Woensdag 22/01/2020

China

Rumoer rond omstreden Chinees concern Anbang neemt toe, mysterieuze baas op non-actief

Het hoofdkantoor van Anbang in Peking. Beeld EPA

De topman van verzekeringsgigant Anbang, Wu Xiaohui, legt zijn functie neer, "maar de zaken gaan gewoon door". Als een Chinees bedrijf zo'n persverklaring uitgeeft, kan dat maar een ding betekenen: Anbang zit tot zijn nek in de problemen. Donkere wolken pakken zich samen boven de miljardair - en daarmee ook zijn wereldwijde conglomeraat.

Het nieuws van zijn vertrek komt een dag na een bericht over diens 'arrestatie'. Het gezaghebbende economische tijdschrift Caijing haalde dit bericht echter al snel weer offline. Sindsdien is Wu niet meer in het openbaar gezien. Is er sprake van ordinaire corruptie of staat Wu aan de verliezende kant van een politieke machtsstrijd op het hoogste niveau?

Over de affaire rond de 51-jarige Wu Xiaohui zijn meer vragen dan antwoorden. Afgelopen lente gingen de wildste geruchten over de verzekeraar, die in 2015 het Nederlandse Vivat (voorheen Reaal) overnam. Voorzitter Wu zou onderzocht worden wegens corruptie. Hij mocht China niet uit, terwijl Anbang juist naam had gemaakt met een agressieve internationale acquisitie-strategie. In 2015 kocht Anbang het Waldorf Astoria in New York en de Delta Lloyd Bank in België, daarna volgden belangen in een Koreaanse verzekeringsmaatschappij en nog meer Amerikaanse hotels.

De kliek rond Trump

Recent deed Anbang pogingen onroerend goed te kopen van de schoonzoon van de Amerikaanse president, Jared Kushner. Die deal ging op het laatste moment niet door, omdat een Chinese verzekeraar te riskant zou zijn voor Trumps politiek.

Wel slaagde de aankoop van luxe Amerikaanse hotels, eigendom van de Blackstone groep. De voorzitter van Blackstone is een zakelijk adviseur voor mensen uit de entourage van Donald Trump. Voor een man die begon als een eenvoudige autoverzekeraar zit Wu goed in de connecties met de Amerikaanse elite, maar Wu heeft dan ook een familieachtergrond die barst van het politieke kapitaal. Zijn echtgenote is de kleindochter van de architect van de economische hervormingen, Deng Xiaoping. Alleen de naam Deng geeft al toegang tot de wereld van de revolutionaire elite die in China de dienst uitmaakt. Een wereld waar gewone stervelingen nauwelijks binnenkomen.

Omstreden producten

Tijdens Anbangs westerse winkelrondje, waarin zo'n dertig miljard dollar omging, beet het Chinese bedrijf zijn tanden uiteindelijk stuk op de aankoop van een Amerikaanse verzekeraar, Fidelity & Guarantee Levensverzekeringen. Te veel vragen over de schimmige eigendomsverhoudingen van Anbang bleven onbeantwoord. Anbang zou in handen zijn van een handjevol mensen die familiebanden hebben met ceo Wu of zijn schoonfamilie, de nazaten van Deng Xiaoping.

De investeringsstromen komen volgens een puik stukje onderzoeksjournalistiek van het tijdschrift Caixin neer op het heen en weer schuiven van kapitaal tussen wazige verzamelingen van aandeelhouders van meer dan honderd bedrijfjes, die feitelijk allemaal verlengstukjes van Anbang zijn. Zo had een handvol bedrijven uit de West-Chinese provincie Sichuan, die investeerden in Anbang, 'toevallig' dezelfde datum van oprichting, 'toevallig' in dezelfde stad. Ze maakten gebruik van dezelfde boerenleenbank en deelden een accountant. Als ze hun zakelijke activiteiten aan aandeelhouders presenteerden kozen ze allemaal hetzelfde zaaltje in hetzelfde hotel.

Zo 'hielp de linkerhand de rechterhand' via ondoorzichtig geschuif met geld Anbangs kapitaal op te blazen, aldus Caixin. Tot het bedrijf inderdaad overkwam als een enorm grote speler met oneindige hoeveelheden kapitaal. Het politieke kapitaal van Wu, die de zoon van China's vermaarde maarschalk Chen Yi en de zoon van roemrucht economisch toptalent premier Zhu Rongji tot zijn 'adviseurs' kan rekenen, deed de rest.

Puur op basis van inkomsten uit premies is Anbang een miezerige speler: volgens de Chinese Insurance Regulatory Commission staat Anbang op nummer zestien. Het bedrijf beheerst slechts 1,4 procent van de levensverzekeringenmarkt en nog geen procent van de markt voor onroerend goed verzekeringen.

Waar komt het grote geld van Anbang dan vandaan - als het bedrijf al zoveel kapitaal heeft als het doet voorkomen? Uit financiële producten voor vermogensbeheer met een hoog risico. De eerste waarschuwing dat Anbang aan het verliezen was, kwam vorige maand, toen het conglomeraat werd verboden die omstreden producten nog langer te verhandelen.

Verliezende kant

In de Chinese haute finance is Anbang het meest in het oog springende bedrijf, maar zeker niet het enige bedrijf dat opvalt. Ook de vage eigendomsstructuren en aantijgingen van corruptie komen bekend voor: bijna geen enkel Chinees bedrijf is brandschoon.

Het lijkt er eerder op dat topman Wu aan de verliezende kant van een politieke strijd staat, en daarom nu het veld moet ruimen. Die strijd woedt vooral in de financiële wereld: dit jaar verdween al een tycoon die bekend stond als de witwasser van de Chinese elite. Ook de voorzitter van de regelgevende instantie voor het verzekeringswezen wordt sinds kort door de anti-corruptiedienst onderzocht.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234