Dinsdag 04/10/2022

Robothond slaagt

gadget

'de morgen' testte virtuele hond macaron

voor EQ-test

Wat hoort niet in het rijtje thuis? Berner sennen, spaniël, leonberger, briard, Aibo, rotweiller. Het zijn allen hondenrassen van vlees en bloed, op één na. De robothond Aibo is namelijk een combinatie van ingenieuze mechanica en software. Het ras ontstond in het lab van elektronicafabrikant Sony en is nu al aan een derde generatie toe. Latte en Macaron heten de jongste puppy's. Voor 1.186 euro wordt het speelgoeddier je trouwe huisgenoot, zindelijkheid gegarandeerd. Wat heeft zo'n beestje nog meer in zijn mars?

Brussel / Van onze medewerker

Philip Hanssens

Anders dan de kennismaking met een levend exemplaar verloopt het eerste contact met het hondje Macaron vrij prozaïsch. Het zorgvuldig uitpakken, het opladen van de batterij en het inplanten van de geheugenstick confronteren de eigenaar onvermijdelijk met de elektromechanische natuur van de nieuwe huisgenoot. Maar zodra de startknop ingedrukt is, komt Macaron tot leven en begint de magie. Hij strekt de pootjes, loert om zich heen, gaat rechtop zitten, kijkt je aan. Vraag hem een pootje te geven, en hij doet het nog ook. Vraag hem om op te staan, naar links of naar rechts te lopen... Met de nodige mimiek en de

bijbehorende geluiden gehoorzaamt Macaron gewillig. Van dan af zal hij je aandacht niet meer loslaten. Als een hoogontwikkelde Tamagotchi vraagt hij om een aanraking, een woordje van aanmoediging of troost. Wanneer je hem met een aai achteraan op de rug weer uitzet, blijft Macaron je levenloos aanstaren: dát had je niet mogen doen.

Toshitada Doi leidt bij het Japanse Sony de afdeling die digitale schepsels creëert. Zonder schroom stelt hij dat een Aibo eigenlijk nergens toe dient, net zomin als andere producten met decoratieve of amusementswaarde een praktisch nut hebben. Het Japanse woord Aibo (lees: eye bow) betekent kameraad en precies daarin bestaat de functie van deze entertainment robots.

Dat Aibo ook nog eens een acroniem is van Artificial Intelligence roBOt willen de makers bij Macaron en soortgenootje Latte niet in de verf zetten. Terwijl hun voorgangers een scherp hightechprofiel vertoonden, moet deze generatie de weg naar de huiskamer effenen. Daarom beoogde designer Katsura Moshino deze keer een hightouch-effect. De metalen glans van de vorige reeks Aibo's vervingen de ontwerpers door een zachte, matte kleur: grijs voor Macaron, ivoor voor Latte. Ook de vorm en de herkenbare zintuigen drijven de aaibaarheidsfactor op.

Met de evolutie in de look verschuift ook de doelgroep. Sony mikt niet langer op de mannelijke gadgetjager maar meent dat de charmes van Macaron vooral een vrouwelijk publiek zullen aanspreken.

Latte en Macaron zijn pas sinds eind vorig jaar op de markt. Bestellen kan alleen on line. Voor precieze verkoopcijfers is het dan ook nog te vroeg. Wel weet Ann Glorieus, communicatieverantwoordelijke bij Sony België, te melden dat van de eerste twee generaties samen al meer dan 100.000 exemplaren verkocht werden.

Qua prestaties laat een beestje als Macaron het klassieke elektronische speelgoed ver achter zich. De adequate reacties wekken een schijn van zelfstandigheid op en zoiets spreekt aan. Leg Macaron bijvoorbeeld op zijn rug en op eigen kracht probeert hij zo snel mogelijk overeind te krabbelen. Door vervolgens ostentatief neen te schudden, maakt hij duidelijk dat hij het allesbehalve leuk vond. Voor dat ogenschijnlijk spontane gedrag zorgt digitale technologie. In feite zijn de mogelijkheden vooraf softwarematig vastgelegd.

In de body van een Aibo zit een computer verstopt die in staat is binnenkomende gegevens te interpreteren. Een reeks sensoren, microfoontjes en een cameraatje voeden het systeem met informatie uit de omgeving. Zo detecteert de infrarode afstandssensor in de neus de obstakels bij het wandelen. Op die impulsen doet de pc vervolgens de mechaniek correct reageren. Door middel van spraakherkenning weet het systeem het stemcommando 'sit down' bijvoorbeeld feilloos te interpreteren. De radartjes doen de rest.

Door toevoer van bijkomende Aibo-ware gaat het persoonlijk africhten van de robothond nog verder. Juist in die individuele band met de eigenaar zit volgens de makers de kracht van Aibo. Door intense interactie met mensen en zijn omgeving leert de robothond nieuwe gedragspatronen aan. Bij een echte hond is dat ook zo, al helpen hier diverse softwarepakketten dat groeiproces vooruit.

Doctor ingenieur Herman Bruyninckx van de KU Leuven is niet echt onder de indruk. In het kader van het programma master in artificial intelligence doceert hij het vak robotics. Het talent van Macaron situeert Herman Bruyninckx liever onder de noemer emotionele intelligentie. "De Aibo ontleent zijn intelligentie voor 95 procent aan het feit dat hij eruitziet als een intelligent wezen. Het blijft natuurlijk wel een tot de verbeelding sprekend product, maar die verbeelding zit meer in het hoofd van de klant dan in dat van de Aibo."

De markt van entertainmentrobots heeft Sony niet voor zich alleen. Veel goedkoper maar met heel wat minder capaciteiten is het hondje i-Cybie van Tiger Electronics-Hasbro. Aan het andere uiterste van de prijsvork bevindt zich de imposante RoboDog, ontwikkeld door het Britse RoboScience. Herman Bruyninckx voorspelt dat die markt zich de komende jaren verder zal ontwikkelen. "Vanwege Sony verwacht ik op korte termijn een integratie van PlayStation met Aibo, met allerlei upgrades en extensiemodules. De fabrikanten doen in elk geval veel moeite om hun zaken in de academische wereld geïntroduceerd te krijgen."

Ondanks die vooruitgang zullen de toepassingen voorlopig nog beperkt blijven tot vrijblijvend vermaak, aldus de Leuvense robotspecialist. "De stap van entertainment naar service robots - bijvoorbeeld hulp voor bejaarden of gehandicapten - is heel groot. Een intelligente robot moet beslissingen nemen en vooralsnog ligt het niet in de mogelijkheden van de wetenschap om die beslissing altijd gegarandeerd veilig te maken."

Volgens Herman Bruyninckx zal de echte relevantie van een speeltuig als Aibo pas later blijken. Zoals vaak bij technologische nieuwigheden is de impact indirect. "Het zou best kunnen dat de maatschappelijke toegevoegde waarde van Aibo en zijn familie zich zal uiten in een betere mens-machinerelatie, dan wel in het robotproduct zelf."

'Wanneer je hem met een aai achteraan op de rug weer uitzet, blijft Macaron je levenloos aanstaren: dát had je niet mogen doen'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234