daar kijkt men in Hollywood - zeker na het gigantische succes van Titanic - nog nauwelijks van op. Maar voor komedies of romantische drama's, zoals Meet Joe Black, ligt dat minder voor de hand. Bij Universal wist men dat regisseur Martin Brest een perfectionist was, maar hij had met films als Beverly Hills Cop, Midnight Run en Scent of a Woman toch ook bewezen dat hij hits kon afleveren. Dus probeerde men rustig te blijven toen duidelijk werd dat de draaitijd voor Meet Joe Black twee maanden langer duurde en de productiekosten omhoogschoten tot maar liefst 90 miljoen dollar, waar nog eens minstens 30 miljoen dollar voor promotie bij diende te worden opgeteld. Dat regisseur Brest uiteindelijk een film afleverde die 170 minuten duurde was evenmin een geruststellende gedachte.

Tijdens zijn openingsweekend scoorde de film ruim 15 miljoen dollar, wat op zichzelf natuurlijk niet mis is, maar toch niet voldoende in verhouding tot de verwachtingen (én de kostprijs), temeer daar Meet Joe Black zelfs voorbijgestoken werd door I Still Know What You Did Last Summer, een banale horror-sequel die 17,5 miljoen dollar binnenhaalde.

Het verband tussen de teleurstellende box office-prestaties van Meet Joe Black en het ontslag van Frank Biondi als hoofd van Universal ligt voor de hand, maar het verhaal is uiteraard niet zo eenvoudig. Dat de positie van Biondi onhoudbaar zou worden bleek reeds in mei toen het Amerikaanse filmblad Premiere zijn jaarlijkse Power List publiceerde, met de honderd machtigste mannen/vrouwen van Hollywood. Edgar Bronfman Jr. prijkte er op de vijfde plaats, maar van Biondi was helemaal geen sprake. En, de nummer twee van Universal, Ron Meyer, stond wél genoteerd, op de dertiende plaats. Meyer heeft inmiddels de functie van Biondi overgenomen, maar moet nu wel rechtstreeks rapporteren aan Bronfman.

Sinds Edgar Bronfman Jr. enkele jaren geleden, als president-ceo van de Canadese drankengigant Seagram (onder meer Crown Royal, Chivas Regal, Sandeman, Tropicana) voor 5,7 miljard dollar de amusementsgroep MCA (met daarin Universal) overkocht van het Japanse Matsushita heeft die groep het niet bijster goed gedaan.

Ook het feit dat de DuPont-aandelen die Bronfman toen verkocht, om de aankoop van MCA te financieren, inmiddels in waarde verdubbeld zijn, wordt door de Seagram-aandeelhouders niet erg geapprecieerd. En Steven Spielberg, die Universal op tijd en stond een kaskraker bezorgde - laatst nog met The Lost World - heeft het inmiddels druk genoeg met zijn eigen Hollywood-studio DreamWorks.

Wat het ontslag van Frank Biondi (die zich wellicht getroost weet met een gouden handdruk die op circa 30 miljoen dollar wordt geschat) eveneens voorspelbaar maakte, was het feit dat de man drie jaar geleden door Bronfman werd binnengehaald om zijn knowhow inzake televisie en kabel, die hij had opgedaan bij Home Box Office en bij Viacom. Maar dat belette Bronfman niet om vorige herfst het grootste deel van de televisie-activiteiten van Universal af te stoten en voor 4 miljard dollar te verkopen aan de USA Networks Inc. van Barry Diller. Tenslotte was er, in juni van dit jaar, de overname door Seagram van Polygram, de muziek- en filmdochter van Philips. Ook bij die deal, waarvoor Bronfman 10,4 miljard dollar neertelde, werd Biondi nog nauwelijks betrokken.

De aankoop van Polygram (met onder meer de labels Polydor, Mercury, Deutsche Grammophon, Motown en Verve) had vooral met de muziekbranche te maken. Die kon namelijk in de Universal Music Group geïntegreerd worden. Op dat vlak was het amusementsconcern Seagram immers al een tijdje op zoek naar schaalvergroting. Kort vóór de overname van Polygram waren er trouwens nog onderhandelingen gaande met muziekgigant EMI, maar die zijn toen afgesprongen.

Meteen bij de overname liet Seagram weten dat het van plan was de filmafdeling van Polygram zo snel mogelijk weer door te verkopen. De filmbibliotheek of zogenaamde library van Polygram Filmed Entertainment is inmiddels reeds van de hand gedaan aan MGM. Wat er nu verder met de filmproductie- en distributietakken van Polygram zal gebeuren, is voorlopig onduidelijk. Zoveel is zeker: Bronfman wil verkopen, maar verwacht er wel een stevige prijs voor. De Seagram-aandeelhouders doen dat immers ook.

Jan Temmerman

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234