Dinsdag 21/01/2020

Rookie met stalen zenuwen

Vierde op de Spelen van Rio. Beste rookie in het Europese team van de Ryder Cup. Beste Belg op de PGA Tour. En sinds zondagnacht ook beste Belg ooit op de Masters. Thomas Pieters (25) blijft imponeren op de golfcourse. 'Maar vergelijk hem niet met Tiger Woods.'

Thomas Pieters hoeft niet te wanhopen: Sergio García had negentien pogingen nodig voor hij eindelijk zijn eerste Masters won. Bij zijn eerste deelname in 1999 finishte de Spanjaard als 38ste. Pieters werd bij zijn debuut meteen vierde. Heel even mocht de Antwerpenaar dromen van meer toen hij aan het weekend als leider begon, maar na een mindere derde ronde besefte de 25-jarige golfer dat hij niet de opvolger van Fuzzy Zoeller zou worden, die in 1979 als rookie de Masters won.

"Heb je de persconferentie gezien die Thomas vrijdag gaf als leider?", vraagt zijn zus en manager Lieselotte Pieters. "Thomas antwoordde zoals hij dat altijd doet: heel zelfzeker. Zo zei hij dat Augusta just another golf course was. Dat is bij de Amerikanen slecht gevallen want de Augusta National Golf Club, dat is heilige grond voor hen. Op de sociale media kreeg hij veel slechte reacties en Thomas leest die natuurlijk. Zaterdag moest hij op de koop toe met de populaire Amerikaan Rickie Fowler spelen en iedereen supporterde tegen Thomas. Daarom waren we blij dat hij zondag met de Engelsman Lee Westwood kon spelen."

Premie van 450.000 euro

Met die vierde plek, goed voor een premie van 450.000 euro, zorgde hij niet alleen voor de beste Belgische prestatie ooit op een major, hij klom ook van de 35ste naar de 26ste plek op de wereldranking. "Voor hem is die wereldranking bijzaak", zegt Lieselotte Pieters. "Hij beseft dat hij er wel komt als hij goed blijft spelen. Het is natuurlijk leuk om te weten dat hij de 26ste beste golfer op de aardbol is, in een sport die door miljoenen wordt beoefend. Maar zijn werk is niet gedaan. Hij is nu twee weken thuis, maar fysiek en technisch is het nog geen tijd om vakantie te nemen."

Ook zijn zus staat te kijken van hoe snel het nu gaat voor de jonge Antwerpenaar. "Het is een scenario dat vier jaar vroeger dan verwacht komt. Zijn carrière is echt in een stroomversnelling beland. Ik denk dat hij zelfs zichzelf in snelheid pakt (lacht). Uiteraard droomt hij ervan om majors te winnen, en liefst morgen al, maar er is een groot verschil met het effectief realiseren."

Thomas Pieters is niet 100 procent happy over het parcours dat hij op de Masters aflegde. "Ik ben tevreden over hoe ik zondag terugvocht na een mindere ronde en een reeks slechte slagen, maar ik ben toch wat ontgoocheld over hoe ik het toernooi afsloot."

Zijn zus lacht. "Typisch Thomas. Altijd bijzonder kritisch voor zichzelf. Had je hem op voorhand gezegd dat hij vierde zou worden op de Masters, dan had hij er met beide handen voor getekend. Als alle emoties wat zijn bezonken, zal hij zelf wel inzien wat voor fantastische prestatie hij heeft neergezet."

Weinig voorbereiding

Dat het verleden leert dat rookies zelden winnen in Augusta, daar trekt Thomas Pieters zich niets van aan. "Dat is gewoon een statistiek. Kan me niets schelen," zei hij op zijn persconferentie kurkdroog. "Toen ik het hem hoorde zeggen, schoot ik in de lach", zegt Lieselotte Pieters. "Weer zo'n Thomas-uitspraak. Op de Ryder Cup bewees hij als rookie al dat hij over stalen zenuwen beschikt. Hij kreeg de avond voor de Masters ook een gouden tip van zijn swingcoach: 'Blijf zo rustig als je kunt, rustiger dan je ooit was in je carrière.' Thomas heeft zijn emoties vlak kunnen houden en dat was zijn sterkte in Augusta. Al die mannen kunnen golfen, hé, maar het is ook een mentaal spel.

"Augusta zou eerder een major voor veteranen zijn: hoe meer je er speelt, hoe beter je presteert. Wel, Thomas speelde er twee oefenrondjes. Hij had tien dagen terug de kans om twee dagen in Augusta te trainen maar hij verkoos om een week in België te zijn. Hij is pas zondagnacht, met een complete jetlag, in Amerika geland."

Voor kenners is de vraag niet óf Thomas Pieters een major zal winnen maar wel wannéér. Zijn zus sust: "Ik weet wel dat Thomas gigantisch getalenteerd is en de hemel wordt ingeprezen, maar er zijn in het verleden al genoeg mannen die onder de druk bezweken. Als ik hoor dat ze hem met Tiger Woods of Rory McIlroy vergelijken, dan val ik omver. Als zus kan ik hem misschien niet objectief beoordelen maar we proberen er toch wat bescheiden onder te blijven." Al is er niets mis met dromen. Op zoals Thomas Pieters zegt op de vraag wat zijn volgende doel nu is: "Hoger eindigen. Twee plaatsen beter. Of drie."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234